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美信使号宇宙飞船10月飞临水星

http://www.sina.com.cn 2008年01月24日 03:56  第一财经日报

  陈梦喆

  美国“信使号”宇宙飞船将于2008年10月飞临水星,向地球发回第一张完整的水星照片。之后,该飞船将于2011年3月18日正式进入绕水星轨道,代表人类第一次与水星亲密接触。

  在太阳系的行星中,水星的存在一直是个谜。它有着和月球相似的外表,却隐藏着比火星更大的金属内核;地球的运行轨道是椭圆的,而水星的运行轨道偏偏是另类的椭圆,还有它隐秘的磁场。对于人类而言,诸多迹象预示着这颗离太阳最近的行星是如此的神秘莫测。

  水星有一个大名鼎鼎的崇拜者,那就是爱因斯坦。爱因斯坦发现仅凭牛顿的地心引力学说不足以解释水星的运行规律。由此,这种奇怪的运行规律反而成为首个证明相对论正确的佐证。而今天的天文学家们还认为水星中隐藏着另一个秘密:太阳系是如何形成的。“水星是我们揭秘太阳系的关键。”美国马里兰州的约翰霍普金斯大学教授拉尔夫马科奈特如是说。如果人类能解释水星是如何形成的,也就能依此类推出别的星球的形成过程。

  三十多年的时间里,人们对于水星的存在仿佛“视而不见”。虽然,在1975年,美国航空航天局的海星10号曾经靠近过水星,并观测了近44%的水星表面,但仍有大半水星不可知。可喜的是,发射于2004年8月的信使号飞船正在改变这种局面,信使号将于2008年首次发回完整的水星照片,而其最终任务是于2011年3月18日进入绕水星轨道。这将是人类第一次与水星的亲密接触。

  为什么水星会有磁场?

  水星有着密度极大的铁核,由此还在水星内部形成一个磁场,尽管很弱,但于人类而言,这都是一个谜团。

  通常关于磁场产生的解释是,由于星球的内部物质熔化而产生循环电流,进而形成磁场。科学家发现,水星内部的铁核比人们想象的巨大,虽然它与地球的内核相比还是小巫见大巫,但它如何形成的?人类还无法解释。

  在水星外包裹着一层绝缘的岩石层,虽然只是薄薄的一层,但是却足以说明水星的内核释放热量并伴随固化过程,假如内核压力经过了释放,因此绝没有可能形成磁场。而科学家认为,唯一的丁点形成磁场的可能是水星所蕴含的“化石磁场”,它指的是伴随着水星固化的进程,磁性材质堆积在水星外壳岩石层处所形成的磁场。这种磁场曾经在月球和火星上被检测到,但是也只是局部的现象。不过,人类至今依旧难以用“化石磁场”的说法去解释水星的磁场现象。

  另外,科学家们还疑惑于水星内部不断熔化的过程是如何实现的。一般对此的解释是水星内部是铁与硫磺的混合物,这种混合物很容易降低至冰点,从而让一部分的内核保持液态。

  以上是诸多科学推论,而事实是否如此呢?信使号的探测水星行动将不断为人类揭示水星的内部构造,“信使号最近将和水星只有200千米的距离,这将帮助我们解决疑问。”马科奈特教授说道。

  水星到底什么样?

  1975年,海星10号围绕太阳进行探测,这就让其有机会不断地经过水星。但是,因为水星缓慢的自转速度等原因,海星10号看见的都只是对着太阳的半边水星星球,而另一半边的模样则永远隐藏在黑暗中,人类不得而知。这样一来,海星10号勘测到的仅仅是水星44%的表面,这对于人类想要真正认知水星而言是远远不够的。信使号飞船是史上第一个近距离观测水星的飞船,它将于2008年1月间(进入水星轨道之前)首次接触到水星不为人知的另一半,拍摄下图片,并且在预计10月6日进行的第二次勘测中得出确凿的数据,让人类一览水星的全貌。

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