商业载人航天首获成功 SpaceX开创新时代

商业载人航天首获成功 SpaceX开创新时代
2020年06月01日 04:12 一财网
商业载人航天首获成功 SpaceX开创新时代商业载人航天首获成功 SpaceX开创新时代

  作者: 钱童心 孙卓 刘佳

  为了这一高光时刻,美国等了9年,“钢铁侠”埃隆·马斯克则努力了18年。

  美国东部时间5月30日15时22分(北京时间5月31日3时22分),两名美国宇航员搭载由美国太空探索技术公司(SpaceX)建造的龙飞船,从佛罗里达州肯尼迪航天中心升空,飞向国际空间站。

  这是美国自2011年航天飞机退役后,首次使用国产火箭和飞船从本土将宇航员送往空间站,也是商业载人航天迈出的关键一步。

  马斯克很早以前就有一个梦想:去火星。为此2002年,他在30岁时创立SpaceX,目标为降低太空运输的成本,以及最终让人类登陆火星。在2004年5月底的一次采访中,马斯克曾谈到希望能同美国国家航空航天局(NASA)合作“有一天”将人类送入太空的梦想。

  “我认为我们(SpaceX)正在做的事情对NASA的未来非常重要。”马斯克表示。

  在16年后的5月,SpaceX终于做到了。

  发射2分36秒后,火箭一二级成功分离。随后,发射“龙”飞船的重型火箭“猎鹰9”的第一级助推器成功返回到大西洋上的“Of Course I still Love You”( “当然我依然爱你”)着陆船上。

  在成功发射后,马斯克扬起双臂,深深吸了一口气。他透露自己“克服了情绪”。“为实现这一目标已经过去18年了。真的很难相信它发生了。”马斯克表示。

  美国总统特朗普和副总统彭斯5月30日赴肯尼迪航天中心观看了此次“历史性”发射。

  美国9年后首次重启载人航天任务

  发射大约12分钟后,飞船与火箭顺利分离,继续飞向国际空间站。两名美国宇航员道格拉斯·赫尔利和罗伯特·本肯将他们搭乘的“龙”飞船取名为“奋进”号。按计划,飞船将在飞行约19小时后,即美东时间31日10时27分(北京时间31日22时27分)与空间站对接。美航天局尚未公布此次任务期何时结束。

  对于马斯克的SpaceX而言,从来没有任何一次发射意义如此重大。这是人类历史上首次使用私人商业公司研发的载人飞船进入国际空间站,更被看作是开启了商业太空旅行的新时代。

  马斯克认为,探索精神应该是真正发自人们内心的东西。“这是人类制造的一种工艺,对于人类来说,我认为这是人类应该为今天发生的事情感到骄傲的东西。”马斯克说道。他还表示,这项任务是“使人类成为多行星物种的旅程的第一步”。

  美国的上一次载人航天计划于2011年结束,此后NASA每次要送宇航员去国际空间站,就只能前往俄罗斯搭载“联盟号”飞船。这让NASA付出昂贵的代价,因为联盟号的“船票”每张票价高达8600万美元,如果送两个宇航员升空,就需要支付近2亿美元的费用。

  2014年,NASA与SpaceX合作,向其支付26亿美元建造龙飞船,最初的任务是向国际空间站运送货物。同时,NASA还向波音公司支付了42亿美元的合作费用,用于打造航天飞船Starliner。

  凭借与NASA的长期合作,一度濒临破产的SpaceX击败了美国航空巨头波音公司,就在5月26日,SpaceX再获3.462亿美元融资,估值达到了360亿美元。

  NASA将载人航天的发射任务交给私营公司是具有争议的,过去几十年里,NASA从未将这一任务外包给私营公司。促进NASA做出这一决定的原因是,他们认为商业公司可以降低成本,并且刺激创新,这将使得NASA能够把更多的时间用于深入探索太阳系。

  国际空间站已经围绕地球轨道运转了20年,美国和俄罗斯是最早开始运营国际空间站的两个国家。在20年里,有19个国家的240名宇航员到过国际空间站,也包括中国宇航员。他们在国际空间站里面进行了成千上万个科学实验,涉及领域广泛,从人体对太空的反应到新药研发,等等。

  商业航天成本有望大幅下降

  SpaceX的主要目标是通过火箭的重复利用来降低发射成本。比如运送货物的太空舱“龙胶囊”(Dragon Capsules)就已经使用了三次。2015年以来,SpaceX数十次成功安全地将“猎鹰9号”重型火箭的一级助推器着陆回收。

  但是此次发射载人飞船的火箭是全新的,SpaceX同样将火箭的一级助推器着陆回收。SpaceX还表示,每艘龙飞船可以多次使用。

  根据2019年NASA的一份调查报告,龙飞船的“船票”每张大约在5500万美元,尽管低于俄罗斯“联盟号”的费用,但仍然很高。而未来随着更多太空任务的执行,这一成本也将随之下降。

  尽管成功地将宇航员送入了低地球轨道,马斯克表示,现在还不足以“宣布最后的胜利”,他强调“返回比上升更危险”。他补充说:“我们需要将他们安全带回家,并确保我们已尽一切努力将返回的风险降到最低。”

  公司更加雄心勃勃的项目是Starship(星舰)宇宙飞船,这艘庞大的飞船仍在研发的初期阶段,马斯克希望将这艘飞船的每一个零部件以及发射的火箭助推器全部实现再利用。Starship也是马斯克对SpaceX长期的核心计划——将人类送往火星。

  卖房子去火星的亿万富翁

  在SpaceX创建初期,拿马斯克的话说,他其实并没有足够的信心能够成功。“开始的时候,我甚至没有让我的朋友们投资,因为大家可能都会赔钱,我宁愿赔自己的钱。”

  在将自己的财富同SpaceX的成本和研发绑在一起之后,马斯克得出的结论是:降低进入太空的成本可以达到,方式就是通过SpaceX研发的猎鹰1号(Falcon 1)火箭。

  “他(马斯克)本可以用自己的财富去玩豪华游艇。”特朗普在当天SpaceX火箭发射后发表的讲话中这样评价SpaceX的创始人。

  “特立独行”的马斯克最近在谈到自己的财富和房产时表示,他认为“亿万富翁”在美国已经成为了一个贬义词,因此他决定开始抛售自己的一些房产,让那些不满他财富的人无话可说。“花时间设计和建造一栋房子对我来说真的有意义吗?”马斯克在最近的一次采访时说,“或者我应该分配时间让我们去火星?我可能应该会选择后者。”

  SpaceX的投资人、美国风投公司fusion fund创始人张璐对第一财经记者表示:“SpaceX的成功也是美国创新模式的成功。要培育出像SpaceX这样的公司,必须要有一个自由开放的创新环境;政策需要在资本层面上更加多元;企业也需要有多样化的创新。”

  SpaceX载人项目的成功也意味着未来更大的商业模式的潜力,比如马斯克的星链计划Starlink。“Starlink 会带来更多想象,目前这一项目已经给SpaceX带来了几十亿美元的收入。”张璐告诉第一财经记者,“这也给了国内民营卫星行业启示,科技创新还是应该交给民营企业来做,它们拥有更加灵活的抗风险能力。”

  张璐认为,此次SpaceX的载人龙飞船发射成功后,会对整个航空航天工程有着巨大的推动作用。过去20年里,除了俄罗斯以外,没有其他国家有能力将人送入空间站。这是历史上第一次由民营太空公司将人送到空间站。更重要的是,对于人类的太空探索之旅,这也是一个非常大的历史事件——以前大家都认为,要举国家之力才可进行太空探索。“但现在我们看到,通过科技创新和资本助力,民营太空公司也有这样的能力,这也是政府和民营企业的一次非常成功的合作开发。同时,航天飞行也会以更加商业化的形式加速和其他产业的合作。”张璐说。

  “未来机遇在于,除了火箭发射、太空飞船之外,会有更多的领域陆续向民营企业开放,无论是卫星发射,还是与火箭发射效能提升相关的一些创新,包括新的网络技术,都有非常大的应用机会。”张璐对第一财经记者表示。

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