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从芯片巨头之争看PDA要“高速”还是“智速”

http://www.sina.com.cn 2003年07月25日 16:56 IT168.com

  文/吴海菁

  [题记]市场上竞争没有永远的胜者,却可能有永远的败者,一旦方向走错,也许就步入万丈深渊。

  近日,手持设备的处理器芯片接连出现新品。先是摩托罗拉提出“i.MX实现智能速度
”的目标,意图以新款处理器i.MX挽救其日益衰落的PDA市场,接着是三星发布的据说全球最快的手机处理器S3C2440,其运行主频最高可达533MHz;而早前英特尔发布的首款手机基带处理芯片PXA800F,以及德州仪器(TI)的OMAP1510应用处理器更可将三种无线网络捆绑在一起。这些最新的处理器无一例外都是瞄准成熟而又活跃的手持设备市场,然而不同的厂商在推出新品的过程中,按照不同的思路,走出了截然不同的轨迹。

  PDA芯片市场群雄逐鹿

  摩托罗拉和德州仪器代表了现有市场的占据者,信奉相对保守的“智能速度”一说,认为手持设备并不需要太快的处理器,相反,处理器的省电能力,以及与无线技术的结合能力更为重要。而以英特尔和三星为代表的则是促使处理器架构变革的主要力量,它们相信,高速的处理器是手持设备发展腾飞的原动力,出众的多媒体表现能力才能保证手持设备市场长盛不衰。看来,既得利益的保守力量与新进入者的革新力量相互对撞,将要演绎出一场“智能速度”与“高速”大比拼。究竟谁能最后胜出,需要大家拭目以待。

  这场速度之争先是在PDA战场首先发起。提到PDA,人们第一个会想起Palm,而谈到Palm,又必会想起摩托罗拉的DragonBall(龙珠)处理器。龙珠处理器与短小精干的Palm OS(操作系统)成就了Palm公司在PDA领域的巨大成就,当然Palm公司的PDA产品在全球热销,同时也创造了龙珠芯片交货量逾越4500万片的惊人业绩。不过,花无百日红,近来摩托罗拉在推出处理器新品的时间表越来越难以让Palm公司满意,从而给了英特尔可乘之机。两年前,英特尔开始涉足PDA处理器芯片市场,凭借206MHz的StrongARM芯片在摩托罗拉和德州仪器传统垄断的领域打开了一个缺口。接着,英特尔又推出Xscale架构的PXA250系列处理器,最高主频达400MHz,牢牢占据了PDA的高端市场。相形之下,摩托罗拉苦苦固守DragonBall架构,但其后推出DragonBall II的主频最高也只能达到66MHz,与英特尔的处理器相差太远,很难满足手持设备的大量多媒体需求。于是,摩托罗拉的固执开始遭到报复,以至于“相恋多年”的Palm公司难以忍受,选择了德州仪器主频为140MHz的OMAP1510处理器,推出Tungsten T型机。

  Palm的“移情别恋”给了摩托罗拉一定的打击,当然真正的打击还是来自其在PDA高端市场的节节败退。索尼、惠普、戴尔、华硕和神达等厂商纷纷与英特尔结盟,采用Xscale架构的高速处理器,配以微软的Pocket PC操作系统,推出一系列的高性能PDA。据最新IDC的数据表示,英特尔公司短短两年时间白手起家,现在已经占PDA芯片市场近35%的市场份额。最近英特尔更是赢得Palm公司的青睐,将Xscale架构的处理器应用在其Tungsten C产品中。

  摩托罗拉携i.MX呼唤智能

  为了改变PDA市场的窘况,摩托罗拉终于“端正思想”,推出第六代Dragonball i.MX芯片。有意思的是,翻遍摩托罗拉关于该款芯片的所有宣传资料,竟然没有任何关于最高主频的说明,反反复复都是在推销“智能速度”的概念。为了理清这一新概念,请允许笔者摘抄一段摩氏公关宣传稿:

  这种“智能速度”技术是i.MX系列应用处理器所使用的高度智能设计技术的结晶,也是摩托罗拉在无线和嵌入式处理器领域长达20年经验的完美结合。无线设备中的各种标准应用,如多媒体娱乐和无线网络接入功能,都会消耗大量的电池能量。这意味着用户需要花大量的时间对电池充电,从而会缩短用户工作和娱乐的时间。而i.MX处理器采用了先进电源管理架构,因此能在低功耗状态下运行各种应用,从而能极大的延长无线手持设备的运行时间。

  为了充分理解“智能速度”,笔者到摩托罗拉的官方网站下载了i.MX系列处理器的数据手册,发现原来i.MX采用ARM9的核,所支持的最高主频乃为200MHz。这也就是说,它比英特尔的处理器主频低不少,当然也就更加不如三星高达533MHz的S3C2440。既然“速不如人”,摩托罗拉在宣传口径上回避一下具体参数也就能够理解。为了让开发工程师对i.MX的“智能速度”有一个感性的直观认识,i.MX的一本英文小册子中,将i.MXL芯片(i.MX系列中的一种)与英特尔的Xscale架构PXA250处理器做了性能和节电的详细比较。结果表明,在Palm OS 5的相同条件下,运行“yCPU”测试程序,i.MXL比PXA250快72%;而运行“Speedy 2.3”则要快28%。另外在运行模式下,选用i.MXL的PDA,比使用PXA250的PDA省电23%;而在休眠状态下,要省电60%。摩托罗拉用这些数据似乎说明,英特尔的PDA处理器是“傻快”,在很多重要性能指标上落后于i.MX系列处理器。

  抛开“智能速度”和“高速”的比拼先不谈,由上述的事实至少已经可以得到三个结论:1手持设备处理器芯片必须提速,否则适应不了市场的需求;2在提速的同时,必须控制芯片的耗电量,最终要减少手持设备的“体型”;3这类芯片的处理速度究竟需要多快,在不同的厂商看来,有较大分歧。

  英特尔打造Xscale苦拼速度

  从英特尔的发展历史来看,它首先是一个生产PC处理器的巨头,一直信奉着“摩尔定律”的快速法则,通过不断地提升芯片的密度和提高处理器的速度,来刺激电脑用户的消费欲望与更新欲望,以此保持自己在PC芯片领域的王者地位。这两年,英特尔切入手持设备市场乃至通信领域,很自然就会沿用过去的制胜法宝,这也是英特尔接连推出高速Xscale架构处理器芯片的根本原因。然而,所谓的高速芯片带来两个非常现实的问题:

  采用Xscale + Pocket PC组合的PDA在使用时间和待机时间上的糟糕表现已经在用户群造成恶劣的影响,相比DragonBall + Palm OS的组合更是远远不如;2高速芯片带来的成本增加,让这类高端PDA的价格居高不下,也限制了PDA市场的健康发展。

  项庄舞剑,意在沛公

  现如今,摩托罗拉新推的i.MX系列处理器没有改变当初龙珠系列的策略,走的依然是低功耗、低成本路线,虽然在处理速度上没有优势,但却适合小巧的PDA使用。谁都很难判断市场将会最终选择i.MX还是Xscale,或者其他什么处理器。但是有一点可以肯定,i.MX在推广进度上,已经落后Xscale很长一段时间。除了早前美国Tapwave公司宣布采用i.MX系列处理器开发其新型的手持设备外,并没有重量级的厂商公开表明对i.MX的支持。如此看来,摩托罗拉的“智能速度”概念要成为家喻户晓,还必须加大推广力度。

  目前,市场上每卖出一部PDA,就有42部手机卖到了用户手中。如此庞大的手机芯片“蛋糕”,既让德州仪器和摩托罗拉时刻在想着怎么多分一块,更让英特尔和三星无比垂涎,觊觎着进入的最佳时刻。因此,英特尔和摩托罗拉在PDA处理器上的投入,采用了“项庄舞剑,意在沛公”的手法,比起三星电子直接推出手机处理芯片来,似乎更加保守而又稳妥些。

  德州仪器的做法显得更聪明一些。2003年3月,德州仪器推出集成了三种无线技术的PDA概念设计,代号为WANDA。WANDA是业界第一种将WLAN(无线局域网)、Bluetooth(蓝牙)与GSM/GPRS技术相融合的概念设计,可实现同步电话呼叫、web浏览、移 动商务、直接打印、用蓝牙耳机接听以及基于DSP的多媒体应用等。它的设计使得智能电话的功能更多元化,同时也为PDA领域注入新的活力。德州仪器在手持设备的处理器之争中,脱离无趣的速度争吵,反倒在无线技术方面布下重兵,明显比竞争对手高出一筹。

  再快的处理器也需要操作系统的支撑,以及各种应用程序的支持。微软的Windows Mobile 2003 Software for Pocket PCs伴随着全球化的Windows品牌家族策略而产生,而这一最新OS采用优化过的更快速的内核(WindowsCE .net 4.2)、更加漂亮的外观,对WLAN及移 动电话功能更好的支持,适用于诸多智能手机及PDA等产品。可以预见,Windows Mobile 2003将继续与Linux、Symbian和Palm OS等展开激烈的竞争。从现实角度来说,选择一个好的操作系统,也许会比选择一款高速的处理器芯片更加重要。这样看来,在处理器速度上的锱铢必较也就没有太大的意义。


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