《华盛顿邮报》贝佐斯绝不是乱买一气

2013年08月09日 03:45   21世纪经济报道   

  8月7日,周三。一个三番四次公开表示,印刷报纸大限快临的科技巨擘,以个人名义买下四十年前把美国总统一手拉下马的报业百年老店, 贝佐斯(Jeff Bezos)与《华盛顿邮报》这个“组合”,确实奇妙!

  Just for fun?

  这位亚马逊创办人,一掷2.5亿美元,从美国报业世家格雷厄姆家族(the Graham family, 1933 年买下《华邮》)手上,收购华盛顿邮报公司旗下报纸资产。消息作实后,最多人问的两件事,一为老贝“搞什么”,二为《华邮》“贵不贵”?

  老毕今天与同事吃午饭,事涉本行,席间七嘴八舌热议一番,在所难免。同事似乎都认为,贝佐斯以不足20亿港元,买下创造“水门事件”这个集体回忆的《华盛顿邮报》,以其财力(按照《福布斯》的估算,贝佐斯个人资产252亿美元),拿1%出来买件“玩物”,just for fun,何足道哉?

  我不完全否定这个观点。贝佐斯为心头好一掷千金,早有前科,斥资4200万美元打造一个“万年钟”, 即为显例。这种东西,除了对“投资者”本人有特殊意义之外,如何回本遑论生财?

  富豪入主亏损的报纸,非但绝不罕见,且四海皆然;香港情况人尽皆知,美国只有过之而无不及。就在《华邮》交易尘埃落定前一天,英超劲旅利物浦班主亨利(John Henry),便以7000万美元,向纽约时报公司买下《波士顿环球报》。

  在此之前,拥有《洛杉矶时报》和《芝加哥论坛报》的Tribune集团,一直在市场放售两大报,若非数年前已拍板收购Tribune的美国亿万富豪科克昆仲(Charles and David Koch)遇到政治阻力,最终知难而退,《洛杉矶时报》与《芝加哥论坛报》早就易手。

  2.5亿美元贵不贵?在贝佐斯、科克兄弟、亨利等巨富眼中,区区小数而已。可是,以价论价,老毕认为有三点值得一提。

  一、过去二十年,报纸“身价”江河日下。利物浦班主亨利收购《波士顿环球报》7000万美元的作价,只及纽约时报公司1993 年购入价11亿美元的十五分之一。换句话说,《波士顿环球报》的价值,二十年间泻逾九成!

  这样看,阁下可能得出堂堂大报贱卖的结论。然而,传统报纸的黄金岁月,早已一去不返。互联网兴起、广告收益萎缩、80后90后视印刷报为“怪物”……报业衰落,原因众所周知。老毕于上世纪八十年代中入行,那个时候,港报多不胜数不在话下,广告通告等收入来源,往往不请自来。印报纸犹如印钞票,老板岂有不开心之理?

  二十年间,本地报章“折”一份少一份,而新加入者,都是免费而非收费报。报业难做举世皆然,外国经营者亦纷纷套现离场。格雷厄姆家族买入《华邮》,正值经济大萧条,捱足二十年才开始赚钱。

  这个报业世家,在最困难的时期亦未想过放弃。然而,形势比人强,半世纪后,格雷厄姆不得不忍痛割爱。如今回望, 纽约时报公司1993年买下《波士顿环球报》,即使算不上摸顶,也已所差无几了。时移世易,《华邮》收购价贵不贵,不能用二十年前的准则分析。

  有熟悉报业行情的投资银行算过,以EBITDA为基础,美国的大都会以至全国规模的报章,估值水平介乎3.5至4.5倍。华盛顿邮报公司的报纸业务,去年EBITDA 估计约1500万美元,2.5亿美元的收购价,相当于EBITDA 17倍,远高于对手平均约4倍的估值水平。以今时今日传统报业的经营还境而论,《华邮》转手费绝不便宜;若非报纸在富豪眼中有某种无法以客观标准衡量的价值,历史悠久如《华邮》,恐怕亦未必值这个价钱。

  新旧媒体互补长短

  二、《华盛顿邮报》并非贝佐斯在传媒世界的第一击。一两年前,这位科技业巨摰入股由前美林分析员Henry Blodget 创办的财经网站Business Insider。这一点,值得留意。假设贝佐斯买《华邮》并非just for fun,而是意有所为,比如建立一条集内容与发行于一身的产业链,他以私人名义收购《华邮》,反显欲盖弥彰。《华邮》与亚马逊最终整合在一起,透过新的载体“死而复生”,方属合情合理的发展。

  这个揣测若离事实不远,那么贝佐斯先入股Business Insider 再入主《华邮》,便不是乱买一通,而是朝着建立新旧媒体互补长短资讯品牌踏出的第一步。有看Business Insider 习惯的读者也许知道,此网站写手生产力甚高,不断在网站更新讯息和发表短评,是他们的拿手好戏。此辈的写作模式和编辑风格,跟传统报纸大异,标题故作惊人之余,内容准确性亦不一定有保证,但速度快篇幅短,网络时代非常受用。

  《华邮》近年大受注目的写手,都以博落为“地盘”,当中以Wonkblog 的Ezra Klein 名头最响。近日美联储掌门之争形势有变,盛传森玛斯也许才是真命天子。开此“风”者,正是Ezra Klein在《华邮》Wonkblog 的“揣测”。

  三、在科技领域,贝佐斯既不像全球首富盖茨般无人不识,亦缺乏乔布斯那种唯我独尊的慑人锋芒。

  然而,有一点不容否认:此君堪称商业世界的“长命怪杰”,由网上零售到电子书和云端,贝佐斯着眼的都是未来,眼前是亏是赚,从不放在心上。难得的是,亚马逊股东不离不弃,由始至终对其长线理念投以信心一票,盈利纵微不足道,投资者都不会介意。由这样的人经营报业,谁曰不如鱼得水?

  本文版权所有:香港信报财经新闻

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