火星车漫游整四年 有望目睹小行星撞火星(图)

http://www.sina.com.cn 2008年01月04日 11:23  新浪科技
火星车漫游整四年有望目睹小行星撞火星(图)
双胞胎火星车模拟图

  新浪科技讯 北京时间1月4日消息,据美宇航局太空网报道,2004年的1月,美宇航局“机遇”号和“勇气”号火星探测器分别在火星表面登陆,在这颗红色星球的不同半球上展开探索之旅。如今,近4年过去了,两个火星漫游车不辱使命,不仅成功完成了原定使命,而且还在不断给我们带来新的惊喜。

  迎来登陆四周年重要日子

  “机遇”号和“勇气”号的设计寿命只有90天,但时至今日,这两个孪生探测器已经工作了将近4年时间,并且仍不断从火星向地球发回颇有价值的信息。“勇气”号将在1月4日迎来登陆火星4周年的重要日子,接着,“机遇”号也将在1月25日庆祝其成功登陆4周年。地球上的4年相当于2.25个火星年,或1422个火星日。

  美国得克萨斯农工大学行星科学家、火星探测任务小组成员马克-莱蒙说:“我们依旧在驱动这两个探测器在火星表面漫游,对于这一点我们从来没有想到过。我们曾拿‘机遇’号开进维多利亚陨石坑开玩笑,但如今看来一切正常,我们期待着它能从事更多的科学研究。每一天,它们都在给我们带来惊喜。”

  遭遇尘暴袭击险些“丧命”

  自从“机遇”号和“勇气”号在火星表面着陆以来,它们加起来一共行进了11.8英里(19.1公里),拍摄了21万多张照片,大约相当于55张数据压缩的标准DVD。莱蒙表示,科学家利用两个火星漫游车过去几年发回的大量数据,迅速制定了100多项有关火星地质历史的研究,“还有更多也在进行之中。对于两个火星漫游车来说,它们取得了了不起的成绩,我们要比以前更了解火星历史。它们彻底改变了我们对火星的认识。”

  比如,它们发现了火星上存在水的证据,至少是过去存在。除了这一重要证据外,“机遇”号和“勇气”号在2007年还遭遇大规模尘暴的侵袭。在这种尘暴条件下,两个漫游车只能依靠间接阳光照射提供运行能量,而太阳能电池板吸收的超过96%的阳光直射被过滤掉。这种暗无天日的天气状况差一点就让“机遇”号和“勇气”号永久性地停止运转。

  莱蒙在谈到这种状况时说:“我们一度感到惊慌失措。”为保证两个火星漫游车的能量不会消耗殆尽,以及它们的电子电路不会在火星严寒中忽然失灵,美宇航局科学家绞尽脑汁,幸运的是,“机遇”号和“勇气”号最终摆脱了困境。莱蒙表示,两个漫游车在探测火星这种气候状况的时候拥有巨大的优势。他说:“火星轨道器可以居高临下观测火星尘暴,但它们不能像两个火星漫游车那样准确勘测地面发生的状况。火星漫游车正在帮助我们更好地了解这些尘暴。”

  电力供应面临挑战

  如今,持续5到6个月的火星夏天渐渐远去,而火星冬天则变得越来越近,地面控制中心已为“勇气”号选定了一个理想的过冬地点。“勇气”号在任务初期遭遇了软件故障,而右前轮后来也出现不明故障,如今只能向后行驶。更糟糕的是,最近的尘暴天气给“勇气”号的太阳能电池板上披上一层厚厚的灰尘。莱蒙说:“眼下,‘勇气’号上面的灰尘是登陆以来最多的一次。所以,我们一定要为它寻找一个过冬的好地方。”

  莱蒙表示,他不奢望尘暴会将“勇气”号太阳能电池板上面的灰尘吹得一干二净。不过,“机遇”号目前状况良好,继续在探索火星秘密,火星项目小组尚未制定有关让“机遇”号停止探索的具体日期。莱蒙说:“‘机遇’号的太阳能电池板要比‘勇气’号的干净得多。所以,我们没有讨论何时让其向朝北的山坡前进,以安全度过冬天。”

  有望目睹小行星撞击

  过去,科学家总让火星漫游车在朝北向的山坡过冬,这有助于火星漫游车上的太阳能电池板在暗淡的火星冬天期间,最大程度地吸收太阳直射。就在“机遇”号继续在维多利亚陨石坑周围活动的时候,“勇气”号目前则在一个名为“本垒板”(Home Plate)的平台上歇息,这是一个外形酷似棒球本垒板、露出地面的岩层。

  莱蒙说:“它将在此停留很长时间,但我们依旧能通过其从事一些科学研究。”这些研究包括观察天空以寻找“水晶云”,对火星大气进行测算。另外,“勇气”号可能会在本月晚些时候目睹一次小行星撞击。莱蒙说:“我对两个火星漫游车能看到这次撞击的全过程并不抱乐观态度,但据我们估计,在冲击云在火星周围慢慢消散时,它们能看到这一幕。我将这看作是它们收到的生日礼物。肯定会给这次任务平添更多激动的部分。”(杨孝文)

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