漂浮在天上的巨型大脑 “会思考”的Google热气球

2016年09月28日 06:30 新浪综合
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  2013年推出的Project Loon是Google X lab的项目,旨在通过气球来提供无线网络传输。Project Loon起初发展并不顺利,难以预测的高空环境让气球非常短命。Google近日对Project Loon进行了一次升级,在气球中加入了人工智能学习系统,彻底使气球摆脱了窘境。

  相比于自动驾驶汽车,让一个气球在高空自动驾驶就难多了。首先风向在不同的高度会产生变化,因此要给气球充气或者放气来实现上下浮动。而高空的气流并不稳定,风的时速可以高达100千米/小时,同时还有夸张的昼夜温差,最低温度可达零下90°,这些都给气球的飞行提出了挑战。

  为了适应恶劣的环境,气球使用了高分子聚乙烯,每个气球的面积都有网球场那么大。而在加入了人工智能后,气球可以实时监测数据并自己做出判断,调整飞行高度,找到适宜的风向,从而达到它的指定位置,这是传统的静态算法所做不到的。

  我们可以把Project Loon看成一个小型通讯卫星,它在接近太空的边缘飞行,并给贫困和偏远地区提供网络信号。我们都知道地区是圆的,所以一两个通讯基站无法覆盖很大范围,但如果通讯基站把信号发射给气球,气球之间再相互转播,就可以在低成本的情况下实现大范围的网络覆盖。

  Project Loon做的就是这样一个事情,一个气球就可以覆盖5000平方公里,传输速率可达10 Mbps,可以在天上执行100多天的任务。

  现在很多互联网公司都把视线转向了偏远地区,比如阿里的城乡电商布局,比如小米的印度市场开拓,比如之前Facebook掉下来的通讯卫星。所以Project Loon可能还肩负着Google“生态化反”的全球布局。

  Project Loon弥补的是网络基站的缺失,但随着当地基础设施的完善,Project Loon的作用会被削弱,而它的信号传输速率又比不上卫星,所以位置有些尴尬。但X Lab的项目向来如此,它的出发点从来都非常前卫而缺乏成熟的运作模式:比如开发多年后被砍掉的Project Ara,比如令人惋惜的Google Glass。不过,Project Loon能够对高空环境进行数据分析,也许今后转型气象研究也是不错的选择。

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