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东方早报:发现号划破美国黑夜


http://www.sina.com.cn 2006年12月11日 09:36 东方早报

  文 王靓

  美国东部时间8日晚8时47分34秒,伴随着夜幕下一片橘红色的烈焰,屡建奇功的美国“发现号”航天飞机从佛罗里达州肯尼迪航天中心冲向天际,飞赴国际空间站。

  “发现号”这一次的主要任务,是将造价1100万美元的悬臂系统组装到国际空间站
上,执行空间站的新电力建设。这是自2003年“哥伦比亚号”航天飞机失事后,美国宇航局(NASA)的第四次发射任务,也是美宇航局四年来首度进行夜间发射。

  四年来首度夜间发射

  美国宇航局的

电视直播显示,“发现号”带着烈焰奔入太空,留下巨大有如云状的白色浓烟。随着“发现”号渐渐远去,NASA发言人布鲁斯·白金汉激动的声音传出:“发射成功!”

  “发现号”的两具

火箭推进器在发射后2分钟成功与轨道器分离,稍后航天飞机也顺利地将巨大的外部燃料箱拋离。发射7分钟后,“发现号”即带着7名宇航员到达轨道。

  “现在我们这里有一群高兴的合不拢嘴的人了。”在航天飞机顺利发射升空后,“发现号”机组的指令长马克·波兰斯基对地面指挥中心说。

  天气缘故屡屡推迟

  “发现号”原定7日晚的第一次发射计划因为天气条件恶劣被迫取消。推迟到9日进行的第二次发射计划也险些因为天公不作美告吹。好在入夜后天气状况慢慢有所好转,发射前一个多小时,所有天气条件都已经亮起绿灯。

  由于在发射时燃料箱的绝热泡沫脱落后砸伤航天飞机机翼,NASA的“哥伦比亚号”航天飞机在2003年2月返回地球时解体失事,7名宇航员全部遇难。此后,NASA一直严格遵守日间发射约束,以便可以清晰观察航天飞机外部燃料箱的情况。但今年前两次航天飞机几近完美地顺利完成太空任务,让NASA确信,经过重新设计后,泡沫绝热材料的脱落在“可接受的范围内”。

  “发现号”此番顺利完成夜间发射,意味着未来几年内NASA在航天飞机发射时机的选择上将更加从容。为赶在NASA的全部三架航天飞机于2010年退役之前、完成

国际空间站的兴建工程,NASA还需执行13架次的航天飞机发射任务。

  任务难度前所未有

  一年内两度出征的“发现”号此次前往国际空间站执行代号为ST-116的飞行任务,包括改装空间站的电能供应系统与热控制系统,为空间站送去补给,并用NASA宇航员Sunita“Suni”Williams轮换驻守空间站的欧洲宇航局宇航员ThomasReiter。

  按照预定计划,“发现号”将在太空中停留12天,完成总计30项任务。宇航员分别在飞行第4、第6和第8天进行三次太空行走。美宇航局表示,这将是迄今最为复杂的一次空间站作业。任务主要内容是在空间站启动p5逆电流器,改装空间站的电能供应系统与热控制系统,为空间站送去补给,并为驻守空间站的第14远征组更换一名宇航员。

  “发现号”此次为空间站带去的最重要的部件是价值1100万美元的“P5桁架组件”,这一附加装置长、宽、高分别为3.3米、4.5米和3.2米。这个重1.8吨的装置将在两次太空行走和机械手臂的协助下,实现从航天飞机到空间站的送递装配,这一装置将与9月份安装成功的p4组件一起作为逆电流器,共同促进空间站基础建设的完善。

  另一项有挑战性的任务则是为国际空间站重新布线。在任何重新布线工作还没有完成之前,空间站P6(左舷的第6段)提供临时性电力供应的太阳能电池组中的半数必须在第5天的飞行中折叠起来。为了实现新的电力设置,地面控制人员将关闭空间站的整个美国部分。

  “发现”号航天飞机的第一次飞行是在1984年8月,9日的发射升空是“发现号”第33次执行太空任务。

  “发现”号预定12月21日返回地球。这是美国航天飞机今年的第三次、也是最后一次飞行任务。

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