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罗伯茨:叩响PC产业之门


http://www.sina.com.cn 2005年03月08日 13:47 互联网周刊

  在居民数不足5000人的美国佐治亚州科克伦小镇上,仅有的一家诊所通常一连几天也没有病人上门,但这并不会影响诊所主人爱德华·罗伯茨(Edward Roberts)的工作热情。作为镇上唯一的一位医生,他非常受欢迎。然而,不会有人想到,他曾是一家生产制造无线遥控装置、计算器和个人组装电子设备公司的技术核心人物。更难以至信的是,点燃微型计算机和个人电脑产业之火的人也是这位不起眼的小镇医生。

  正是罗伯茨发明的第一台个人电脑Altair 8800首次把小型计算机作为一种大众商品推向电子消费市场。当1975年1月的美国《大众电子》杂志历史性的将Altair 8800型计算机的图片用作封面时,个人电脑时代就这样来临了。该杂志的封面文章写到:“整个国家的那些(电脑)信徒们的热情都已被Altair 8800点燃,这一刻,(个人电脑)技术和产业的火山开始爆发了。”美国MITS公司的共同创使人,曾经撰写超过70部科学书籍的Forrest Mims回忆说:“当时的情景只能用‘狂热’来形容,个人电脑概念冲击着那个时代,每个人都蠢蠢欲动的想拥有一台。是爱德为PC产业的革命搭建了舞台,没有他,个人电脑的出现至少还要多等上几年。”

  青少年时期的罗伯茨并没有显示出过多的才华,高中毕业后,他顺利的考入了美国俄克拉荷马州立大学,攻读电子工程专业。大学毕业后,他加入了美国空军,几年后进阶为一名军官。在军队时,他是个出了名的乐天派,还总会想出一些新点子。1968年,他被分配到新墨西哥州军用激光实验室工作后,开始对计算机产生浓厚的兴趣。在这里,他每天会用几个小时与军队的高层谈论计算机技术,并劝说他们投资自行设计一台。屡屡无功后,他和军队里的几个朋友终于决定自己成立公司来完成这个设想。于是在1969年,MITS公司成立了。

  MITS最初的业务是设计并制造一种用于火箭模型的无线遥控装置,一年后开始向计算器方向发展。1971年,罗伯茨设计出一种可编程式计算器,但却遭到竞争对手德州仪器的打压,不久后便退出市场。当时的计算机设备普遍体积庞大,价格高昂,在资金和经验上MITS明显处于劣势。就在公司一筹莫展时,罗伯茨的脑海中突然迸发出一个想法:个人电脑,一个让所有人都能负担得起的产品。于是他以当时的PDP-8型和HP 9100计算机为基础,设计出了以显示器、键盘、操作系统、大容量存储器和内存为基本配件的个人电脑,并命名为Altair(牛郎星)。据说这个名称是从一部名叫《星际旅行》的电影获得的启发。

  1973年,在罗伯茨的努力下,英特尔同意向MITS的个人电脑项目提供8080处理器,银行也同意向其提供65000美元贷款。结果出乎意料的好,1975年1月,当《大众电子》杂志登出Altair 8800样机照片的第二天,MITS就收到大约250张产品定单,随后的一年间,定单总数超过了5000张。同时,正处于创业初期的比尔·盖茨也主动上门为Altair 8800编写操作系统BASIC。两年后,Altair电脑开始风靡全国。虽然Altair电脑在技术上还有许多未成熟的地方,但那些痴迷电子技术的工程师和黑客们却如获至宝般的争相购买,为此他们还特意成立了“微型计算机俱乐部”,专门交流使用Altair电脑的心得。

  在Altair电脑成功后,罗伯茨的生活也发生了巨大的变化,他每天不得不要花大量的时间去应付各种公司和媒体。尽管产品的成功给他带来了可观的收入,但他却认为“这样的生活是一种煎熬”,并开始考虑退出。1977年,他毅然作出出售公司的决定,最后以600万美元的价格将MITS卖给了一家名为Pertec的公司。在Pertec呆了一段时间后,他断定这家公司没有前途,继而决定离开。39岁的罗伯茨重新进入医学院学习,在取得学位后如愿的当上了一名职业医生。罗伯茨至今也不曾后悔离开计算机产业,他说,“作为一名医生感觉非常满足。” (文/魏杰)



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