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李虎军在MIT随笔之五:从小渔村到科研圣地

http://www.sina.com.cn 2003年11月07日 09:26 新浪科技

图为WHOI的“Oceanus”号考察船。李虎军摄

  文/李虎军

  注:科学先锋专栏作者李虎军正在麻省理工学院做访问学者。

  在美国马萨诸塞州东南部,有一个名叫伍兹霍尔(Woods Hole)的渔村。渔村不大,一条沿海的小街上,酒吧和饭馆数来数去也就那么几家。

  这么一个小小的渔村,却聚集着好几家著名的研究机构。在不少科学家的心中,伍兹霍尔似乎是一块圣地。自100多年前开始,每年都会有一大群科学精英从世界各地赶来,从事暑期研究工作。

  10月中旬,我们麻省理工学院(MIT)奈特科学新闻学者一行由项目主任Boyce带队,从MIT所在的剑桥镇驱车近两个小时,前去参观伍兹霍尔的两家大型私立研究机构——伍兹霍尔海洋研究所(WHOI)和海洋生物实验室(MBL)。

  WHOI成立于1930年,二战期间曾为美国海军立下汗马功劳。它堪称装备精良,有3只长度分别为85米、84米和54米的考察船,明年还会新增一只18米的考察船。此外,WHOI还拥有"Alvin"号载人潜水器、6500米有缆水下机器人以及大量无缆水下机器人等。其中,"Alvin"号颇具传奇色彩,它1966年在地中海找到一颗氢弹,1985年又发现了"泰坦尼克号"残骸。

  这些精良装备我们大多无缘一见。所幸的是,54米的“Oceanus”号考察船这段时间没有出海,我们也得以一睹其风采。据船上的工程师介绍,它一次可以容纳多达19名科学家,在海上考察至多30天。“船上的科学家来自世界各地。”他特意强调。

  


图为WHOI的海洋研究装备Glider。李虎军摄

  另外,在一个看上去很像是生产车间的实验室中,一位年轻的科学家向我们展示了一种新型探测设备:Glider(意为滑翔机)。Glider状似鱼雷,重约50公斤,长约两米,可以潜入水下200米处,连续工作30天,滑翔多达1300千米,并通过卫星发送实验数据。单个Glider的成本约为8000美元,对科研装备来说,这个价格并不高。有一位奈特学者甚至开玩笑地说,我可以考虑捎一个给中国科学家。不过,即使能买,一个Glider也是不够的,因为其更大价值在于组成网络。就在这个夏天,WHOI的科学家成功地将12个Glider组成了一个探测网络。

  与WHOI相比,MBL没有那些大型的考察船只和探测设备。MBL负责公共关系的一位女士打趣说:“我们只有小艇。”但是,她又有些得意地告诉我们,只有小艇的MBL,自1888年成立以来,在其间工作或学习过的诺贝尔奖得主已经有48位之多。

  去伍兹霍尔之前,我从Boyce写的一本科普书中读到了这样一段趣闻:1912年,德国人洛布(Jacques Loeb)到MBL开展暑期研究,他利用化学药品刺激海胆的卵,使其在不受精的情况下进行分裂。但在当时,报纸的头条新闻天真地这一现象描述为“童女生子”。由于洛布是利用海洋生物在海边的实验室中进行研究,公众误以为海洋之中存在着某种神秘力量。结果呢,未婚女子不敢到海边嬉戏,不孕妇女则满怀希望地涌向海边的度假胜地。

  如今,上述有关早期胚胎发育的现象甚至在中学生物实验室中都可以演示,人们再不会为此大惊小怪。不论是媒体的科学报道水平,还是公众的科学素养,也都不可同日而语。洛布那个时代即已在科学界风行的一种“时尚”却沿袭至今:去伍兹霍尔做暑期研究。

  到伍兹霍尔做暑期研究的科学家中,大多是奔着MBL去的。目前,每年夏天,都会有约1400名科学家和年轻的学子,从世界各地约300家研究机构汇聚到MBL。加上其常驻的200多名研究人员,这时的MBL也就成了世界上最大的生物实验室。不难想象,这么多精英汇聚在一起,会碰撞出多少科学上的火花。

  


图为我们乘MBL的小艇去采集海洋生物样品,船长在做现场讲解。李虎军摄

  对科学界来说,MBL的夏天还有一个迷人之处:暑期生物学课程,各个大学和研究机构也争相把最好的学生送来参加这一“生物学家的训练营”。

  后来,为了支持科学新闻事业,MBL也为科学记者提供了一些参加暑期课程的名额。我们10位奈特学者中,来自美国的Jessica和Kevin就曾在两年前受到MBL科学新闻奖学金计划的资助,成为了这里的暑期学员。而我们的项目主任Boyce在1987年夏天做MBL科学新闻学者时,还收获了一份爱情:班上的一位女学员、来自加州大学旧金山分校的博士候选人Linda后来成为了他的妻子。这一次,Linda特地陪丈夫重游故地。

  在MBL,我们还参观了珍本图书室。室内藏书中,包括两本16世纪出版的生物书、牛顿在1704年出版的《光学》,以及一本1871年出版、有作者亲笔签名的德文书:达尔文的《人类的由来及性选择》。图书室的一角,陈放着匈牙利人圣捷尔吉(Albert Szent-Gyorgyi)获1937年诺贝尔生理或医学奖的证书原件。圣捷尔吉1930年代发现维生素C,二战以后在伍兹霍尔落脚。

  看着那些珍本图书和那份诺贝尔奖证书,我不由得肃然起敬。到底是什么原因,使得伍兹霍尔这个小渔村,成为一个诺贝尔奖得主的摇篮和科学研究的圣地呢?当然,仅仅在这里走马观花式地参观了两天的我,恐怕是给不出准确答案的。


  
 
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