外媒专访蓝色起源CEO:New Glenn火箭2021年完成首飞

外媒专访蓝色起源CEO:New Glenn火箭2021年完成首飞
2019年11月14日 14:05 新浪科技

  新浪科技讯 北京时间11月14日上午消息,亚马逊创始人杰夫·贝佐斯有一家名叫蓝色起源(Blue Origin)的火箭、太空旅游公司,以前这家公司很神秘,现在它一步一步走向舞台。

  Blue Origin成立于2000年,它同时推进多个项目,这些项目有着共同的愿景:提高人类航天水平,搭建基础设施,让人类未来可以殖民太空。

  近日,Blue Origin首席执行官鲍勃·史密斯(Bob Smith)接受了国外记者摩根·布伦南(Morgan Brennan)的采访,讨论Blue Origin所做的一切。采访在Blue Origin月球着陆器原型机内进行,Blue Origin在华盛顿DC国际宇航大会(International Astronautical Congress)上展示了原型机。

  到目前为止,Blue Origin的运营资金几乎全部来自贝佐斯,它正在推进名为“New Shepard”的亚轨道太空旅游服务,明快明年就会与上市公司Virgin Galactic一较高下。

  Blue Origin还在开发New Glenn火箭,预计2021年完成首次飞行任务,Blue Origin希望New Glenn能拿到美国国家安全发射合同,比如美国空军的发射合同。

  不久前,Blue Origin申请参加NASA月球着陆器竞赛,它与洛克希德·马丁公司、诺斯罗普格鲁曼Draper携手合作,Blue Origin是项目的主要牵头企业。

  Blue Origin还在忙着开发自己的火箭引擎,它的动力并非来自New Glenn,而是United Launch Alliance(简称ULA)的下一代Vulcan Centaur。

  在整个Blue Origin系统中,引擎业务是最大营收源,正因如此,Blue Origin才会投资2亿美元,在阿拉巴马州Huntsville建设占地20万平方英尺(约18500平米)的引擎工厂,它还与马歇尔太空飞行中心达成协议,翻新测试台。

  以下是采访实录:

  布伦南:我想我们首先应该从坐的地方开始,为什么着陆器对Blue Origin的未来发展至关重要?

  史密斯:现在我们坐在Blue Moon内,它是我们的货物着陆器,我们花了几年时间研发,它是为持续月球探索和资源开采这个目的开发的。NASA启动Artemis项目,准备重返月球,我们感到兴奋。作为国家团队的一部分,我们可以提供自己的着陆器……我们与洛克希德·马丁公司、诺斯罗普格鲁曼、Draper携手合作,开发集成着陆系统,它可以帮人类可以重返月球并留在月球。

  布伦南:这支国家团队引起了大家的注意。团队运行多久了?Blue Origin能为Artemis做些什么呢?

  史密斯:我们制定了一些激进的计划,要做的事是50年前没有做的……我们和洛克希德·马丁公司深入接触,它们的装备多次登陆火星,非常了不起。诺斯罗普格鲁曼也是我们的合作伙伴,它定期执行国际空间站运送任务,它还是Apollo项目的第一个月球着陆器提供商。还有Draper,它是制导、导航、控制方面的先驱。整个团队非常强大,我们可以快速前进。

  布伦南:大家似乎有一种感觉:新太空公司与老太空公司同台表演。现在Blue Origin与一些老牌太空公司合作,你是否觉得这种新老之分是错的?

  史密斯:我一直讨厌二分法,它只会为对话增加错误元素。洛克希德·马丁公司、诺斯罗普格鲁曼都是非常成功的组织,它们做了很多了不起的事,几十年来,它们一直非常卓越。每个人都应该为它们在太空成就感到骄傲。还有像Blue Origin这样的公司,它有着更长远的眼光,因为这些公司的资金来自私人。与上市公司相比,我们有着不同地平线,有着不同的速度,它们会面临一些压力,我们没有。我们可以将各种能力结合在一起,做得更好。

  布伦南:今天我们能坐下来讨论,部分应该感谢Huntsville(地名)。BE-7引擎是在Huntsville测试的,月球着陆器项目基本上也是在马歇尔太空飞行中心进行的。Blue Origin在这里投资为什么是一件有意义的事呢?

  史密斯:Huntsville被人们称为“火箭之城”,的确名副其实。许多火箭技术在这里诞生。回到50-60年代,它是最初的起点。这里有丰富的人才,而且已经建设了几十年。人才在哪里,我们就去哪里。还有政府的支持。我们会在这里建一座世界级的工厂,每年生产40个引擎,对于飞船引擎来说,这样的数字很可观了,我们还会在这里测试。Huntsville有测试场,农神5号火箭(Saturn V)是在这里测试的。我们会让引擎测试台恢复生机。

  布伦南:什么时候能够达到每年生产40个引擎的目标?

  史密斯:大约2022年2023年吧,一季度工厂将会投入运营。

  布伦南:劳动力资源丰富吗?该地区到底有何特别之处?

  史密斯:那里的人受过良好的教育。单从火箭的角度看,招聘的人不需要进行太多培训……总之,直觉告诉我们这里的人力资源很丰富。

  布伦南:如果Blue Moon成功,拿到了NASA合同,制造会在那里完成吗?

  史密斯:我们正在考虑,想在那里生产Blue Moon所用的引擎BE-7,我们的确在那里做测试。

  布伦南:BE-4引擎是你们为自己的轨道火箭准备的,你们还要为ULA制造New Glenn。生产被拆分,你如何看的?向其它公司供货能带来多少营收呢?

  史密斯:客户能让你变得更好,很高兴ULA能选择我们,它可是卓越的国家安全发射提供商,我们能从它的身上学到很多东西,这是一个很好的机会,我们要开发New Glenn引擎,可以学很多东西,能为它们供货也让我们很高兴。有了ULA的支持,我们朝着自给自足迈进了一大步,我们正在朝着这样的目标挺进。所以说,ULA合同是我们签下的首批大合同之一,除此还有其它卫生运营商的合同,空军的合同。简言之,我们正在进步。

  布伦南:我问过ULA CEO一些问题,现在我将同样的问题拿来问你:ULA与Blue Origin是不是亦敌亦友的关系?

  史密斯:在航空这个产业,今天你们可能是竞争对手,明天又会成为合作伙伴。在某些领域你们是对手,到了另一些地方又是伙伴,这是很正常的事。波音与洛克希·马丁是我们的潜在发射大客户。大家的关系是动态的,我们很友好,在它们的要求下,我们会成为更好的供应商,这是我们愿意接受的。

  布伦南:在未来几年里,New Glenn如果想争夺客户,最大的机会在哪里呢?

  史密斯:在市场上,我们已经看到一些好的信号。在6大顶尖卫星运营商中,有3家已经看中New Glenn并签约,美国空军很欣赏New Glenn。在未来几年里,我们希望能与美国空军建立更好的关系。在我们看来,这两块市场是最基础的。除此之外,我们还可以关注一下情报界,有些组织需要强大的火箭。还有“卫星星座”,许多企业都提出“卫星星座”构想,有些需要发射。总之,摆在眼前的大机会很多。

  布伦南:美国在太空安全方面做得到位吗?

  史密斯:在太空控制、太空探索、太空商务方面,大家现在谈得越来越多了。大家越来越明白太空在日常生活中越来越重要,我们用GPS给Uber导航,当我们用信用卡处理股票交易时就会用到太空资产。所有这些都与经济结合在一起。太空商业化对每一个美国人的日常经济生活有怎样的影响?我们如何保护太空资产?面对这些问题,我们应该有清醒的认识。一些同行就在附近不远处,它们威胁我们的太空资产……所以说,拥有强大的火箭至关重要,越来越重要。

  布伦南:许多企业都想搭建卫星星座,由几千颗卫星组成,它们想用卫星星座提供宽带、通信服务。这种业务模式可行吗?如果可行,对于发射来说又意味着什么呢?

  史密斯:这个市场的潜力很大。不过有多少商业计划真正兑现呢?我手中没有太多详细资料,不知道项目是否会真正执行。大家都有不同的时间安排,进入市场时也会有不同的方法。不过我认为项目的基础还是很牢固的,它们之所以这样做,主要是因为全球数据需求正在飞速攀升。当中会有多少数据通过地面传输?有多少通过太空传输?我真不知道。如果想让数据以最快的速度传输,最好选择太空传输,这样可以缩短延迟时间。

  布伦南:Blue Origin与亚马逊是姊妹公司,亚马逊也想建一个名叫Project Kuiper的卫星星座。FCC不久前刚刚披露一些与Project Kuiper有关的资料。这些火箭会不会由Blue Origin来发射呢?

  史密斯:希望吧。亚马逊是一家上市公司,我们会与亚马逊交流,其它提供商也会与它沟通。我们是商业发射服务提供商,当然希望能拿到亚马逊业务。

  布伦南:两家公司是不是经常对话,经常合作?

  史密斯:亚马逊是上市公司,如果真这样做,会惹出许多麻烦。我们与亚马逊的合作方式跟我们与其它卫星运营商的合作没有什么不同。

  布伦南:亚马学的确是上市公司,Blue Origin有没有可能上市?什么时候?

  史密斯:公司之所以上市,唯一的理由就是需要融资。我们资金充裕,上市就是交出部分控制权,换得一些资金,我们希望能自给自足,一旦达成目标,就没有必要依赖私人资金了。

  布伦南:Blue Origin有没有可能向投资者、VC开放呢?

  史密斯:有可能,不过不知道什么时候。除非我们无法自给自足,或者需要其它资金源,否则不会考虑,但我实在想不出为什么需要其它资金源。

  布伦南:能告诉我们New Shepherd(将游客送到太空)的最新进展吗?大家都很关心。明年会不会执行载人飞行任务?

  史密斯:本来计划今年完成载人飞行,可惜没有达成目标。我们还需要再测试几次,确保万无一失。我们设定了很高的标准,如果没有准备好是不会飞行的。现在我们对New Shepherd很自信,它越来越好。尽管如此,我们还是要全面分析,确保一切准备就绪,所以载人飞行可能会在明年进行。

  布伦南:票价会定在几十万美元,至少最开始时是这样,对吗?

  史密斯:任何技术刚刚出现时价格都会很高,所以我们的服务价格也很高,然后就会下降,最开始时票价会定在几十万美元吧。

  布伦南:从长远看,5年、10年、20年后 Blue Origin会变成怎样?

  史密斯:首先,今天所做的一切将为未来奠定基础,我们今天所做的事情很宏大、很高远。我们要将游客送到太空,让他们享受亚轨道旅游。我们还要开发非常大的New Glenn火箭,它会颠覆市场。我们要生产自己的火箭引擎,在Huntsville建设庞大的现代化工厂。我们要前往月球,光这件事就足够我们忙了。总之,我们会很忙很忙。当我们挖掘各项技能时,Blue Origin会成为一家自给能力更强的企业。上面所言就是我们的前进方向。(德克)

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