声卡诞生30年 多亏了它我们才不必忍受单调的蜂鸣声

2017年07月04日 12:30 游戏研究社

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文/ 游戏研究社 夜语

现在的大部分电脑用户,对声卡的印象可能只停留在概念中而未见过实体,毕竟当前所有PC主板都板载音频芯片,俗称板载声卡。

但在板载声卡出现之前,要想在电脑上听到动人的音效,你就需要有一块价格不菲的独立声卡。

今年是PC声卡诞生30周年,1987年,一家名为AdLib的公司推出了世界上首块PC声卡“AdLib音乐合成器”。

AdLib声卡将我们的PC从单调的PC喇叭蜂鸣声中拯救出来,并在之后占领了市场,成为了业界的标准。然而仅过了5年,AdLib公司就宣布破产倒闭,这其中又发生了怎样的故事?

1987:AdLib声卡

话说在声卡诞生之前,PC只能靠内置的喇叭来发声:那时候的PC喇叭只是一个基本的音调发生器,一次只能演奏一个音符,也无法控制音量,这让其声音听起来非常的尖细。

不过这并没有难倒当时的游戏作曲家们,通过一些特殊的手段,一些PC游戏也有了单调的音乐和音效。

可能还有玩家记得台湾智冠科技1991年模仿光荣《三国志2》做的那款《三国演义》,里面就实现了用PC喇叭发出真人语音的“黑科技”,游戏中武将单挑时一方会说:“匹夫,出来与我决一死战!”另一方则会回应:“汝何人也,不配与吾交手!”

声卡的出现改变了这一切:1987年,加拿大魁北克省一个名叫Martin Prevel的大学音乐教授,创建了一家名为AdLib的公司,并推出了一块名为“AdLib音乐合成器”的声卡。AdLib是拉丁文短语Ad libitum的简写,在音乐中有“即兴演奏”之意。

AdLib声卡是一款采用低成本8位ISA总线的产品,芯片用的是日本雅马哈公司1985年推出的YM3812(OPL2),拥有9通道和弦,每个通道都可以独立编程,因此可同时模拟9种乐器的声音。

不过AdLib声卡也有不足:AdLib声卡只支持FM合成音源,不支持PCM数字音频,也不支持立体声,这些不足给了后来者可乘之机,这部分内容我们稍后再说。

AdLib声卡在推出之初并没有引发大家的关注,Prevel于是决定以游戏行业作为突破口:在一家美国公司的帮助之下,AdLib声卡终于找到了其首个行业大客户:雪乐山公司。

雪乐山敏锐的看到了AdLib声卡对于游戏行业的价值,为此,他们还专门聘请了专业作曲家来为自己正在开发的游戏编写配乐。

1988年,雪乐山推出了市面上首款支持AdLib声卡的游戏:《国王密使4》。“国王密使”系列是雪乐山开发的畅销图形解谜游戏,得益于此,AdLib声卡被主流媒体大规模报道,进入了大众的视线。

雪乐山还制定了一项市场策略:将AdLib产品与自己游戏捆绑销售,并向客户邮寄磁带来展示AdLib声卡的效果。这种策略对AdLib声卡的推广起到了很大的作用。

其他游戏厂商也紧跟雪乐山步伐,开始推出支持AdLib声卡的游戏,不到一年时间,几乎市面上所有的新游戏都开始支持AdLib声卡,使得其成为了事实上的DOS游戏音效行业标准。

就这样,在游戏行业的推动之下,AdLib公司成功的开创了消费级声卡市场,他们的产品以200美元“相对低廉”的价格迅速占领了市场(现在这个价格可以买一块HiFi级的外置声卡了)。在台湾,智冠科技也推出了名为“摩奇音效卡”的AdLib兼容声卡。

AdLib的成功引起了一家名叫“创新实验室”的新加坡公司的注意(就是现在卖音箱和耳机的那个创新科技)。其实早在1987年7月,创新就推出了名为“创新音乐系统”的首块声卡产品,比AdLib声卡没晚几个月。

第二年,创新将产品改名为Game Blaster,并借道消费电子渠道商Radio Shack进军美国市场。Game Blaster包含两块飞利浦SAA1099芯片,可提供12通道和弦的立体声,硬件参数比AdLib声卡更优秀。

为获得游戏行业的支持,创新还专门针对雪乐山游戏提供了驱动升级程序,不过由于种种原因,这块声卡并没有流行起来。

1989:声霸卡

1989年11月,创新改变了策略,针对AdLib声卡推出了代号“杀手卡”的升级产品:“Sound Blaster声霸卡”。

声霸卡改用与AdLib声卡相同的雅马哈YM3812芯片,从而实现了与AdLib声卡的完全兼容,也就是说,凡是支持AdLib声卡的游戏,也支持声霸卡。

创新将声霸卡的零售价定得比AdLib声卡更低,不仅如此,声霸卡还具备2个AdLib没有的功能:支持录放PCM数字音频,以及自带游戏端口接口。

不过由于当时仍处于DOS时代,播放数字音频的功能很少被游戏用到,但自带游戏端口接口却成为吸引用户的一个极大卖点:该接口可用来接游戏手柄、摇杆和MIDI键盘等设备。

而AdLib声卡的用户要想用到这个功能,得另外花50美元去购买单独一张摇杆接口卡不说,还要额外占据一个主板上少得可怜的插槽位。因此兼容AdLib的声霸卡成为用户更价廉物美的选择。

此外,当时的电脑杂志也对AdLib声卡和声霸卡进行了对比评测,认为声霸卡的声音质量要高于AdLib声卡。再加上创新强大的市场推广能力,声霸卡逐渐在市场上取代了AdLib声卡,成为当时事实上的游戏音频标准。

1990年11月,微软公司宣布了多媒体MPC标准,该标准建议开发者使用创新的声霸卡,因为这是当时唯一符合MPC标准的声卡,这也成为了压垮AdLib声卡的最后一根稻草。舆论甚至认为,微软MPC标准中的声卡部分内容,可能就是基于声霸卡的性能参数制定的。

作为一家小公司,AdLib公司反应迟钝,直到1992年,他们才推出了新品AdLib Gold。AdLib Gold采用新一代雅马哈YMF262(OPL3)芯片,向下兼容上代产品,支持PCM数字音频,且提供了游戏端口接口。

但为时已晚,当时创新科技大势已成,AdLib Gold过高的定价也使得其销量不佳。1992年5月1日,AdLib公司宣布申请破产倒闭。而创新同年6月推出的Sound Blaster 16则成为了AdLib公司棺材上的最后一颗钉。

为了防止创新的收购,AdLib公司让一家德国公司从魁北克省政府那购得了公司的资产,并改名为AdLib多媒体,继续推出AdLib Gold声卡和许多其他的产品。1994年,这家德国公司又把AdLib多媒体卖给了智冠科技。

AdLib公司与创新之间的战争已经结束,但声卡大战一直持续到2000年,创新陆续打败了Ensoniq、Aureal半导体等公司,从而成为了民用独立声卡市场上的最强选手。

打遍天下无敌手的感觉让创新有些落寞,也从此停滞不前。当时英特尔的AC’97标准已经颁布3年,并越来越走向成熟。

AC’97标准将音频芯片等内容集成到了主板之上,以更廉价和方便的形式来实现声卡的功能。从此,独立声卡成为了PC发烧友和专业音频用户才需要的小众产品。

写在最后

世界上首块PC声卡从诞生、兴起,到最后销声匿迹,只用了几年时间。现在AdLib这个名字已经少有人提起,记得那段历史的人也不多了。

不过AdLib指定的DOS游戏音频标准,则一直保留了下来,要想在Windows下玩当年的DOS老游戏,还需要通过软件的方式来模拟AdLib声卡。

这是残酷而又现实的商业竞争造成的,正因为竞争的存在,才让更好的产品以更低廉的价格到达消费者的手中,让PC声卡迅速普及。

今日我们PC上所具备的强大音频功能是30多年来声卡不断发展所取得的成果,而游戏行业对此贡献颇丰。

让我们记住那些名字:AdLib、雪乐山、创新科技……正因为有了他们,才让我们的PC告别了单调的蜂鸣声,迎来了更为丰富多彩的有声时代。

来源:游戏研究社

原标题:声卡诞生30年,多亏了它我们才不必忍受单调的蜂鸣声

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