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法国哥伦布飞向太空寻生命天体


http://www.sina.com.cn 2006年12月29日 07:38 中国证券网-上海证券报

  法国制造的COROT卫星(“科罗”)27日从哈萨克斯坦境内的拜科努尔发射场升空,这是人类发射的首颗专门用于研究太阳系外行星的卫星。“科罗”探测器,是“科罗计划”的核心内容,旨在研究太阳系外星球的活动规律,搜寻太阳系外的行星,特别是那些可能和地球一样存在生命的天体,因此,该计划被誉为“21世纪哥伦布”。

  两年半时间

  将观测研究12万颗恒星

  据此间电视直播显示,莫斯科时间17时23分(北京时间22时23分),搭载着COROT卫星的俄制“联盟2-1B”火箭于拜科努尔发射场点火升空。50分钟后,卫星进入距地面约900公里的预定轨道。这也是俄“联盟2-1B”火箭首次执行发射任务。

  “科罗”重630千克,载有一台30厘米口径天文望远镜和两台照相机,能够观测到个头仅为地球2至3倍的太阳系外岩石行星。它将在两年半的太空旅途中观测并研究约12万颗恒星。天文学家说,当太阳系外行星运行到其围绕运转的恒星和“科罗”之间时,恒星所发出的光会变暗,据此则可以判断恒星周围存在行星。

  此外,“科罗”还可以探测由内部震波导致的恒星亮度变化,从而帮助天文学家精确计算恒星的质量、年龄和化学构成。

  寻生命天体

  被誉为“21世纪哥伦布”

  “科罗”探测器,是法国国家航天研究中心倡导的太阳系外天体研究项目“科罗计划”核心内容。法国国家航天研究中心自1996年开始实施科罗计划,欧洲航天局也于2000年正式参与其中。参与COROT计划的还有奥地利、西班牙、德国、比利时和巴西。该计划耗资2.21亿美元,其中75%的资金由法国国家航天研究中心提供。

  “科罗计划”旨在研究太阳系外星球的活动规律,寻找太阳系外与地球一样具有生命存在条件的天体,因此被誉为“21世纪哥伦布”。

  除去寻找太空生命这一主要使命,“科罗”还肩负着探测天体内部奥秘的任务。“科罗”将采用

地震学家研究地球内部结构的方法,通过分析星体表面震波和由此带来的光线颤动来推断其内部结构。

  英国《泰晤士报》说,这两个看似关系不大的任务其实有相当关联,因为像地球一样体积不大的固态行星是最可能有生命存在的天体。此外,行星上还必须有适宜的温度,才能为生物提供液态水和大气。天文学家要寻找太空生命,首先就要找到这样的行星。

  探测新手段

  有望发现类似地球行星

  “科罗”将采用新技术,探测在地球上探测不到的小行星。

  天文学家1995年首次观测到太阳系外行星。目前,除太阳系八大行星外,人们已发现200多颗围绕其他恒星运行的行星。但这些行星大多为气体行星,最小的岩石行星个头也是地球的5倍多。通过地球上的天文望远镜可以观测到这样的行星。

  另外,这些行星引力对环绕恒星发出的光传播产生影响,这些蛛丝马迹都能被“哈勃”太空望远镜捕捉到。但对于体积较小、不易观测,也没有足够引力影响光传播的行星而言,传统观测手段就有些无能为力。

  不过“科罗”采用了感知光线强度的新探测手段。当行星运行到所环绕恒星和“科罗”之间时,“科罗”能感应到恒星光线强度发生变化,它就利用这一原理来发现行星。

  《泰晤士报》说,“科罗”上装配的精密观测仪器可以察觉到恒星光强万分之三的微小变化。这样,体积仅为地球2至3倍的天体也不会漏网。美国加利福尼亚大学伯克利分校天文学家杰夫·马西说:“‘科罗’发现太阳系外类似地球大小行星的可能性很大。”

  起先驱作用

  后继者2008年末将发射

  按原计划,“科罗”本应21日就在哈萨克斯坦的拜科努尔人造卫星发射基地升空。但由于负责将探测器送上太空的俄罗斯制“联盟2-1B”

火箭最后一级燃料泄漏,有关方面临时决定将发射推迟至北京时间28日0时23分。

  “科罗”项目负责人之一、法国默东天文台专家安妮·巴格兰说:“这是个小项目,投入不多。但它的确起到先驱作用,告诉我们今后的研究方向。”法新社说,“科罗”耗资2.21亿美元,其中75%资金由法国国家航天研究中心提供。

  “科罗”此次将在太空中展开为期两年半的考察。在它之后,科学家们还打算把其他一系列类似探测器送上太空。其中,美国计划于2008年末发射的“开普勒”最受人关注。法新社报道,“开普勒”功能更为强大准确,造价也达到了“科罗”的5倍。对于后继者带来的挑战,巴格兰说:“法国20年来在太阳系外行星的研究上一路领先。面对这位实力不俗的竞争对手,我们不希望丧失优势,因此我们的科学家坚持要在2006年底前发射‘科罗’。”

  (彭梦瑶 刘洋)

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