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背景资料:发现号为什么不能在太空过新年


http://www.sina.com.cn 2006年12月08日 08:06 新浪科技

  新浪科技讯 据美国广播公司12月7日报道,美宇航局“发现”号航天飞机将于美国东部时间当晚9时35分发射升空。这一次,美宇航局没有再受泡沫脱落问题的困扰,但另一个问题却让他们大伤脑筋:YERO,即年终过渡(year-end rollover)。美宇航局不希望“发现”号及七名宇航员在太空过新年。因为一旦“发现”号新年之时尚在太空,航天飞机的电脑设置问题将有可能让美宇航局遭遇极大的挑战。

  航天飞机是有史以来人类建造的最为复杂的机器,由250万个零部件构成。但航天飞机是在20世纪70年代建造完成的,使用的是70年代的技术和70年代的计算机,如今,三十多年过去了,当时的一些问题给今天留下了隐患。美宇航局工程师们从未想到航天飞机直到2006年还在服役,认为此时它早已被新的载人航天工具所取代。

  然而,今年年底,准确点儿说是今年12月7日,“发现”号

航天飞机将再次发射升空,执行为期12天的任务,此次任务代号为STS-116,按计划,将于12月19日返回地球,发射窗将持续至12月17日。不过一旦着陆地点天气状况出现问题,航天飞机只要在太空滞留更长时间。

  STS-116任务机长马克·波兰斯基表示,航天飞机电脑设置所出现的问题其实很简单:“技术人员在设计我们目前用于控制航天飞机的通用型电脑时,肯定不会想到计时装置会在今天给我们带来麻烦,从一年过渡到另一年时,计时装置必须自动进行重新调整,他们肯定没想到这一点。”若要重新设置时间,航天飞机主电脑则必须“重新初始化”,这意味着不存在任何的导航升级或机器控制。这当然是美宇航局极力避免的结果。

  航天飞机都使用“朱利安时钟”(Julian clock),这种时钟从零开始累加计数。“朱利安钟”基本上在一年的最后时刻仍在运行,日期一旦到了明年1月1日那一天,它就会从364天23小时59分重置为“零”,因此一旦到了12月31日——2006年的第365天之后,“发现”号的电脑程序会将1月1日算作2006年的第366天。

  与此同时,航天飞机上的第二个时钟(称为主计时装置)则会在1月1日那一天自动地重置为零。波兰斯基开玩笑说:“两个计时装置到时会说,‘等一等,你现在是零,我这边还是366天。可能某个地方出现了故障,我们必须将自己的关闭。’”但如何重新设置两个时钟的时间?波兰斯基说:“我们现在面临的这个问题要求我们设计出一种软件,例如一种补丁,或是一种能让我们通过人工方式重新设置所有钟表时间的程序,虽然我们一般不喜欢这样做此类事情。”

  美宇航局之前也曾遭遇这一难题,那是1999年。不过那一次,任务控制人员提前让航天飞机返航。当时,航天飞机本来还有飞行任务,对出现多处任务故障的哈勃太空望远镜进行修理,但飞行任务主管考虑到现实情况,决定取消了一次计划中的太空行走,以便让航天飞机能在12月27日之前返回地面。

  “发现”号的发射任务倘若真的推迟,那该怎么办?波兰斯基表示,工程师们目前正在商讨其它方案。他说:“我们不希望出现这种状况,不过,如果任务中存在某些不尽如人意之处,我们也只能这么做,这也正是发射项目正在接受仔细核查以确定他们能万无一失执行计划的原因。”

  琼·希金博特姆是执行STS-116任务中另一位解决这一问题的宇航员。希金博特姆说,问题是他们只是不确定究竟会出现怎样的状况。她说:“这个问题现在还不得而知。我们也不确切清楚它们的运行方式。也许什么也不会发生,我们将重新开始,不过,目前尚未证明问题恰在于此。‘发现’号的一切装备都要经过测试、测试,再测试,但对这个特殊物件的测试或鉴定还没有达到这个程度。”

  那么,执行STS-116任务的“发现”号在太空中度过平安夜的唯一一种可能性是它遇到了麻烦,倘若出现故障的话,“发现”号便无法安全着陆,届时,另一架航天飞机将前往太空,实施救援。所以,当任务控制中心在本次任务期间播放《一路闯关过圣诞》(I'll Be Home for Christmas)的美妙音乐时,这不仅是一个信誓旦旦的许诺,也是一个愿望。(杨孝文)

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