业余天文爱好者发现15颗系外宜居行星(图)

2013年01月09日 07:44   新浪科技 微博   
艺术想象图:从系外行星PH2 b的一颗卫星上看到的PH2 b艺术想象图:从系外行星PH2 b的一颗卫星上看到的PH2 b

  新浪科技讯 北京时间1月9日消息,据《连线》杂志网站报道,Planethunters.org网站是一个由科学研究机构主办的,旨在让普通天文爱好者参与进来共同搜寻系外行星的网站。现在,就有业余爱好者利用这个网站提供的数据和工具从开普勒望远镜的数据中识别出了15颗新的位于宜居带的系外行星。

  这15颗系外行星之中有一颗是木星大小的行星,其围绕一颗类太阳恒星KIC 12735740运行,目前这颗行星的存在已经得到官方的正式确认(置信度99.9%)并被编号为PH2 b。这颗行星是Planethunters.org网站上发现的第二颗系外行星,该项目是英国牛津大学领衔开发的宇宙动物园公众参与天文项目(Zooniverse)的组成部分。此次发现的另外14颗系外行星候选体也有90%的置信度认为信号是真实可信的。

  美国宇航局的开普勒空间望远镜于2007年3月份发射升空,其主要目的是搜寻位于宜居带中的系外行星体,其使用的原理是凌星法,即检测由于行星从面前通过阻挡星光而导致的恒星轻微亮度变化。尽管采用凌星探测之后的算法分析将可以识别出大部分的潜在目标,然而仍然可能存在漏网之鱼。因此从2010年开始,Planethunters.org网站开始运行,其主要工作模式是:首先由美国宇航局将望远镜数据输入公共服务器之中以供该网站分布于全世界各地超过20万名志愿者帮助搜寻恒星星光中表现出的种种轻微地蛛丝马迹,从而搜寻行星的存在。

  此前已经发现了19颗位于宜居带的系外行星,所谓宜居带便是指由于行星到恒星的距离不远不近恰到好处,因此其表面的温度比较适中,从而允许液态水存在于行星的地表。因此这些行星以及它们的卫星都是最有可能存在生命的地方。

  牛津大学宇宙动物园项目主持人克里斯·林托特(Chris Lintott)在一份发表于1月7日的申明中表示:“现在存在一种对搜寻系外类地行星的痴迷,而对于像PH2 b这样的行星对于我们而言则相对显得陌生。”木星拥有一些质量很大的冰冻卫星,想象一下将木星这样的卫星系统拖拽至地球轨道的位置上。如果这颗行星拥有一颗地球大小的卫星,那么我们所看到的将不会是今天的木卫三或是木卫四,而是几颗遍布河流湖泊,充满活力的星球,这种情况出现的概率或许并不会很低。

  他说:“总会有行星会成为漏网之鱼,逃过专业天文学家搜寻的眼睛。这些遗漏的行星候选体需要蹲守在电脑前的无数天文爱好者们的工作来予以填补。毫不夸张的说,我们每一个人都有机会发现一颗系外行星。”

  Planethunters项目首席科学家,耶鲁大学的黛布拉·费舍尔(Debra Fischer)在新闻稿中表示:“我们正在目睹Planet Hunters项目启动以来的一个新时代,那就是我们的业余爱好者们的工作至少和计算机数据分析在发现位于宜居带的系外行星方面一样有效。现在他们不仅仅满足于发现系外行星,他们希望能找到在宜居带运行的系外行星目标。”

  在一份提交给《天体物理学杂志》发表的论文中,研究人员列举了超过40名参与此项研究工作中的普通民众,感谢他们的工作。其中就包括今年已经71岁的罗伊·杰克森(Roy Jackson),他是一位居住在盖茨赫德(Gateshead)的退休警官。面对这份荣誉,杰克森说:“很难用言语表达我的喜悦,惊喜,或许还有自豪。因为尽管非常渺小,但是我自己竟然能在这颗系外行星的发现过程中做出了自己的一点点贡献。我想说,这项发现让我觉得我之前所有投入其中的时间都是值得的。”(晨风)

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