亚马逊大力推广机器人,员工们有了新工作职责

2017年09月14日 07:31 好奇心日报

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新泽西州弗洛伦斯电 — 去年年底,尼萨·斯科特(Nissa Scott)开始在新泽西州南部亚马逊(Amazon)巨大的仓库工作,负责堆叠一个个小圆软脚凳大小的塑料箱。她说,这不是最累人的工作。这些塑料箱单个常常重 25 磅,在长达 10 小时的轮班中,她要不断提举这些塑料箱,这同样也很累人。

现在,21 岁的斯科特迎来了一位能替她堆叠塑料箱的继任者:一根巨大的亮黄色机械臂。

她在亚马逊的新工作是同时照看几个机器人,在必要时为它们进行故障检修,确保它们有塑料箱可堆。最近某天的下午,一根机械臂一端的爪钳从传送带上抓起了一个箱子,把它叠放到了另一个箱子上,在机器人周围的木托盘上堆出了一根根整齐的圆柱。这是亚马逊第一次向记者展示这种机械臂,也是亚马逊在仓库使用的最新一代机器人。

新泽西州弗洛伦斯,亚马逊仓库,21 岁的尼萨·斯科特看着一根机械臂把装满新商品的箱子叠放在一起。图片版权:Bryan Anselm/《纽约时报》

“我觉得,这是我们这里做过最挑战大脑的事儿,”提及自己的新工作,斯科特说道,“它并不是一桩重复性的工作。”

也许没有哪家公司比亚马逊更能体现自动化技术带来的焦虑和希望了。包括特朗普总统在内,许多人都批评称,亚马逊怂恿人们在网上购物,毁掉了传统零售工作。与此同时,亚马逊令人瞠目的发展速度,则让它变成了一架人才招聘机器,不断需要入门级仓库员工来满足顾客订单。

亚马逊在全球各地的员工人数比微软(Microsoft)多三倍,比 Facebook 多 18 倍。上周,亚马逊表示会在北美设立第二个总部,提供多达 5 万个新岗位。

这些机器人提高了工作效率:顾客订购商品两三天后,亚马逊就会送货上门。图片版权:Bryan Anselm/《纽约时报》

而且,亚马逊正走在自动化的前线,探寻让机器人代替人类工作的新方法。2014 年,亚马逊利用最初由基瓦系统(Kiva Systems)开发的机器,开始在公司仓库推广普及机器人。两年前,亚马逊斥资 7.75 亿美元,收购了基瓦系统公司,并将其重新命名为亚马逊机器人公司(Amazon Robotics)。现如今,亚马逊在全球各地投入使用的机器人已超过 10 万台,公司还计划要增加更多机器人。

这些机器人既减少了仓库工作的沉闷乏味和疲累,也提高了工作效率:如果有客人在吃完早餐后订了牙线,晚餐前他就能收到它们。

“毫无疑问,要是没有这种自动化技术,亚马逊肯定不能以他们现有的成本经营运转,也不可能给到顾客现有的这种价格,”马丁·福特(Martin Ford)说,“可能我们连两天到货服务都享受不了。”福特是一名未来主义者,也是自动化相关图书《机器人的崛起》(Rise of the Robots)的作者。

2014 年,亚马逊利用最初由基瓦系统(Kiva Systems)开发的机器,开始在公司仓库推广普及机器人。两年前,亚马逊斥资 7.75 亿美元,收购了基瓦系统公司。图片版权:Bryan Anselm/《纽约时报》

新泽西州弗洛伦斯、华盛顿肯特市等地的亚马逊仓库里,每天都在上演着人类与机器之间的动态博弈。在肯特市,机器人看起来依稀就像是巨大的甲虫,背着装满商品、重达 3000 磅的竖直货架跑来蹿去。一个圈围起来的巨大“牢笼”里,成千上百的机器人自行移动,互相尾随,却不会撞到彼此。

这个机器人“牢笼”边上,一群人类“充填工”正把一件件商品放上货架,补充存货。机器人会把这些货架移走。如果有顾客订购了它们背上货架存放的商品,它们会到“牢笼”另一边排队,就像汽车排队通过收费站一样。

在那里,人类“分拣工”会根据电脑屏幕上的说明,从货架上拿下商品,装进塑料箱。接着,传送带会把这些塑料箱送到人类“打包工”手上,他们会把这些商品放进纸箱,准备送往消费者手中。

负责亚马逊运营的高官戴夫·克拉克(Dave Clark)说,公司想把大部分单调的工作交给机器,让人们去做要动脑筋的工作。

“每次的商品都是新的,”克拉克说,“你得去找,检查它是否完好。从某种程度上来说,你得开动大脑做事,我觉得这很重要。”

机器人还可以减少员工要走的路,让亚马逊分拣工提高效率、减少疲劳。在机器人的帮助下,亚马逊还可以同时填充货架,就像交通高峰时的汽车一样,因为它们不需要再为人类留出通道空隙了。货架空间密度更高就意味着一间房间可以放下更多存货,顾客能够有更好的选择。

亚马逊已有超过 12.5 万仓库员工。图片版权:Bryan Anselm/《纽约时报》

有些工作,机器能够做得比人类更好,弗洛伦斯的亚马逊仓库里就能看到最新的例子。这里运转着八根机械臂,大量商品被分成一个个小部分,然后被送往全国各地的亚马逊物流中心。

这些机械臂有个不怎么好听的名字:机器人堆垛工。但是,人类员工给每根机械臂都贴上了“斯图尔特”(Stuart)、“戴夫”(Dave)等《卑鄙的我》(Despicable Me)里小黄人的名字,为这些机械臂增添了一丝个性。肯特市的仓库机器人原本是亚马逊通过收购基瓦系统获得的机器,而弗洛伦斯的机械臂则来自另一家外部公司。

去年年底,弗洛伦斯的仓库开设不久后,亚马逊就开始安装这些机械臂。根据配置,它们只能拿起标准尺寸的箱子,不能拿起其他尺寸的物品。在演示未来的可能性时,亚马逊展示了一种虚拟现实仿真技术,制造了一些根据全新理念打造的机器人原型,比如一根带有叉车配件、可以移动托盘的机械臂。

亚马逊安装这些机器人时,斯科特等原本负责堆叠箱子的一些员工在公司上课,学习操作机器人。其他许多员工则转岗去了接收站,负责把装满商品的大盒子手动分拣进箱子里。克拉克说,没有人因为安装机器人下岗,亚马逊为这些被机器人替代的员工安排了新的工作。

他说:“没有人被辞退。”

接下来的问题是:当下一代机器人出现时,情况又会变成什么样呢?

目前,人类比机器人更擅长某些仓库工作,比如从货架上拿取各种形状大小的物品。添置基瓦机器人后,亚马逊在美国的仓库员工增加了 8 万,仓库员工总数超过了 12.5 万。公司表示,未来仓库还会继续大量雇佣员工。

亚马逊表示,公司仓库会继续大量雇佣员工。图片版权:Bryan Anselm/《纽约时报》

但是,初创公司和研究人员正在努力克服许多现有的技术难题。亚马逊甚至赞助了一场年度大赛,鼓励人们在这一领域进行更多创新。

作者福特认为,亚马逊仓库的雇佣情况早晚会发生改变,只是时间问题。

“我的设想是,技术最终会取代那些仓库里的许多员工,”福特说,“我不是说一夜之间就会有大量工作消失。最初他们可能不会解雇这些人,但是会放慢增设岗位的速度。”

亚马逊的克拉克说,历史已经证明,自动化提高了生产力。而且在某些情况下,自动化也能提高消费者的需求,而消费者的需求最终又能创造更多的工作。他说,仓库员工会继续在高科技环境下工作。

他说:“自动化会消灭工作岗位净增长的想法是一种迷思。”

在弗洛伦斯仓库,技术为斯科特敞开了新的机会之门。

有一次,一根机械臂碰倒了一个手提包,把十几个锥形塑料咖啡过滤器扫到了地上。斯科特按下按钮,停下机械臂,安全地把这些东西捡了起来。

然后,机械臂又开始工作了。

斯科特和其他亚马逊员工负责照看这些机器人,爱德华·柯胡恩(Edward Cohoon)则负责监管这些人类员工。“这些机器人一整天都在做同样的事,”柯胡恩(Edward Cohoon)说,“而且他们也不会肚子饿。”


翻译 熊猫译社 钱功毅

题图来自 Wikimedia Commons

? 2017 THE NEW YORK TIMES

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