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日本机器人越来越像人 最终将有大规模市场


http://www.sina.com.cn 2006年07月05日 19:17 新浪科技

  英国《金融时报》科学编辑克莱夫·库克森(Clive Cookson)

  如果你把机器人“Promet”推倒在地,它会非常费力地站起来,就像一位患有关节炎的老者。让它从冰箱里拿一罐啤酒,它会打开冰箱门,以慢得让人恼火的速度取出一罐来。不过,要是对着“Promet”演奏日本传统音乐,它会以惊人的优雅和敏捷翩翩起舞。

  “Promet”是位于日本筑波的产业技术综合研究所(AIST)的作品。它是日本正在开发的数十种与人类形似的机器人之一。日本正以全球其它地区无可匹敌的热情,投入“类人型机器人”(humanoids)研究。

  名头最响、也最为先进的类人型

机器人项目是“Asimo”,该项目始自1986年,由本田汽车(Honda Motor)发起。在实验室进行类人型机器人研究的其它主要公司,还有丰田(Toyota)、日立公司(Hitachi)、NEC和三菱(Mitsubishi)。索尼(Sony)是一个例外,为削减成本,今年索尼终止了对类人型机器人和机器狗的研究。

  一些不那么知名的企业也跻身这一行列。例如,“Promet”就是AIST与川田工业株式会社(Kawada Industries)联合进行的项目。后者的主营业务是修建钢铁桥梁。AIST类人型机器人项目负责人比留川博久(Hirohisa Hirukawa)表示:“我们在这个项目上一年要花掉大约200万美元。本田没有透露在‘Asimo’上的花销,但我估计一年肯定得花掉1亿美元。”

  目前,市场对类人型机器人的需求不大,因为尽管这些机器人能以其逼真的动作吸引观众,但它们实在是太昂贵了——而且其灵活性或智能尚未达到实用程度。

  “目前,一个能双腿行走的机器人比一辆法拉利(Ferrari)还贵,”比留川表示。“如果我们能找到好的应用,卖出一百万个机器人,其价格将会降至一辆廉价汽车的水平。”他补充道,短期内最有前景的应用是娱乐和演艺行业。

  机器人可以成为强大的公关手段,正如本田在公司活动中让“Asimo”慢步走过时所表现的那样。“当然,‘Asimo’是本田一位出色的科技大使,不过,我们并不希望它只被当成是促销花招或玩具,”本田欧洲公关经理威廉·德·布拉克莱尔(William De Braekeleer)说道。“这是一个重要的研究项目,本田已经为此研究了20年。”

  远期希望是,机器人将能够代替人做大量仆役性质的工作,人类不愿意从事那些工作,或是无法从事那些工作。在适龄工作人口正在减少的日本,显而易见的应用之一,是让机器人帮忙照料迅速增多的老年人。

  对许多欧美人来说,这种前景也许没什么吸引力,在他们看来,机器人最好也只不过是个冷冰冰的没有人情味的东西,而在最坏情况下,还可能成为威胁人类的邪恶力量。不过,多数日本人有着大不相同的看法;在他们看来,机器人是和蔼的、友善的,甚至惹人喜爱。类人型机器人与日本人喜欢“卡哇伊”(kawaii)的风尚极为吻合,“卡哇伊”翻译成英语时,通常译作“可爱”(cuteness)。

  AIST开发的机器小海豹Paro便是一个明证,这款机器人旨在为患病儿童和老人提供“机器人治疗”。Paro是该研究所历史上最为成功的商业化产品之一,目前已售出500个,每个售价数千美元。这种毛茸茸的白色格陵兰海豹,安装有感知影像、视觉、听觉、触觉和姿势的传感器,可以根据人们对它的触摸方式,相应地调整动作。

  AIST负责Paro的研究人员柴田崇德(Takanori Shibata)称,测试表明岁数很大的老人的反应尤其令人满意:“Paro改善了他们的情绪,给他们带来了活力。”他补充称,与Paro的互动,降低了老年人的精神压力。

  社会学家已经投入大量精力,来解释日本对机器人的反应为何如此积极。他们常常将这归因于日本的神道信仰,这种信仰赋予日本人一种信念,即万物皆有生命灵气;而另一方面,西方基督教认为,人类按照自己的形象创造类人型机器人,隐隐有些亵渎神灵之嫌。

  日本一位研究机器人的教授金出武雄(Takeo Kanade),自1980年起就在美国卡内基美隆大学(Carnegie Mellon University)工作,他将原因更多地归于日本的通俗文化。50多年来,这种文化一直将友善的机器人形象塑造为玩具和卡通人物。上世纪50、60年代在日本长大的人,都不可能感受不到阿童木大使(Atom Boy)及其后继者铁臂阿童木(Astroboy)的魅力。正如金出武雄教授所指出的,索尼之所以能下决心终止耗费巨资的Qrio和Aibo机器人项目,是因为西方人霍华德·斯金格爵士(Sir Howard Stringer)出任首席执行官。

  除了与机器人在文化方面的密切联系,上世纪70至80年代期间,日本还具备了工业机器人技术方面的实力。金出武雄教授表示,科学家和工程师们在90年代中期开始认真考虑研究类人型机器人,当时,经过10年的研究,本田制造出了首个机器人的原型,即后来的Asimo机器人。

  要想使类人型机器人的用途远远超越宣传和娱乐,研究人员们需要在机器人的机械性能乃至智力方面取得巨大的进展。“两个最重要的机械问题是,如何使它们的动作更为敏捷和安全,”金出武雄教授表示。“但与赋予机器人与人类类似的智力相比,这些问题更容易解决。”

  机器人制造厂商表示,类人型机器人最终将拥有大规模的市场,不过这或许需要数十年的时间。本田的布拉克莱尔表示:“我们正在努力实现的设想是,在30年至50年的时间内,每个拥有汽车的人可能也会拥有一个机器人。”(译者/徐柳 刘彦)

    来源:FT中文网-FTChinese.com

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