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综述:从各厂商产品看未来网上之家

http://www.sina.com.cn 2000/12/07 12:16 eNet硅谷动力

  【eNews专稿】面对下滑的市场,技术领袖们正在准备用从带无线传呼功能的洗碗机到互联网管家之类的产品,来渗入家庭市场。消费者会买他们的帐吗?

  杰尔德.黑德利舒适地靠坐在一张明显是属于旧世界的皮椅子上,四方咖啡桌上放着一碗巧克力。巧克力的旁边躺着一件看上去象草图本的小平板,只是没有调节按纽。黑德利在小平板上敲击了一下,一个微软视窗桌面出现在他跟前巨大的高清晰度电视屏幕上。“喂,瞧瞧这个!”他兴奋地说,并重复地在小平板的屏幕上敲击着。房间的百叶窗帘开始下落,头顶上的灯光暗淡下来,随着轻松的爵士乐从天花板的格子里放射出来,电视机关上了。黑德利咧嘴一笑说:“这是个时代机器!”他是位于圣何塞市的思科系统公司的消费者解决方案经理。

  那个小平板,是用来控制这个思科公司在今年7月公开的示范互联网家庭里的几乎每件电子设备的运转的。这个家庭的布局和约定显然是互联网的dot-com新潮,值得注意的是它难脱怪异玩具之嫌。只有厨房里冰箱面上的一个奇怪的凹陷口-这是黑德利用来给连接互联网的小平板充电的地方,和附近一个偏小的LCD屏幕,才是该技术实际上把屋内任何电器相互连接并联上互联网的证据。打开冰箱门,黑德利手上小平板的LCD屏幕上就会闪现出一串文字,显示冰箱的门是开着的。接下来还有那具有传呼功能的洗碗机。

  黑德利说:“我也许从来不在乎这台洗碗机是否与互联网相连接,有一次是例外。”但是单单这一次,自始至终7年时间,当我在与家相隔两个州的地方出差时,传呼机上收到水压突然降低的警报,这时我是真得在乎了。我给西尔斯公司的维修工发了一个短讯,他去到我家门口,我通过遥控给他开门,他修好了供水设备。我回到家时地板已经干了。”

  思科互联网之家,是一所有1,700平方英尺大的人工住宅。它坐落在加州圣何塞市思科园地13号楼的后角,是古老的主题中最大的变调。高科技行业长期以来追逐用个人电脑以外的智能炉灶和其它类似Jetson的小玩艺来渗透到家庭市场的机会。然而,宽带和无线设备应用的增加和电子商务的普及,给本行业带来了新希望。

  思科在互联网之家上下的赌注,实际上是在模拟车库里。装载墙壁上的一个象比萨饼盒子的装置是思科网络路由器,叫做互联网家庭网关。它通过电话线、电话插孔、无线设备和电源插座,使室内的智能设备相互连接在一起。该路由器还通过DSL把它们与互联网或其它宽带服务连接起来。

  但是,对思科公司技术关键来说更为重要的,是安装在该车库以外的一屋子里的一件装置。黑得利从墙上的插座里取出一块电路板,用加重的语气说道“这个,才是我们要推进的东西。”那是一块网卡,能够负担几百个家庭的宽带互联网通信量的路由工作。为了实现该功能,它就得产生更多的互联网通信量。这意味着屋内的更多的设备和系统,例如用具、照明、安全、娱乐和冷暖设备,都必须与互联网相联接。在家里或办公室放一台联网的个人电脑,已经不足以保持思科和其它公司的飞速增长了。

  思科(Cisco)、英特尔(Intel)、3Com、IBM和Sun公司都加入了日益扩大的庞大公司队伍,开发建立未来互联网之家的产品和服务。尽管这些产品被大肆宣传为替消费者节省时间,使他们内心宁静,甚至说能够让家庭和社区关系更为亲密,变化中的高科技市场,才是这些公司进军家庭市场的主要原因。

  过去10年内,许多技术领导者都目睹了长久以来作为那些公司主要成长动力的社团市场的转变。英特尔公司受到的打击尤其大:在今年9月底,该公司发出警告说,由于在前一季度占公司社团销售额的22%的欧洲市场的需求放缓,它第三季度的销售将会比分析家预测的数字要低。大多数分析家把社团销售增长放缓的矛头指向欧洲,但是有人认为它的涉及面更广,说全美和欧洲对新的个人电脑芯片的需求减慢了。随后英特尔市值下挫770亿美元,使这一刺痛疼得更加厉害。

  长期观察家庭联网行业的创造性策略(Creative Strategies)顾问公司总裁提姆.贝加尔任说:“[美国企业市场]里的大多数主要地盘已经被占领了;现在成了升级和维护的市场。这些公司想着眼于征服新的领地,那就是消费者市场。”

  可是,他们却进入了漫长的等待。互联网之家是在贯穿屋内宽带网,始终连通互联网服务的基础上的构想。但是,根据Forrester市场研究公司的预测,到2005年,最好的情况下才有40%的美国家庭和只有18%的欧洲家庭才能享受宽带网服务。虽然扬基集团(Group)的调查报告指出,拥有个人电脑的美国家庭当中的37%希望有家庭网络,大多数人只是想希望它具备把几台个人电脑联上互联网的能力。很少有消费者表现出需要带电子邮件功能的冰箱的强烈愿望。Cahners In-Stat集团公司住宅科技部主任迈克尔.沃夫说:“这是个企图创造引导性市场的推销市场。提供这些服务需要有基础设施来支持。但是,除非有令人瞩目的服务否则就不会有基础设施方面的要求。这个市场非常令人困惑,而消费者也同样感到困惑。”

  不明朗的市场前景,并未能阻止企业去争食联网家庭市场。虽然每家公司的策略各不相同,但它们都坚持同样的目标:山那边遍地是金。IBM公司普及计算部技术主任迈克尔.凯罗斯克说:“这是个不容IBM公司忽视的市场机会。”IBM公司在德克萨斯州的奥斯丁市也建造了一个互联网之家。它被称为工程师开发新产品的“生活实验室”。凯罗斯克说:“回想我们开始搞电子商务时IBM所作的工作,我们把电子商务概念推进到了我们业务的每一部分并触击到我们的客户。现在进入了后个人电脑时代,我们在用当初推广普及电子商务同样的方式推广这个概念。”

  IBM公司的目标是为其它公司生产的和享有品牌的联网设备,提供支持软件,和在某些情况下,提供硬件。例如,该公司正在对诚信投资公司(Fidelity Investments)提供给它的主要经纪人客户用来在家庭进行监控和交易的专用设备进行Beta测试。

  IBM公司还计划提供一个类似思科公司的互联网家庭网关路由器的装置,叫做“IBM智能网关”。凯罗斯克声称:“这种商业模式使我们在整个服务链中的每个节点都赚钱。把它们都连在一起使该商业模式更为优越。”

  Sun微系统公司在去年一月份举行的拉斯维加斯消费电子展览会上,设立了它自己的互联网之家示范展区。可是,其中没有一件产品带有Sun的品牌。相反,该公司展示了博世、惠尔普和索尼品牌的产品,甚至还有一件咖啡先生品牌联网咖啡壶。Sun公司消费者科技部高级产品营销经理拉治.美特说:“Sun是你看不见的技术,在家庭联网中也是如此。我们不想成为盯者消费者的脸看的技术。”

  美特说,与之相反Sun公司将把它的Java和Jini软件,以及Netscape服务器软件推进“家庭里所有电器设备,直到每个灯泡”。

  但是,虽然给那些灯泡制造商发嵌入式软件系统许可证能赚钱,Sun公司对互联网之家的根本兴趣反射出与思科公司同样的兴趣。Sun公司希望通过赋予家庭里每件设备联网功能,来创造更大的互联网通信量。更大的通信量意味着宽带服务提供商会购买更多的服务器?Sun公司维持生计的产品。美特说:“我们将在服务器这块空间受益良多。它对我们来说肯定是块肥肉。”  

  也许可以预测,微软将拥有它自己的家庭联网标准群,即已知的“即插即用”。该公司希望说服设备和用具制造商,它的基于现有开放的互联网协议的标准会使这些设备之间的兼容性更好。微软然后就企图在这些设备里安装Windows CE系统和应用软件。你猜实际情况怎么样?微软在其雷德蒙的场地里建设了它自己的互联网之家?被命名为“微软之家”。

  微软公司Windows小组领先产品经理格雷格.苏利文说:“我们将会令Windows和其它微软产品成为联网之家有价值的成员。

  由于对将来业务增长的可能性感到担忧,英特尔公司同样无意置身事外。该公司在推行把它的低功率“壮臂(StrongARM)”处理器,作为家居联网产品选用芯片。英特尔公司家庭联网运作部总经理丹.斯文尼说:“我们把重点放在对消费者市场有广泛吸引力的设备和应用上。”他希望到2004年,家庭联网业务量能达到6亿美元。

  除芯片之外,该公司还期望不断增加英特尔品牌的产品。在1999年春季末尾,该公司推出了它的AnyPoint家庭联网装置,它无须加装更多的电话线和调制解调器就可以把家庭里的多台电脑连接上网。斯文尼说:“它的用途当然还会扩展到其它设备上,诸如无线网页浏览簿之类的东西。”该公司已经与IBM公司结成伙伴关系,为IBM公司Netvista系列的网页浏览工具提供AnyPoint技术。

  3Com公司在去年取消了它的大企业联网设备部,现在寄希望于正在成型的小企业和家庭联网市场。该公司的家庭联网部成立于1999年1月,现在拥有大约500名开发人员,主要通过用特定服务的互联网设备打入家庭市场来产生多样化收入。

  今年6月,该公司花了8000万美元收购提供互联网无线电广播服务和硬件的Kerbango公司。预期在今年底进商店出售的Kerbango收音机,是一种重新生产的旧款内置立体声系统,可收听4,500多个互联网电台。3Com服务部高级主任布任特.蓝说:“Kerbango产品是我们看待自己如何在这方面开展业务的完美例子。实际情况是我们将拥有面对终端消费者的界面,并且我们将处于管理和提供其它服务的有利地位,”包括电子商务和广告在内。

  把家居产品和服务绑在一起从而使互联之家网成为可能的设备?家庭网络路由器,市场竞争非常激烈。思科公司计划通过宽带服务提供商把它的互联网之家网关推向市场。它将以高带宽互联网接入添加功能的形式把该设备提供给消费者。黑德利挥舞着手中的网卡说:“作为一家公司,思科一次又一次作出决策来与其它公司结成伙伴关系,而不是直接参与消费者市场。我们不是到这一行来窃取其它服务商的收入。我们从事的是创造服务,来帮助他们为购买更多这类产品找到正当的理由。”

  思科公司预期在明年早期向市场发布它的互联网之家网关。虽然该公司希望在两年内收入达到10亿美元,这个数字却会招来该行业其它公司的苦笑。Forrester市场研究公司预测到2002年,家庭联网市场的总额才能达到10亿美元。Dataquest公司说同样时期该市场将达到20亿美元。

  位于加州索萨利托,拥有70名员工的联合作用网络公司(Coactive Networks),在起跑门栅超过了思科公司,它在今年夏天发布了它的Connector3000家居网关盒。几家其它公司也计划在不久的将来发布自己的家庭网关产品,其中包括手机生产商爱立信、位于伦敦的Invensys公司和位于圣何塞市,由Accel Partners、Oak Investment Partners以及Venrock Associates投资的新创公司2Wire.

  家庭联网并非新鲜事物。家庭已经被照明、安全、电话和更多其它的东西彻底连接了起来。互联网之家将会把所有室内网络连接在一起,再把它们与外部的网络相连接。假设要冰箱与电脑之间相互沟通,至少有两个网络:家里的为之供电的电网,和与电脑相连接的固定或无线电话网之间,需要某种界面沟通。如果冰箱在你上班时要发电子邮件给你,它就需要用某种方式与家庭以外的网络通信。

  然而,最为明显的问题就是:消费者们需要所有这些连接功能吗?我们会不会需要冰箱发电子邮件告诉我们牛奶不足了呢?家庭自动化工业集团Parks Associates公司研究部副总裁科尔特.施尔夫说:“人们的需要比一些人在谈论的希奇古怪的应用,例如互联网烤面包机,要实际得多…”

  在IBM公司的一个电视广告系列里,一个洗碗机修理工出现在一个家庭,因为该洗碗机联系过他说需要服务。该广告播放之后,Parks Associates公司组织了兴趣小组来测量观众对该广告的反应。施尔夫说:“消费者绝对不喜欢那样。人们想更多地而不是更少地控制自己的生活;他们想自己打电话联系修理工,而不是让洗碗机来做。”

  不过有迹象表明,消费者将会乐意接受互联网之家,只有它与沙发匹配就行。无数研究表明,消费者能够看到网络技术深入生活的好处,但前提是它适用于扩展熟悉的功能,无须拥有计算机科学学位去理解它,看上去不象伸出的仿生学大拇指。IBM公司的剀拉斯克说:“象洗衣机这类的东西,如果消费者觉察到里面有一台电脑,我们就失败了。这些东西必须在看不见的状况下工作才行。”

  消费者不太容易被说服去接受象互联网家庭网关这样陌生的东西,相反他们会欣然接受能够从办公室访问的安全网络这样的概念,或者一件能够从互联网上下载音乐的奇特家庭娱乐系统。网关将会成为整个服务整体的一部分,由技术人员来安装。思科公司消费者业务副总裁迈克尔.穆尼说:“我不会到处去推销结构布线或住宅网关;我们卖的是一个安全解决方案,一个娱乐解决方案,一个讯息解决方案。不存在有家庭信息总监或技术总监,所以我们必须按照人们已经需要的或已熟悉的东西的方式去交给他们这些。”

  历史表明:这种方法是成功推介复杂技术的关键。加州工艺学院和史坦福大学工艺设计教授,兼加州帕洛艾尔拓IDEO产品设计人巴里.凯茨说:“例如,首个汽车模型不是叫汽车,而是被成为无马拉的马车。人们那样叫它是因为人们对新的物体还没有形成概念。电脑当初的情况也一样。”凯茨继续说道:“它们是在探求身份的新技术。因此它们成了打字机和电视机。”所以,人们将把互联网冰箱叫什么呢?如果它能够成功,它将还是被成为冰箱。(张伦明 译)



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