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美国科学家在太阳系外找到第一个5行星系统

http://www.sina.com.cn 2007年11月08日 14:00  南方都市报

  美国天文学家6日宣布,他们在巨蟹星座代号为55Cancri的恒星周围发现了第5颗围绕其运转的行星。科学家们认为,这个5行星系统与我们生存的太阳系看起来相似,称得上是太阳系的“表兄弟”,日后有可能在这个行星系统中发现具有固体表面和液态水的星体。

  第5颗

  55Cancri是一颗可用肉眼在地球上直接观测到的恒星,此前科学家早已确认它有4颗围绕其运转的行星,而确认这第5颗行星则花了18年时间,它被命名为55CancriF.

  第5颗行星被发现,标志着人类在太阳系外找到了第一个5行星系统,55Cancri也成为已知太阳系外拥有行星数量最多的恒星。人类现已发现超过250个太阳系外行星体系,但只有位于南方天空中的muAra已确认有4颗行星围绕。

  加利福尼亚大学伯克利分校教授杰弗里・马西在6日新闻发布会上说:“这一发现意义非常,我认为,我们现在知道了,我们的太阳和太阳系的行星家族并不是非同寻常的。这一发现显示,我们的银河中有数十亿个行星系统,许多像我们的太阳系一样由多个行星组成。我们强烈怀疑,许多这样的行星系统中包含着与地球类似的行星。”

  “宜居带”

  55Cancri距离地球41光年,与太阳的质量和年龄大致相当。新发现的55CancriF质量大约是地球的45倍,组成成分和外观与土星类似。此前发现的4颗行星中靠外的3颗是与木星类似,体积庞大,外表为气体,而最里面一颗也和海王星大小差不多。

  马西说,这个行星系统可算太阳系的“表兄弟”,但不是“孪生兄弟”,“因为靠近恒星的4颗行星都有海王星那么大或者更大”。目前,太阳系8大行星中,靠近太阳的4颗行星表面为固体,外面4颗表面为气体。

  让科学家们感到兴奋的是,55CancriF是人类在太阳系外发现的第一颗全部轨道都在“宜居带”的行星。所谓“宜居带”,指的是行星距离母恒星远近合适的区域,在这一区域中,恒星传递给行星的热量适中,行星既不太热也不太冷,能够确保存在液态水,而水是产生生命的关键因素。

  55CancriF公转一周的时间为260天,它距离55Cancri大约1.17亿公里,比日地距离稍近。

  两种可能

  尽管科学家已确认55CancriF表面为气体,没有液态水,但他们认为,在55CancriF和另外4颗行星之间宽约110万公里的区域内,很可能还存在未被人类发现的表面为固体的行星,那里很可能有液态水。

  “我敢打赌,55CancriF和另外4颗行星之间的区域不是空的,”研究小组成员、州立旧金山大学研究人员德布拉・菲舍尔说,“我们所在太阳系,其中布满了行星,要把一颗月球大小的物体放置其中并使其沿固定轨道存在的可能都极小。”

  科学家推测的另一种可能是,环绕55CancriF运行的卫星可能存在液态水,也许还有生命存在。

  “如果有一颗围绕它的卫星,那卫星上将存在固体表面,”马西说,“从理论上说,上面的水会形成湖泊和海洋。”

  马西说,新发现不过是搜索太阳系外行星研究领域迈出的一小步,“我们下一个目标是找到和地球类似的太阳系外行星”。

  新华社供本报特稿

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