凤凰号找水工具揭秘:原用于检测花生周围土壤

http://www.sina.com.cn 2008年06月22日 11:38  新浪科技
凤凰号找水工具揭秘:原用于检测花生周围土壤
这个不起眼的小装置正帮助凤凰号火星找水

凤凰号找水工具揭秘:原用于检测花生周围土壤
美国佐治亚大学土壤专家蒂姆・威廉姆斯(Tim Williams)

  新浪科技讯 北京时间6月22日消息,据国外媒体报道,美国佐治亚大学土壤专家蒂姆・威廉姆斯(Tim Williams)原来的目标本是制造一种可用于检测花生荚周围土壤湿度的装置,但令其没料到的是,如今这个不起眼的发明正协助美国宇航局“凤凰”号探测器勘测火星土壤,寻找水的踪迹。

  1987年休假这一年,威廉姆斯加入了由华盛顿州立大学土壤专家盖伦・坎贝尔(Gaylon Campbell)领导的一个研究小组,开始设计一种能测量花生荚周围水分,同时又不破坏花生荚的装置。威廉姆斯发明的装置有两个并联的针,一个用已知能量加热,另一个是用于测量其接触地面后的热度情况。这套工具相当复杂。佐治亚大学大多数农学家的发明都是在更为复杂的测量仪器上简化而来的。

  威廉姆斯还设计了两种仪器,一种是测量农作物中放射物的仪器,帮助科学家了解农作物的产量,另一种是衡量地面树叶覆盖程度的仪器,用于估算有多少光能穿透地面覆盖物。事实上,很长时间以来,威廉姆斯已将其用于检测花生荚周围土壤湿度的发明忘了个一干二净,直到2007年他接到美国宇航局的一个电话,对方称他的发明将成为宇航局“凤凰”号探测器的一部分。

  坎贝尔所在的公司“十角形仪器”(Decagon Devices)专门根据“凤凰”号火星探测任务的实际需要,对威廉姆斯的装置进行了升级,使其更经久耐用,同时增加了用以检测热电特性、气温、风速和水汽等方面的能力。升级后的仪器安装在机械臂上,机械臂是用来在火星表面上挖沟的。

  威廉姆斯从事花生研究已有38年之久,看到自己的智慧结晶能协助火星探测器对红色星球的土壤进行挖掘,他抑制不住内心的欢喜。威廉姆斯说:“当它着陆火星并在撞击中幸存下来时,我感到十分激动。这是那种你看一眼即会由衷地发出赞叹声的小发明。”(孝文)

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