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太阳系外首次发现“第二地球”

http://www.sina.com.cn 2007年04月26日 10:02  江南时报

  综合媒体报道,欧洲天文学家们24日宣布,他们首次在太阳系外发现了一颗大小和表面温度都与地球相似的行星。这为探索地外生命提供了新参考。天文学家们称,在这颗星球上也许存在海洋和生命,这可能是一颗适合人类居住的“第二地球”。

  太阳系外惊现类地球行星

  据报道,这颗类地球行星是由来自瑞士日内瓦大学等机构的11名欧洲天文学家组成的观测小组发现的。他们利用设在智利的欧洲南方天文台的设备获得了这项成果。《天文学与天体物理学》杂志拟刊登由该小组撰写的论文。

  这颗新发现的行星位于天秤

星座,距地球约190万亿公里(20.5光年),正围绕着一颗大小只有太阳的三分之一、温度只有太阳五十分之一的红矮星Gliese 581运转,因此被暂命名为Gliese 581C。

  据悉,红矮星Gliese 581是距太阳系最近的100颗恒星之一,它的光线非常黯淡,人们只能通过性能优良的天文望远镜才能看到它。除了Gliese 581C外,环绕这颗红矮星运行的还有一颗质量与海王星相似的行星以及一颗质量为地球八倍的疑似行星。但只有Gliese 581C的尺寸、位置和温度最适合生命生存。

  表面温度零到40摄氏度

  据悉,Gliese 581C的质量约是地球的6倍,表面温度估计在零摄氏度至40摄氏度之间,与地球表面温度相当。

  瑞士日内瓦大学天文学家迈克尔·梅奥是发现这颗新行星的11名科学家之一,梅奥称,Gliese 581C上应该有大气层,但它的大气层里面有什么,仍是个谜,如果大气层太厚,将会使这颗行星的表面温度太热。不过科学家相信,581C的表面温度大约在零摄氏度到40摄氏度之间,和地球表面温度相当,所以它上面很可能存在河流和海洋。科学家目前尚不确定它是和地球一样的岩石结构,还是一个表面存在液态海洋的“大冰球”。如果它是个“大冰球”,那么它的表面可能会是融化的海洋、没有一片陆地的“水世界”。

  不过,也有天文学家对这颗行星上是否有水抱谨慎态度。NASA退休天文学家、美国天文学协会新闻官员斯蒂夫·马兰说:“需要做更多的研究工作,才能确定那儿到底是否有水。”日内瓦天文台的天文学家、论文主要作者斯蒂芬妮·尤德里也表示,现在还无法得出Gliese 581C存在液态水的结论。麻省理工学院的行星专家萨拉·西格尔表示:“如果Gliese 581C的大气层比金星还要厚,液态水将由于温度过高而无法存在。”

  “第二地球”一年仅有13天

  由于Gliese 581C距红矮星Gliese 581的距离只有600万英里,大约相当于地球到太阳距离的15分之一,所以从Gliese 581C上仰望天空,红矮星的尺寸看起来将比我们看到的月亮大上20倍,或者大约是我们太阳尺寸的10倍,那将是一个异常壮观的景象。此外,Gliese 581C可能不会自转,所以它的一面将可能永远被阳光照耀,而另一面却可能永远处于黑暗之中。

  由于Gliese 581C距它的“太阳”红矮星Gliese 581非常近,所以它的公转也很快,一年只有13天。因此如果人类到这颗行星上居住,这可能意味着每过13天就要过一回生日。此外,这颗行星表面的重力是地球的1.6倍,这意味着一个重达68公斤的人来到这颗行星上,将变成109公斤重。

  发现“第二地球”意义重大

  在此之前科学家发现的约220颗太阳系外行星均没有与地球相似者,它们要么太大,与质量为地球318倍的木星相当,要么温度太高或太低,根据目前的理论很难适合生命生存。到目前为止,Gliese 581C是在已发现的太阳系外行星中质量最小的一颗,此外,它的运转轨道处于“可居住区”之内,如果其它条件合适,就有可能存在地表水和生命。Gliese 581C可以说是有史以来第一颗被发现的太阳系外类地球行星。

  美国NASA天体生物学专家克里斯·麦凯说:“这是非常重要的,虽然这并不意味着那儿一定有生命,但它意味着那是一颗具有潜在可居住条件的类地球行星。”

  法国格勒诺布尔大学天文专家泽维尔·德尔福斯说:“我们知道液态水是生命存在的关键,由于Gliese 581C的温度非常适合生命居住,所以这颗行星将来最可能成为人类寻找地外生命的重要目标。”

  如果Gliese 581C真的有生命存在,那么很难想象那儿的生命将会是什么样子,但有一点可以肯定的是,它们必须要承受更高的重力和太阳辐射。据悉,红矮星Gliese581是银河系中最古老的恒星之一,并且非常稳定,所以如果Gliese 581C存在生命,那么它们将经历了数十亿年的进化。

  科学家重新搜索“

外星人信号”

  据加利福尼亚外星智能生命搜索协会专家塞斯·肖斯塔克称,目前Gliese 581恒星系统已经成为他们无线电搜索的范围。他说:“我们以前曾经搜索过这个恒星系统,但仅仅搜索了几分钟。我们没有听到任何回应,但我们决定继续搜索。”

  据报道,欧洲和美国的两组天文学家一直都在互相竞争,都希望自己能够成为第一个在太阳系外发现“第二地球”的科学小组,而发现了Gliese 581C的欧洲科学家们显然抢得了头筹。

  据发现Gliese 581C的11名科学家之一、里斯本天文台天文学家泽维尔·本费尔斯称,他们的团队使用了位于欧洲天文台的一个直径141英寸的

光谱天文望远镜。这11位天文学家一直努力地搜索太阳系外不同的恒星附近是否存在类地球行星。几年前,天文学家一直认为红矮星周围的行星系统不可能存在生命的栖居地。在欧洲科学家发现这颗类地球行星前几周,《天文学与天体物理学》杂志上的一篇文章才指出,那些红矮星系统中也可能存在着适宜生命居住的“第二地球”。

  人类殖民“第二地球”是梦想?

  Gliese 581C的发现显然证实了大多数天文学家的猜测,那就是宇宙中充满了地球状的行星。尽管科学家对行星Gliese 581C仍然所知不多,但科学家相信,它是可能存在地外生命的最佳候选行星,并且将成为人类未来太空航行的首选目标。

  不过,由于这颗行星距地球有20.5光年,所以人类将来是否能到那儿探险、或者殖民这颗行星,目前来说,仍是个难以想象的问题。因为即使人类将来能够发明出接近光速飞行的太空船,至少也需要过20.5年才能抵达那儿。所以人类将来如果想到“第二地球”上探险,看来只能通过科幻电影中描述的“时光隧道”才行。NASA退休天文学家马兰承认说:“我们不知道在一个人的生命长度中,怎么样才能抵达那个地方。”不过,哈佛·史密森天体物理学中心的天文学家迪米塔·萨瑟罗夫则乐观地说:“我们完全有能力到达。”

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