知读会:从200年科技变革中挖掘创新根源

2016年03月03日 11:09 新浪科技 微博
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  这幅创新者的群像没有歌颂奇才伟略,而是在探寻这样一个问题:如何让创新发生?

  ——推荐人:周峰 新浪科技高级编辑,凯文·凯利《必然》译者

  《史蒂夫·乔布斯传》的作者沃尔特·艾萨克森两年前写过一本传记。和那个描述乔布斯平生的文本不同,这本名为《创新者》(The Innovators)大部头,更像是一幅描绘了1830年至今,那些人类历史上卓越成果创造者们群像。这本书中记录了60多个故事,主人公既有个人,也有那些知名的团队和公司。但艾萨克森的这本书并没有歌颂创新者们具有怎样的奇才伟略,反而为我们解答了这样一个问题:如何让创新发生?

  《创新者》入选过2014年美国国家图书奖非虚构类的长名单。作为美国最高文学奖项的竞争者,这本书探寻信息时代源头的时候,一路追溯到了200年前的工业革命时代。那是英国数学家查尔斯·巴贝奇(Charles Babbage)主持的一场沙龙活动,诗人拜伦的女儿埃达·洛夫莱斯(Ada Lovelace)在一众人对如何制造机械构成的机器人的讨论中,提出要制造可以人类平等合作的“分析机”。至此,人类第一次找到了变机器运算成为可能的数学方法,洛夫莱斯也被认为是程序员的开山鼻祖。而对艾萨克森而言,洛夫莱斯则成为数字革命洪流源泉的象征。简而言之,反主流思想、创业者精神,由国家推动的科技发展、以及对科技人文的融合,分别成为了这股源头的四个泉眼。

《创新者:一群黑客、天才和极客怎样创造了数字革命》 作者:沃尔特·艾萨克森《创新者:一群黑客、天才和极客怎样创造了数字革命》 作者:沃尔特·艾萨克森

  从19世纪至今,如此跨度历史的书写,通常会沦落成百科全书式的文本。但艾萨克森的叙述手法老练,《创新者》在爱情故事、操作手册、法律文件、回忆录等体裁之间灵活转换,逃离了落入俗套的命运,同时也展现出数字时代里最核心的十项创新的发展历程。他对创新人物的展现,也不同于以往那些英雄史诗般的传记。相反,他在书中以一种明确的姿态,展示出了协同合作的力量。这种力量,不仅作用在人与人之间,也作用在公司之间,以及公司之上广阔生态系统中。

  比如书中用比尔·盖茨和微软的故事,展现了个人、团队和创新进程之间关系:盖茨具有冒险基因,而且对权威鲜有尊重。早在中学时,他就和朋友偷取了管理员的密码,做起了编程生意。但保罗·艾伦(Paul Allen)和史蒂夫·鲍尔默(Steve Ballmer)对微软成功做出的贡献,丝毫不比盖茨要少。

  此外,虽然盖茨以哈佛大学的退学生闻名,但他为Altair个人计算机编写BASIC语言编译器,却是在军方资助给哈佛大学的计算机上完成的。最后,盖茨还要求过研究早期个人计算机的 “家酿计算机俱乐部” (Homebrew Computing Club,是上世纪70年代末,由个人计算机技术业余爱好者组成的黑客群体,其中包括苹果公司的创始人史蒂夫·沃兹尼亚克)成员为使用盗版设计补缴正版费用,但帮助PC产业推广行业标准的,正是这些业余爱好者的免费传播。盖茨的故事或许讲述了个人天才要与团队密切合作的道理,而在另一方面,相互敌视的意识理念和组织机构,也能在冲突之中双双获益。

刚刚创建微软时的比尔·盖茨和保罗·艾伦。虽然在大众心目中,盖茨有着符合成功创新者的特点,但艾萨克森认为,微软的成功仅靠盖茨一个人,是远远不够的。  刚刚创建微软时的比尔·盖茨和保罗·艾伦。虽然在大众心目中,盖茨有着符合成功创新者的特点,但艾萨克森认为,微软的成功仅靠盖茨一个人,是远远不够的。

  《创新者》在整理数字时代中这些趣事的同时,为我们归纳出了三种相互交错的协同创新模式。第一种协同创新是具有协作意识的政府向军工产业的学术机构投入资金,这种模式自二次世界大战而起,至冷战结束为终,催生出了电子计算机和互联网。第二种模式,则是以营利为动机建立起的企业研究中心、风险投资公司和专利律师,这种模式带来的则是晶体管、芯片、计算机、手机设备和网络服务方面的飞跃发展。最后一种则是在上世纪60年代末和开放互联网的早期,由非物质奖励催生出松散的协作网络——GNU/Linux、维基百科等开源、自管理的产品,都是这种模式的产物。这三种模式在价值体系上时有冲突,但艾萨克森认为,理想的创新政策,使能够同时培育出三者,并鼓励人们在这三种模式中相互穿梭的。

  这本书也在为我们探寻那些重要的复杂创新中起到至关重要作用的人和事。举例来说,是谁“发明了”计算机?书中可供回答的选择太多:约翰·阿塔那索夫(John Atanasoff)——1939年,他在爱荷华州的地下室里制造出了第一台没有中央处理器的二进制计算机;约翰·莫奇利(John Mauchly)和约翰·埃克特(John Presper Eckert)——第一台能够编程解决计算问题的通用计算机ENIAC的设计者;霍华德·艾肯(Howard Aiken)和格蕾丝·霍普(Grace Hopper)——第一部现代电脑Harvard Mark I的设计人和程序员;以及那个著名的约翰·冯·诺依曼(John von Neumann)——为我们今天使用的电脑、手机奠定了设计基础的“计算机之父”。

  总体来说,艾萨克森更青睐那些将理念转变成为现实,进而影响到更多的人,但他没有为这种问题给出一个标准答案。他在书中总结:“人们从不同来源中了解内幕,并将这些来源组合在一起之后,自然就会得出自己的结果——这和人们了解真相的过程一样。”

  不过,艾萨克森的目的不只是为了启蒙读者。作为一本历史传记,《创新者》确实是同类之中,最深入浅出的一本,但这本书自始至终都在不断地引述、强调数十年中一批又一批先行者们的理念和行动。作者从描写硅谷的经典著作和报道中汲取精华,以自己招牌式的风格加以转化。而且书中的记述越接近当下,故事就越激动人心:色情内容与博客的兴起、谷歌突飞猛进的增长、开源运动造就的奇迹——这些故事可能老生常谈,但作者从内部人士获得的采访资料,又给我们打开了新的视角。

  纵观全书,艾萨克森并没有在数字革命带来的窘境上着墨多少。相反,他把焦点聚集在了通过协作进行创新,并召唤一个富有“诗意科学”的未来,倡导人文与科学的融合。在他心中,从洛夫莱斯到乔布斯,最成功的创新者们莫不如是。艾萨克森在书中写道:“《创新者》是讲述人与计算机共生成长的故事,与人工智能无关。成长的下一阶段,会带来更多新的方法,让科技和媒体、时尚、音乐、娱乐、教育、文学、艺术联姻。”

  那么怎样才能造就如此具有诗意的创新者?艾萨克森告诉我们:一个多元化的生态系统很重要;时机很重要;风险投资很重要;政府参与很重要;传承和发展跨越时代的伟大理念很重要;战争推动的科技变化很重要;童年那些塑造我们的书很重要;母亲是个数学家也很重要……但拨开这些表象,你会发现从古至今创新背后的根源:坚信限制世界上所有可能美好的,只有我们的想象力。

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