美火星卫星再度罢工 凤凰号推迟掘土任务(图)

http://www.sina.com.cn 2008年06月05日 08:49  新浪科技
美火星卫星再度罢工凤凰号推迟掘土任务(图)
资料图片:美国奥德赛火星探测器

美火星卫星再度罢工凤凰号推迟掘土任务(图)
凤凰号第二次火星掘土留下的沟痕,在沟痕右侧显露出白色的物质,科学家称这可能是盐或者冰。[点此查看高清晰大图]
美火星卫星再度罢工凤凰号推迟掘土任务(图)
凤凰号第二次火星掘土留下的沟痕局部放大图

  新浪科技讯 北京时间6月5日消息,据国外媒体报道,因通信故障,美国宇航局“凤凰”号火星着陆探测器在4日未能在火星土壤实施挖土的工作。美国宇航局工程师事后调查发现,问题出在一个将地面人员指令传输至火星的探测器身上。

  “奥德赛”号火星探测器通讯出故障

  美国宇航局称,绕火星轨道运行的“奥德赛”号探测器未能将要求“凤凰”号挖土的指令发送出去。这是第二次导致“凤凰”号任务安排被延迟的通讯故障。科学家本来希望“凤凰”号对三个浅坑中的第一个开挖。原定任务不得不取消后,“凤凰”号将执行预先编排的指令,对周围环境进行拍照。“凤凰”号于5月25日在火星北极地区着陆。

  美国宇航局地面人员4日当天发送指令,要求“凤凰”号开始实施科学家期待已久的对火星北极地区的探索,将挖土铲深入永冻土,寻找生命存在的证据。科学家命令这台长臂探测器对其着陆地点以北三个浅坑中的第一个开挖。在本周结束前,“凤凰”号会将第一铲火星土壤倒入微型烤箱。这个烤箱将烘干土壤样本,对蒸汽进行分析。

  在5日之前,美国宇航局任务主管不会知道“凤凰”号挖掘第一个浅坑的经历。因为“凤凰”号通过两个绕火星轨道飞行的探测器与地面进行沟通,它必须等到当天结束时开始工作,届时,一个探测器会从“凤凰”号头顶经过,将图像和数据传回地面,同时将科学家的最新指令发送给“凤凰”号。

  蕴含丰富的科学数据

  在对“凤凰”号长8英尺(约合2.44米)的机械臂和其他科学仪器完成细致检查后,对火星表面开始挖掘的绿指令灯亮了起来。“凤凰”号是第一个在火星北极安家落户,研究火星环境是否能支持原始生命存在的探测器。来自亚利桑那大学的“凤凰”号探测项目首席科学家彼得·史密斯(Peter Smith)表示:“这绝对是一个蕴含丰富科学数据的地点。”“凤凰”号探测任务为期3个月,造价4.2亿美元。

  在正式开始工作前,“凤凰”号实施了两次挖土演练——将一铲铲的火星土壤挖出来,接着倾倒,为正式的挖掘探测做准备。未曾想,科学家从挖土演练中收获了令其十分感兴趣的意外发现:在两次演练中,松软的火星土壤与闪闪发光的白色小块物质参杂在一起,科学家认为这些白色物质要么是表面冰块,要么是含盐堆积物。

  “凤凰”号对演练挖掘区右侧的三个地点进行了勘测,科学家根据童话故事《金发姑娘》给它们起了三个好听的名字——“熊宝宝”、“熊妈妈”、“熊爸爸”。在第一次挖掘中,科学家命令“凤凰”号以某一角度对“熊宝宝”挖掘,在永冻土挖一个深约十分之三英寸的坑,将土壤倒入机械臂的铲子里。

  寻找生命存在三要素

  据美国宇航局喷气推进实验室机械臂工程师阿什蒂·特雷比-奥伦努(Ashitey Trebi-Ollennu)介绍,“凤凰”号将以90度角挥动机械臂,同时等待进一步指令,以将一铲土倾倒入微型烤箱。烤箱接着加热土壤样本,分析蒸汽,寻找有机化合物的踪迹。尽管烤箱的弹簧门没有如科学家预期那样完全打开,但史密斯说这不成问题。在今后几天,“凤凰”号将陆续从另外两个地点挖掘火星土壤,通过显微镜和化学实验室对其进行分析。

  “凤凰”号无法探测化石或活微生物,相反,它会用铲子深入土壤和冰层,研究液态水是否曾经在此存在过,此地是否存在有机化合物。有机化合物含有碳原子和氢原子。科学家普遍认为,液态水、有机物、热源是一个适于生命存在环境所必备的三大条件。

  2004年以来一直在火星赤道地区附近漫游的孪生探测器“机遇”号和“勇气”号,发现了水曾经从古代火星表面或附近流过的证据。史密斯本周早些时候说:“我们将在此迈出探索性的一步。我们的科学仪器不是用来破译DNA分子密码的,我们将会寻找能使生命在这种环境下茁壮成长的基本要素。”(孝文)

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