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太空可能有几十亿颗地球

http://www.sina.com.cn 2007年05月30日 08:08  人民网-人民日报海外版

  在科幻小说中,未来的人类将在银河系中的几百颗行星上建立殖民地,但银河系中有这么多可居住行星吗?一些天文学家28日表示,答案是肯定的,因为太阳系并非是独一无二的,在浩瀚的宇宙中,可能存在着几十亿颗“地球”。

  又发现新行星

  一组研究人员28日在美国天文学会举办的会议上说,去年他们共发现了28颗环绕着其他恒星运行的新行星,截至目前,人类已发现了236颗太阳系外行星。该团队负责人、加州大学伯克利分校的天文学教授杰弗里·马赛说:“我们开始认为我们的地球并非是宇宙中的稀罕物。”

  马赛表示:“我们现在能容易地探测到与木星和土星一样大小的系外大行星,很多大行星与其恒星间的距离也与我们的木星和土星与太阳间的距离一样远,这是行星系统中普遍存在的结构。”

  研究人员说,新技术已能让他们探测到体积比较小的行星,但他们现在还没有发现与地球体积类似的行星。马赛说,在地外行星系统中,有4个拥有多颗行星。“我们发现,很多恒星不是仅有一颗行星,在我们发现其中一颗后,第二颗、第三颗也会相继进入我们的视线。”

  新行星可能有水

  马赛说,他们现在断定在3年前发现的一颗新行星上可能有水,这使他们感到非常兴奋。这颗行星围绕着恒星Gliese436旋转,其质量与海王星类似。本月初,当这颗行星在Gliese436和地球间通过时,瑞士和比利时的科学家拍下了它的照片,并由此推断出了这颗行星的直径和密度。

  马赛说:“这颗行星的密度为每立方厘米2克,是水的两倍。说明它是由50%的岩石和近50%的水构成,此外还有一小部分氢和氦。我们认为,它有一个坚硬的核心,外面则被水包围。这是我们首次确定出一颗系外行星的结构。”

  更多“地球”有待发现

  马赛认为,研究人员以后还会发现更多的类似结构。“我们的银河系有2000多亿颗恒星,我估计其中10%的恒星携带着可供居住的行星。而宇宙中有几百亿个星系,每个星系中也会有几十亿颗与地球一样的行星。”

  但我们的太阳系也有一个很不寻常的特点:所有行星的轨道都近乎是圆形的。而其他恒星系统中,行星的轨道多为椭圆形。马赛说:“我们全年能享受到近乎不变的温度,如果地球离太阳过近,地球就会过热,水将会蒸发。若离太阳过远,地球就会非常寒冷。扁平的轨道是无法支持生命的。”

  (据中国国际广播电台)

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