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科学探索:火星上神秘的卵石究竟来自哪里?

http://www.sina.com.cn 2004年02月07日 08:39 人民网-人民日报

  李文云

  当美国宇航局的两个探测车先后在火星地表成功着陆之后,地球人似乎也都心系火星:最近瘫痪的“勇气”号是否康复?“机遇”号是否能顺利开步行走探测?火星上究竟有没有过水?人们对那颗红色星球给予了前所未有的热切关注。

  2月4日,在帕萨迪纳喷气推进中心的地面指挥中心,科学家宣布“机遇”号在火星表面发现了一种非同寻常的“混合物质”,这种混合物质是由土壤、沙粒和一些很圆的卵石组成,这一发现引起了火星探测计划首席科学家、美国康奈尔大学天文学教授斯奎尔斯及指挥中心其他科学家的极大兴趣。科学家说,照片中显示的卵石为什么那么圆、这些混合物究竟意味着什么、这项新发现是否验证火星曾一度温暖潮湿过,目前要回答这些问题还为时尚早。但“机遇”号的新发现,特别是那些圆圆的、个头不小的神秘卵石,无疑更激起了科学家们探究火星上水源线索的好奇与热情。

  一位来自田纳西大学的地质学家表示,只有在有限的几种条件下,卵石才可能这样圆,其中一种可能就是在湖底或海底,当细腻的物质不断在湖床上滚动,就会不断积淀成层并变大。这样圆的石头叫鱼卵石。如果“机遇”号发回的照片中的圆形卵石能被证明就是鱼卵石,那就能强有力地证明,目前贫瘠的火星表面曾经存在过大量的水。科学家还期望能发现一些破裂的卵石。如果是鱼卵石,它的内部就会有同心圆形的层次。

  另外一种可能就是,这些圆圆的卵石是火星上火山爆发时喷出的小量岩浆,在空中凝结成了圆卵石状,落下形成火山砾,这样的火山砾在小行星撞击火星表面的火山坑时也会形成。如果这些圆圆的卵石是火山砾,那对探索水的奥秘就没多少意义了。

  “机遇”号火星车在拍摄到火星土壤的照片并成功发送回地面中心之后,它的下一个工作日程,就是按照地面指令,在4日晚连夜“行走”了大约3米、靠近不远处外露的一块岩石。这是“机遇”号离开登陆舱后第一次在火星表面行走。科学家将花费几天时间研究这块岩石,他们相信,这片岩石比目前“机遇”号所处的位置含有更多的赤铁矿,而这些赤铁矿可能是在液态水环境下生成的。之后,“机遇”号如工作顺利,将会伸展机械臂,把由德国制造的分光仪伸向火星表面,帮助测定土壤成分,特别是可能存在的赤铁矿的含量。

  此前的火星探测及轨道器发回的数据表明,在科学家为“机遇”号选择的着陆区域———“梅里迪亚尼平地”,大约有高达20%的面积蕴藏着赤铁矿,科学家利用“机遇”号发回的数据,已发现在着陆区域可能有赤铁矿的线索。

  在火星的另一侧,距“机遇”号大约1万公里的地方,在帕萨迪纳地面指挥中心科学家的尽心修护和调理下,另一个火星探测车“勇气”号终于恢复了工作能力,并取得了相当不错的进展。帕萨迪纳的工程师先对“勇气”号进行了连续4天的测试,从它的记忆系统里删除了1700多个文件,正是这些过多的文件,造成了“勇气”号的程序障碍,使它无法向控制中心正常发送数据。然后在4日,地面工程人员指令“勇气”号的存储器开始重新格式化,格式化过程持续了4小时。科学家在新闻发布会上表示,5日“勇气”号将恢复正常作业,重新开始探测一块名为“阿迪朗达克”的岩石。为预防“机遇”号发生同类故障,工程人员也为“机遇”号的记忆存储系统的文件作了相同数量的删除。人们期待“勇气”号和“机遇”号不辱使命,能从遥远的火星上传回更多有价值的信息。

  《人民日报》(2004年02月07日第三版)


  
 
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