科学家称土卫二地下海距地表或比此前所想的还要近

2017年03月17日 09:37 新浪科技 微博
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研究人员最近指出,土卫二地下海距地表的距离或许比此前预想的还要近,足以通过雷达观测到它的存在。  研究人员最近指出,土卫二地下海距地表的距离或许比此前预想的还要近,足以通过雷达观测到它的存在。

  新浪科技讯 北京时间3月17日消息,据国外媒体报道,科学家认为,土卫二上或许有适宜生命存活的环境,如可以喷水的间歇泉、热液喷口等,冰封的地壳下方还有一片巨大的海洋。

  而研究人员最近指出,这片海洋距地表的距离或许比此前预想的还要近,足以通过雷达观测到它的存在。

  和土星的其它卫星一样,土卫二看上去“寒冷、冰天雪地、不适合生存”,但科学家认为,我们很有可能在上面找到外星生命。

  2005年,由NASA、欧空局和意大利航天局共同开展的卡西尼号任务发现,土卫二南极的“虎纹地区”有水蒸气和喷射冰粒的痕迹。而喷射出的物质中富含盐分,说明土卫二地表下方或存在一片海洋,并与土卫二的岩质内核发生了化学反应。这与木卫二的地下海颇为相似。

  其后,卡西尼号多次飞掠土卫二,使我们对其内部结构和地下水储量获得了进一步了解。

图为土卫二南极附近的虎纹状地区。图中彩色区域即为此次研究对象。图为土卫二南极附近的虎纹状地区。图中彩色区域即为此次研究对象。

  而近期一项研究以2011年卡西尼号从土卫二附近收集的数据为基础,指出土卫二的地下海距离地表也许比我们此前所想的还要近。

  “卡西尼号此次飞掠土卫二时,对土卫二南极进行了唯一一次微波波段高分辨率观测。”该研究的主要作者、法国大气环境实验室的爱丽丝·勒高乐(Alice Le Gall)指出。“利用这些观测结果,我们得以更好地了解土卫二地表之下的情况。”

  “观测结果显示,地表下方几米处的温度比我们此前预料的高得多,有些区域足足高出了20开尔文。”勒高乐补充道,“这无法仅靠太阳光照和土星散发的热量来解释,一定还有另外的热源。”

  而研究人员探测到的热源似乎位于一层温度极低的冻土下方,因为从红外线探测图像来看,该地区没有其它的热量异常之处。科学家使用的探测器可判断地表温度,对地下情况则不够敏感。

  勒布乐和同事们使用的观测数据覆盖了土卫二南极的一处狭长区域,长约500公里,宽约25公里,位于虎纹状断裂带以北30至50公里处。

  “我们在微波波段上观测到的热力异常现象在虎纹区域之外的其它三处断裂带上体现得尤为明显,但就目前看来,它们并不是喷射水蒸气和冰粒的成因。”

  这些断裂带看似沉默平静,下方便是温暖的地下海,说明土卫二的地质状况其实充满活力,过去或许经历过数次不同的地质活动。

2005年,由NASA、欧空局和意大利航天局共同开展的卡西尼号任务发现,土卫二南极的“虎纹地区”有水蒸气和喷射冰粒的痕迹。  2005年,由NASA、欧空局和意大利航天局共同开展的卡西尼号任务发现,土卫二南极的“虎纹地区”有水蒸气和喷射冰粒的痕迹。

  虽然此次观测只覆盖了土卫二南部的一小块区域,但土卫二的地下温度或许整体都是如此,地下海或许就位于冰封的地表下方两千米处。

  这一结果与2016年由翁德佳·卡德克(Ondrej Cadek)领导的、有关土卫二地壳厚度的研究结果相吻合。该研究认为,土卫二冰壳平均厚度为18至22千米,但在南极附近只有不到5千米。

  “这一发现为我们探索土卫二宜居环境提供了全新的视角。”欧空局卡西尼·惠更斯项目科学家尼古拉斯·阿尔托贝利(Nicolas Altobelli)表示,“若土卫二的地下海真如此次研究所言、距地表如此之近,,我们便可在未来的土卫二勘探项目中使用能穿透冰层的雷达设备,或许真能探测到地下海的存在。”

  土卫二直径约504公里。随着卡西尼号发现其表面有适宜生命存活的迹象,科学家近年来对其表现出了浓厚兴趣。

  “卡西尼号任务的观测结果显示,土卫二不仅会向太空中喷射冰粒,冰壳下方还有一片全球性海洋,也许还有热液活动。”NASA指出,“由于科学家认为液态水是生命存活的关键,这一发现或将对未来太阳系外星生命的搜寻产生重大影响。”

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