NASA证实水星极地存在水冰

2012年12月02日 14:33   深圳商报   
NASA证实水星极地存在水冰

  NASA日前公布的一份研究报告显示,水星轨道探测器“信使”号发现,在这颗行星的北极地区存在大量的冰。报告称,结冰的地带通常是陨石坑,通常位于不易被发现的阴影之中。科学家猜测在水星的南极地带也存在冰,但目前没有任何有力的证据支撑这一假设。NASA水星轨道探测器更接近北极地区。图为NASA公布的最新水星遥感图片。 新华

  【新华社华盛顿11月30日电】利用美国航天局“信使”号探测器发回的数据,美国科学家最终证实了一个流传多年的推测:距离太阳最近的行星——水星北极地区贮存着数十亿吨水冰。

  这一发现的主要证据来自“信使”号携带的“中子光谱仪”,它能够探测来自水星表面的中子。据“信使”号项目首席科学家肖恩·所罗门介绍,宇宙射线轰击行星后通常会产生中子,而氢是最好的中子吸收器,因此,“中子光谱仪”通过寻找水星表面中子流的减少来搜索氢存在的迹象。通过这种方式,研究人员发现水星北极存在大量氢,它们蕴含在数十亿吨水冰中,如果平铺在美国首都华盛顿,其厚度可达两英里多。

  美国最新一期《科学》杂志11月30日公布了相关研究报告。研究人员推测,这些水冰来自撞击水星的天体,即彗星和富含有机物、水冰等物质的小行星的混合物。研究人员还猜测水星南极地带也存在水冰,但目前尚无有力证据支撑这一假设。

  作为距离太阳最近的行星,水星大部分地区表面温度很高,但由于旋转轴心几乎与太阳平行,太阳的高热射线基本无法到达两极地区。地球雷达探测器曾显示水星极地区域可能存在冰,但没有人目睹过其“真容”。如今“信使”号证实了这一点,科学家对此兴奋不已。

  “信使”号于2004年8月升空,是人类发射的第一个绕水星运行的探测器。从去年3月18日起,“信使”号进入绕水星运行轨道,对其展开观测,以确定水星表面成分,探测其神秘磁场及极地区域永久阴影部分是否存在冰。

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