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美宇航局:卡西尼发现土卫二有大气层


http://www.sina.com.cn 2005年03月17日 15:41 新华网

  新华网洛杉矶3月16日电 (记者 陈勇) 美宇航局下属的喷气推进实验室16日说,“卡西尼”最近两次近距离掠过土星的卫星土卫二,所得到的证据表明,这颗直径只有500公里的小卫星居然也有大气层。

  喷气推进实验室说,今年2月17日“卡西尼”在1167公里的距离上飞过土卫二,它搭载的磁场探测设备首次发现了土卫二存在大气层的迹象。3月9日,“卡西尼”在500公里的距
离上再次飞过土卫二,获得了更多的证据。这是继土卫六之后,“卡西尼”发现第二颗土星卫星有大气层。

  “卡西尼”两次飞过土卫二,都观察到这颗卫星的磁场有扭曲现象,磁层等离子体运动速度变慢,并在土卫二的影响下发生偏斜。此外“卡西尼”还发现了土卫二磁场有振动现象。

  研究人员说,这些现象发生的原因,就在于土卫二大气层中的带电气体分子围绕磁场的磁力线旋转,干扰了磁场,通过计算磁场振动的频率,就可以辨别出土卫二大气层的成分。目前,研究人员初步认为其中有带电的水蒸气。

  由于土卫二是一颗很小的星体,它的引力无法维持稳定的大气层,研究人员推测,它必然有强大的气体源,补充不断流失到宇宙空间的气体分子,这可能是它上面的火山或气孔,也可能是从它的表层或内部逃逸出来的气体。

  1981年,美国“水手”号飞船曾在9万公里远处掠过土卫二,但没有发现它存在大气层的迹象。研究人员认为,这可能是“水手”号的设备性能不够,也可能是24年来这颗卫星发生了某种变化。


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