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互联网的新疆界:Wi-Fi技术改变应用

http://www.sina.com.cn  2009年02月20日 15:30  《IT经理世界》杂志

  Wi-Fi技术在多种数字终端上的普及,正在改变传统互联网的技术、应用和商业模式。

  胡媛/文

  最善于捕捉潮流的山寨手机,最近正在把Wi-Fi功能作为标配。一直以来,Wi-Fi在中国都属于非主流的技术。不过2008中国电信业重组完成,中国电信率先推出了CDMA+Wi-Fi的战略布局,计划在南方21个省市部署超过10万个Wi-Fi热点,而中国移动和新联通也紧随其后,纷纷推出Wi-Fi服务,即使是在对Wi-Fi严格监管的中国电信市场,Wi-Fi热点也已呈现星火燎原之势。

  作为一种无线宽带接入技术,Wi-Fi已经从业余科技爱好者的“玩具”演变为互联网无所不在的延伸。作为美国最大的Wi-Fi运营商,Boingo通过与150家Wi-Fi网络运营商合作,已经在全球90个国家拥有超过10万个热点,这让Boingo的用户可以在任意国家通过Wi-Fi接入互联网。而在美、英等国,已经出现具备Wi-Fi功能的公交车、火车以及渡轮。Wi-Fi网络覆盖的区域已经从传统的宾馆、学校、办公楼扩展到医院、加油站、体育场甚至万米高空。

  在全球范围内,无处不在的网络激发了终端厂商的想象力。具备Wi-Fi能力的终端产品已经从个人电脑拓展至手机、PMP(便携式媒体播放器)、PSP、投影机甚至汽车,有消息说,德国大众正在测试具备Wi-Fi功能的汽车,目的是让用户可以通过Wi-Fi获得位置服务或者与其他Wi-Fi终端交换信息。从单一的个人电脑到形态、功能各异的Wi-Fi产品,网络接入终端的泛化将重塑互联网的面貌。

  终端的多样化

  Chumby是由美国Chumby工业公司开发的一款网络终端产品。它的个头并不大,可以放在床头代替闹钟,但是如果在有Wi-Fi覆盖的环境,Chumby可以通过Wi-Fi接入互联网,成为一台融合多种互联网应用的网络终端。用户可以浏览RSS新闻、在线欣赏视频、收听网络广播、访问Facebook或者在Ebay购物。通过Wi-Fi与互联网的融合,不仅让Chumby超越了传统消费电子的概念,也让互联网的疆域超越了个人电脑,进入更多的产品领域。

  根据In-Stat数据,2007年全球有2.94亿部消费电子产品内置了Wi-Fi芯片,到2012年可达10亿部。就在今年美国拉斯维加斯的CES展上,各路厂商纷纷推出了具备Wi-Fi功能的产品。索尼发布了支持Wi-Fi无线接入网络并内置有网络浏览器的卡片相机G3,这令用户可以用数码相机开启浏览器收发邮件或看Youtube视频。而iriver公司配备有Wi-Fi功能的多媒体播放器可以让用户应用网络电话或发送信息。北京宽洋科技有限公司也在此次CES展上展示了公司开发的新一代网络相框“美丽窗”。

  “美丽窗”相比传统的数码相框增加了Wi-Fi功能,除了数码相框原有的功能之外,用户还能获得实时新闻,在线收听音乐,进行视频点播或者在网络相册更新图片。在宽洋科技总经理刘大可看来,Wi-Fi应用让数码相框这种过去的“死终端”便成为“活终端”,而与互联网的结合,让数码相框蜕变全新的网络产品。就在CES展会上,刘大可也发现了其他几款与“美丽窗”类似的产品,“大家对网络内容的切入点不同。”但这让刘大可感觉,与互联网结合将成为未来消费电子的方向。

  除PMP、数码相机、数码相框等消费电子之外,具备Wi-Fi功能的手机也将在未来迅速普及。目前全球手机用户近40亿,这个数字远远超过个人电脑、汽车甚至信用卡用户的数量。根据In-Stat数据,到2011年支持Wi-Fi的手机数量将超越个人电脑,会有越来越多的用户将从手机访问互联网。

  苹果公司的iPhone(手机上网)手机已经不能称之为一款手机,更大一部分iPhone 3G的购买者是用它代替笔记本电脑。有调查显示,iPhone 3G手机用户花在浏览网页的时间达到80%,花在通话上的时间只有20%。利用Wi-Fi功能,iPhone用户可以登录苹果在线音乐商店下载音乐,或者在Appstore上下载应用软件。Wi-Fi让包括手机在内的更多产品代替个人电脑成为互联网的新入口。上网方式和工具都在发生改变,而在这些崭新的平台上,互联网将以有别于电脑的方式呈现在用户面前。这种改变将影响从终端到内容、服务提供商整个产业的生存方式。

  技术改变应用

  具备无线接入功能的越来越多样化的数字终端,背后其实蕴含着更深层次的变化。

  就在今年CES展上,三星电子宣布将与Chumby合作,共同开发基于嵌入式系统、包含更丰富互联网应用的数码相框产品。与个人电脑领域以“Wintel”为基础的技术架构不同,包括手机、PMP、数码相框在内的消费电子都是采用了嵌入式系统。单片机是嵌入式系统最早的应用,而到今天,随着芯片性能以及嵌入软件规模的不断发展,目前嵌入式系统已经渗透到工业计算机、汽车、家电以及消费电子的各个领域,而采用嵌入式系统的手机更是在最近几年得到迅猛发展。

  与个人电脑CPU的通用型平台不同,嵌入式系统通常面向特定应用设计,因此与应用的结合更加紧密。嵌入式系统中的软件一般都固化在存储器芯片中,用户不能像电脑那样随意增加或删减软件,但是采用嵌入式系统开发的产品具有功耗低、体积小、集成度高等特点,更适合体积小、移动能力强的设备。嵌入式系统的这些特点决定了手机、PMP、数码相框等消费电子在与互联网的结合方式上与个人电脑有所区别,而这些变化将使用户以全新方式获得互联网的内容或服务。在这个变化过程中,终端厂商的角色将率先发生改变。

  在个人电脑上,通过IE浏览器,用户可直接访问海量的互联网内容,但是目前在便携式终端或其他具备Wi-Fi功能的消费电子终端上,由于平台不同,并没有类似IE的通用浏览器,用户所访问的互联网内容,都是终端提供商预集成在产品中。硬件与软件以及服务结合的更加紧密,这是新兴网络终端与个人电脑相比的不同。目前将这种“硬件+软件+服务”模式应用最好的就是苹果。而在这种趋势之下终端厂商的竞争力将从制造延伸至内容整合。为Chumby提供内容和服务的就包括CBS、MTV、纽约时报以及eBay、Facebook等多家内容或服务提供商。

  其次与个人电脑相比,采用嵌入式系统的终端产品在处理能力上还无法达到电脑的水平,这就决定了它的内容或服务向更专业化的方式发展。比如苹果更强调自己的音乐下载功能,而Chumby的制造商是将使用它的用户想象为在卧室床上,所以除了新闻、音乐这些内容之外,还增加了社交网络、eBay这些它认为用户日常需要的服务。终端的专业化将使终端制造商角色发生变化,它要担当内容的把关人,决定将何种内容或服务呈现给用户。而这要求终端制造商要更了解目标客户的需求。

  由于用户通过嵌入式终端接触互联网内容的方式不同,对专用性、个性化的需求更加明显,这决定了未来终端的竞争将从制造能力转变为是否能够满足使用者对网络内容的个性化需求。而在这个更加专业和细分的市场,能够发现并满足用户的特定需求,将成为终端制造商的成功法宝。不过目前还没有杀手级应用在这些融合了互联网内容的新平台诞生。而对于传统的互联网企业来说,这将是个值得探索的新领域。

  换句话说,或许并不是某一个终端越像电脑那样多功能就越受到欢迎,不同特性的终端肯定会因为自己的特点拥有不同的关键应用。这或许是对那些充满想象力和创新精神的终端制造企业最大的挑战。

  新商业模式的萌芽

  Framemedia是宽洋科技的合作伙伴。这家公司旗下网站Framechannel专门为“数码相框”提供新闻内容。它开发的一种技术,可以通过分析新闻网站的网页内容,将新闻标题、正文以及图片从网页中抓取出来,重新编排,并以图片形式发送到数码相框中。目前Framemedia的新闻来源超过400家网站,用户通过在其网站上注册,订阅自己感兴趣的内容,就可以通过具备网络功能的数码相框,实时获得新闻,在每张新闻图片中都会植入广告。2008年Framemedia获得了200万美元的投资。

  与传统的互联网内容提供商不同,Framechannel的内容是以广播方式“推送”到用户终端上,这是目前包括数码相框在内,很多消费电子产品获得互联网上内容的方式。这种类似“分众”的模式,更适合植入广告来盈利。由于与终端结合的更加紧密,决定了它的精准性更高。

  在音乐下载领域,苹果的无线音乐下载模式已经得到包括微软在内的很多厂商仿效。由于嵌入式产品硬件与服务的高度集成,厂商可以向用户提供专业化的服务,并向用户收费。另一家叫做YY music的公司通过与芯片厂商合作,将服务集成在MP3、MP4等音乐播放器中,通过Wi-Fi向用户提供无线音乐服务。YY Music还可以整理分析使用者的历史听歌行为,确定使用者的音乐喜好,自动将与使用者听歌喜好近似的歌曲,同步到使用者的音乐播放器上。目前在美国,也有网站通过包月方式提供类似无线音乐服务。

  由于嵌入式产品很难用电脑的方式访问互联网,这意味着在嵌入式终端定义的互联网世界,将很难出现类似新浪这样大而全的门户网站。传统互联网企业在电脑平台上的影响力将很难复制在手机或其他嵌入式终端平台。而为个人电脑量身定做的各类服务也无法平移到新的应用平台,比如Skype在个人电脑中成功的商业模式在手机或便携式终端的市场就很难实现。

  手机间复杂的操作系统以及异于个人电脑的应用环境,为更多的企业提供了机会。De-Fi mobile目前正在为诺基亚、苹果公司提供电信级Wi-Fi语音(Vo-Fi)应用,用户下载De-Fi的应用程序,每月大约40~50美元就可以在全球任何Wi-Fi覆盖的地方进行通话,用户还可以拥有3个不同的号码,在不同的国家间进行切换。而基于数码相框目前已经有服务商提供VoIP服务,对于传统的互联网企业来说,他们将在这个全新的领域面对来自新对手的挑战。

  Wi-Fi延展了互联网的疆界,但各类嵌入式终端也在重新定义互联网内容和服务。透过手机等嵌入式终端,我们看到的是有别于电脑的互联网世界,而在这个新世界,传统的互联网企业需要适应新竞争,面对新挑战。

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