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“九大行星”重排座次冥王星遭遇“降级”


http://www.sina.com.cn 2006年12月27日 09:14 科技日报

“九大行星”重排座次冥王星遭遇“降级”
“九大行星”



  2 “九大行星”重排座次冥王星遭遇“降级”

  自冥王星76年前首次被人类观测到,并跻身太阳系第九大行星之日起,围绕它的争论一直不断,其行星地位一再受到质疑。它那比月球还小的个头,特立独行的公转轨道……屡
遭非议。

  为了确认冥王星的身份、探索柯伊伯带星体的奥秘,新年伊始,美国宇航局就将第一个造访冥王星的人类探测器———携7种科研仪器的“新地平线”号,于美国东部时间1月19日下午2时送入太空,“新地平线”号计划于2015年抵达,对原九大行星中面目最模糊的、人类航天器尚未涉足的最后一个死角———冥王星进行近距离观测。该探测计划是人类对太阳系最遥远的第三个区域———冥王星及其柯伊伯带的首次探索。这次探测将极大地加深人类对太阳系的形成与演化的认识,有望澄清围绕冥王星的争议和众多谜团,更可将人类对太阳系最后的“地平线”———柯伊伯带的认识向前推进一大步。

  然而就在“新地平线”号动身不久,它前去拜访的客人的身份就发生了巨变。经过激烈争论,本届国际天文学联合会大会终于投票决定,将冥王星与前8颗地位毫无争议的行星区分开来。备受争议的冥王星从8月24日起正式下岗,被“开除”出太阳系行星行列,太阳系行星数目从此降为8颗。游走在太阳系边缘的冥王星将只能与其他个头相近的“兄弟姐妹”一道被称为“矮行星”。根据8月24日通过的新定义,“行星”指围绕太阳运转、自身引力足以克服其刚体力而使天体呈圆球状、并能清除其轨道附近其他物体的天体。而同样具有足够质量、呈圆球形,但不能清除其轨道附近其他物体的天体则被称为“矮行星”。其他围绕太阳运转但不符合上述条件的物体则被统称为“太阳系小天体”。

  确定新的行星定义是天文学研究的里程碑。对“九大行星”的传统说法作出修改,将冥王星排除在行星家族之外,这是人类认知自然的一次重大跨越,也反映出人类对行星的认知出现新的突破,改变了对太阳系的传统认识。

  “新地平线”号探测器仍在朝冥王星飞去。冥王星和柯伊伯带其他天体可能有着与八大行星完全不同的起源。预计,“新地平线”号将会为揭示冥王星的庐山真面目,以及研究太阳系早期演化过程提供重要线索。

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