美国宇航局或计划救援开普勒望远镜

2013年07月12日 07:53   新浪科技 微博   
开普勒望远镜在太空运行的示意图开普勒望远镜在太空运行的示意图

  新浪科技讯 北京时间7月12日消息,据国外媒体报道,在经历了反应轮故障之后,美国宇航局的开普勒空间望远镜现在仍然还有恢复功能的最后一丝希望。今年5月份以来,开普勒望远镜的数据收集工作便已经停止了,因为其重要的指向设备反应轮出现了重大故障。开普勒望远镜必须指向一片位于天鹅座附近的天区进行观测,那片天区也别称作“开普勒天区”。

  在媒体和科学界对于这艘空间设备的未来命运做出种种猜测时,美国宇航局官方上周宣布他们将有可能考虑对这台望远镜展开救援。开普勒望远镜目前实际上已经超出了它原先设计的3年预定服役期限。

  在美国宇航局开设的开普勒望远镜状态更新博客网页上,7月3日有这样一段记载:“工程师们已经开展了初步的复原手段测试,并正在科罗拉多州波尔多的鲍尔宇航系统公司飞船卫星测试台上开展相关测试工作。控制小组预计旨在挽救开普勒望远镜反应轮系统的试操作命令将于7月中下旬发出。”

  不过尽管开普勒望远镜暂时遭遇困境,但是其此前已经收集的海量数据确保了新发现仍在不断产出。一项近期的重要成果是在6月底,科学家们宣布借助开普勒望远镜的数据发现了Gliese 667C系统,这一系外行星系中可能拥有多达6颗行星,其中包括3颗可能位于宜居带的“超级地球”。另外,7月份,美国哈佛-史密松天体物理中心的科学家们宣布发现两颗新行星,其大小均只有地球的3倍左右,围绕一颗NGC 6811星系中的恒星运行。到目前为止,借助开普勒望远镜的数据已经得到确认的系外行星有134颗,而随着研究人员继续分析更多的数据,他们还将取得更多的发现。

  开普勒望远镜于2009年发射升空,其目的是搜寻围绕其它恒星运行的类地行星。2012年11月,开普勒望远镜完成其为期3年的预定科学观测任务并随之进入任务延长期,美国宇航局已经同意为该项目提供运行经费,直至2016年。在3年半的运行期间,开普勒望远镜一共找到了3277颗系外行星候选体,其中最小的比地球还小,大的则比木星还大。

  尽管开普勒望远镜目前已经无法正常工作,但是在地面上仍然还有一些观测设备在致力于对系外行星的搜寻。其中的一个案例便是欧洲南方天文台的“高精度径向速度行星搜寻设备”(HARPS)。这是一台安装在智利境内拉西拉天文台望远镜上的观测设备。自从2002年安装到位以来,该设备已经发现了数十颗系外行星,而有时候它也会被用来帮助确认开普勒望远镜的发现。另外美国宇航局目前还正在研发新一代的系外行星观测卫星,即计划于2017年发射升空的“掩星系外行星巡天卫星”(TESS),它将拥有比开普勒望远镜更加强大的多的观测能力。(晨风)

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