病毒是可怕的 但可通过识别核酸提前检测它们的存在

病毒是可怕的 但可通过识别核酸提前检测它们的存在
2018年09月09日 08:32 新浪科技
你会害怕丧尸吗?你会害怕丧尸吗?

  新浪科技讯 北京时间9月9日消息,据国外媒体报道,这是一个根深蒂固的观念:病毒是可怕的。它们无法被肉眼看到,难以消灭,而且许多都具有快速传播的能力。这也是为什么提前检测致病病毒至关重要的原因,否则病毒就有机会大规模传染并最终无法控制。

  在美国AMC电视台的流行剧集《行尸之惧》(Fear the Walking Dead)中,人类未能及早发现并遏制致命病毒的爆发是基本设定之一。目前该剧集已经播到第四季,剧中角色正试图在一个完全被丧尸病毒征服的世界中生存下来。

  幸运的是,在真实世界中,科学家已经开发出了迅速检测病毒的多种技术,并且很可能在致命病毒爆发之前发现它们的存在。

  最灵敏的病毒检测方法之一是识别它们的核酸,包括脱氧核糖核酸(DNA)和核糖核酸(RNA)。核酸是负责遗传信息携带和传递的大型生物分子,能告诉病毒如何构建和复制(在人类和其他生物体内也具有同样的功能)。

  科学家可以通过独特的核酸序列快速识别出数百种已知病毒,而有些病毒要比其他病毒更容易被发现。大多数病毒喜欢在血液中生长,但它们并不总是会轻易现身。有些病毒还会潜伏很长时间,你可能就看不到它们,例如乙型肝炎病毒。有时候,血液中的病毒不够高,也会使鉴定病毒的难度增大。

  尽管如此,科学家已经开发出了许多既准确又快速的病毒检测技术。加州大学圣迭戈分校的传染病专家伊莱亚·阿罗诺夫-斯潘塞(Eliah Aronoff-Spencer)表示,目前的技术已经可以在不到30分钟的时间内完成验血检测。不过,通常人们在验血时往往没有达到这样的速度,这主要是物流和成本的原因。但技术就在那里,“我们只是没有适当的环境来使其推广和商业化,”阿罗诺夫-斯潘塞说道。

  快速检测已知病毒是很有帮助的,但检测某种未知病毒将是阻止(假想的)丧尸传染的关键所在。在这种情况下,科学家可能需要好几天才能弄清楚新病毒是什么,以及它来自何处。到那时,阻止病毒大规模爆发可能为时已晚。

  不过,阿罗诺夫-斯潘塞及其同事正致力于开发名为“生物相机”(biocamera)的诊断芯片。该芯片具有许多像素点,每一个像素都能快速检测多种潜在的已知和未知病毒。阿罗诺夫-斯潘塞说,有了这些芯片,“我们可以在特定水平上检测所有已知的病毒,然后追溯其演化历史,并开始检测病毒群体中常见,但不局限于任何一种病毒的东西。”这一广谱检测平台将使科学家迅速识别出新的病毒,甚至了解其来源。

  阿罗诺夫-斯潘塞还表示,即使是利用目前的诊断技术,他对科学家在假想的丧尸病毒爆发之前做出检测也充满信心——除非丧尸感染的是一种不使用DNA或RNA的病毒。病毒的功能依赖于非常固定的遗传规则,意味着病毒演化的方式十分有限。“遗传学规律对我们有利,”阿罗诺夫-斯潘塞说,“我们很擅长发现这些东西。”

  最后说一个好玩的,阿罗诺夫-斯潘塞推测,僵尸病毒最有可能出现的方式是,有人打开了古老的墓地,并且弄乱了某些不应该弄乱的东西,比如木乃伊——换句话说,“人类去了一个不应该或通常不会去的地方,然后病毒就跑了出来,”他说,“通常这就是病毒出现时的情况。”(任天)

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