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Amazon老板贝佐斯做起航天梦 秘密进军太空

http://www.sina.com.cn 2003年04月29日 11:17 南方都市报

Amazon网站老板贝佐斯幼年时代就梦想成为宇航员

“太空船1号”的秘密赞助人是微软创始人之一的保罗·埃伦

  他们的名字总是与商业冒险联系在一起,熟悉《福布斯》年度富豪排行榜的人肯定知道他们的名字,最新一期《新闻周刊》报道,一些最富有的年轻人正在将他们从网络中淘到的资金投入到私人航天业中。其中包括亚马逊网站(amazon.com)创办者杰夫·贝佐斯。

  本报综合报道 很少人知道蓝色起源(Blue Origin)这个名字,它是西雅图郊外一家不起眼的公司。城市电话簿上甚至找不到这家公司的名字。公司员工只对邻居说,他们从事的
是某种科学研究。但是华盛顿州的政府数据库提供的信息却相当有趣:Blue Origin实际上是一家太空研究公司,它于2000年注册成立。公司地址从1998年起就属于世界最大的网上零售公司Amazon.com。

  Amazon老板的航天梦

  换句话说,Amazon的老板杰夫·贝佐斯早已秘密进军太空事业。熟悉这位网络传奇人物的人对贝佐斯的举动也许不会感到惊奇。在Amazon网站上,这位39岁的亿万富翁热衷于发表关于太空书籍的评论。贝佐斯接受采访时说,幼年时代他就梦想成为宇航员。他在1982年高中毕业典礼中就谈到人类的未来在于移民太空。现在,他拥有17亿美元的财富,可以将梦想变为现实了。《新闻周刊》获知,贝佐斯创建Blue Origin的目标是为人类在太空建立永久据点。他秘密招募了大批航天专家:物理学家、前NASA(美国航空航天局)科学家,甚至还有科幻作家尼尔·史蒂芬森。

  消息人士透露,Blue Origin正在研制载人亚轨道飞机,它将带人到大气层边缘旅行。“哥伦比亚”航天飞机事故后,贝佐斯对太空的信心丝毫没有动摇,他的公司规模继续增长,并计划在几年内发射可乘坐6人的亚轨道航天器。

  贝佐斯并非惟一进军太空的网络企业家。在线支付软件公司PayPal创始人埃龙·穆斯克,编写著名游戏《Doom》和《Quake》的天才约翰·卡马克也分别创建了自己的火箭公司。这些梦想家们都怀疑在他们的有生之年,NASA是否还会有任何真正的创举。这些高度自信的白手起家者相信,凭借现代信息技术,他们能够从零开始设计新一代火箭,并且大幅降低太空旅行的成本。穆斯克说:“电脑和网络革命为《星球大战》迷筹措了不少资金。”

  最有潜力的SpaceX

  穆斯克的航天企业SpaceX虽然只有1周岁,却可能是最有潜力的一个。这位31岁的南非人出售软件公司赚到了数千万美元,1999年他把网络软件公司Zip2卖给了康柏电脑,去年又把PayPal卖给了eBay(著名拍卖网站)。现在,他把自己的资金投入了位于加州的火箭设计工厂。工厂的20名顶尖火箭设计师正在设计二级推进以氧和煤油为动力的火箭“猎鹰”。穆斯克称“猎鹰”将成为最便宜的卫星发射火箭。目前每次火箭发射耗资3000万美元,而“猎鹰”只需要600万美元。

  “猎鹰”计划于年底开始试验飞行,它只是穆斯克太空计划的第一步,最终他希望到太空旅游与坐飞机一样方便。

  争夺1000万美元大奖

  游戏设计天才卡马克的目标则比较谦逊。这位32岁的Quke射击游戏发明者在达拉斯创建了“犰狳航天”公司。公司目标是赢得价值1000万美元的“极限大奖”(XPrize)。“极限大奖”由圣路易斯一个私人基金会设立,它悬赏1000万美元奖励第一枚把3个人送到至海拔62英里高度(太空开始起点)的私人研制火箭,并且这枚火箭必须在两周完成两次旅行。

  过去两年里,卡马克和7名自愿者租借了一个仓库,建造过氧化氢动力火箭,火箭头可以收缩,并带有降落伞保证平稳着陆。与穆斯克一样,卡马克的真正目标是革新技术陈旧、停滞不前的美国航天业。他说:“如果没有人采取行动,航天事业在20年内可能毫无建树。”

  与“犰狳”争夺“极限大奖”的最强大对手是飞机设计师伯特·鲁坦。两周前,鲁坦和他的公司在加州Mojave沙漠首次向公众展示了3人航天飞机“太空船1号”(SpaceShipOne)。这架白色的火箭驱动飞机,外形酷似滑翔机,燃料采用一氧化氮(笑气)。它由一架叫“白色骑士”(White Knight)的涡沦喷气飞机携带进入5万英尺高空,与骑士分离后,它将自行继续飞行到太空边沿。整个旅行耗时90分钟,全程35英里,一路风景美丽得令人窒息。

  鲁坦本人是资深的飞机设计师,他并非从IT业过来的跳巢者。但是鲁坦的公司得到一位财力雄厚的秘密顾客的资助,他给予鲁坦极大的自由设计概念航天飞机。许多航天业灵通人士猜测这位神秘的赞助人就是微软联合创始人保罗·埃伦。鲁坦的一位朋友说:“我听到的每个传闻和暗示都指向埃伦。”

  再说谜一般的Blue Origin。也许为了避免传媒的干扰,公司计划一直严守秘密。贝佐斯说:“我们所做的一切还不值得评论。”《新闻周刊》打听到,Blue Origin的第一架概念飞机名叫“新谢泼德”,以纪念第一位美国太空人阿兰·谢泼德。“新谢泼德”采用垂直发射和降落。项目投资估计约3000万美元。附属公司的工程师曾于3月初在新墨西哥州寻找实验场地。贝佐斯的公司还在世界范围内资助非传统推进系统的研究。

  延续太空长征

  当然进军航天业比开始网络公司要困难得多。前NASA执行官格瑞芬说:“航天业中一个硬件故障远比电脑业里的软件故障严重。”聘请有经验的航天工程师是一大挑战,对Blue Origin尤其如此,它远离航天工业大本营得州和洛杉矶。航天工业内有个古老的警告:“打破地球引力束缚的代价远比表面昂贵,要在太空发一小笔财的必须从大笔投入开始。”

  贝佐斯、穆克斯和卡马克拥有厚厚的银行存折,这将是他们最有分量的砝码。他们不用为筹集资金伤脑筋。他们还很年轻,有时间相助;成长于艾森豪威尔和肯尼迪总统时代的他们相信向外星移民是高尚的事业。他们有强烈的愿望去实现42年前许下的承诺,那时候尤里·加加林和谢泼德迈出了向太空长征的第一小步。(宇)


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