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新闻晨报:火星表面流淌着“液态水”


http://www.sina.com.cn 2006年12月08日 07:17 新闻晨报

  火星表面流淌着“液态水”

  液态水仍在活动?

  “五年前照片上没有冲击物”

  NASA火星探测项目首席科学家迈克尔·迈耶6日说,“环火星勘测者”在火星表面发现数以千计的沟壑或陨石坑。科学家认为,从地质学角度判断,有些沟壑或陨石坑形成的时间并不长,而且其中有液态水沿坑壁向下流的痕迹。

  科学家后来再次指挥“环火星勘测者”对这些沟壑和陨石坑拍照,加以对比,以寻找火星最近有液态水活动的证据。

  在对比先后拍摄的照片时,科学家发现,

火星南半球分别位于塞壬地区和半人马高地的两处沟壑发生了变化。火星探测器搭载的摄像头起初分别在1999年和2001年对这两处沟壑拍照,然后在2004年和2005年再度拍照。

  在后来拍摄的照片上,两处沟壑内出现了新的亮浅色冲积物,绵延数百米,在原始照片上并没有出现。

  确是水流冲积物?

  “遇到阻拦很容易改变方向”

  “这些冲积物的形状跟水流冲积物的形状相同,它们在坡壁下端有类似手指的分支,而且遇到小的阻挡就很容易改变方向。”美国圣迭戈的马林太空科学系统科学家迈克尔·马林在研究报告中说。他的同事肯尼思·埃格特说:“这像是火星上的一杆水枪。”“环火星勘测者”搭载的一个摄像头由马林团队负责。

  这份研究报告6日发表在最新一期美国《科学》杂志上。

  “环火星勘测者”由NASA喷气推进实验室负责操作,上个月忽然同地面控制中心失去无线电联系。科学家多次尝试同其取得联系,但每次均告失败,他们担心“环火星勘测者”所肩负的使命就此结束。

  NASA近日公布的这些照片是“环火星勘测者”在同地面控制中心失去联络之前拍摄的。

  不是水而是尘埃?

  “尘埃沉积物会呈现出黑色”

  不过,这些发现并非火星表面有液态水存在的直接证据。部分研究人员一直对液态水是否应为“环火星勘测者”号飞船所拍摄到的火星表面地形变化负责持怀疑态度。他们表示,诸如风沙、尘埃等物质也能像液体一样流过,并产生类似效果。

  月球与行星研究所地质学家艾伦·特雷曼表示:“照片上的任何东西都无法证明这种特征是液体流动,无论它们看上去有多‘凉爽’,它们也许是大片的风沙和尘埃。”

  对此,埃格特表示,研究小组考虑到沉积物外形和颜色等诸多因素,最终认定造成这种地质状况的原因是液态水活动而非尘埃。他说,若是尘埃的话,沉积物会呈现黑色。

  液态水从何而来?

  “从陨石坑壁裂缝喷涌而出”

  由于火星表面温度低于零摄氏度,而且大气压偏低,水在那里会很快变成固态冰或气态的水蒸气,因此水无法在火星上长期以液态形式存在。马林领导的团队在报告中写道:“与其他许多发现一样,火星表面可能存在液态水的可能性会引发许多疑问:这些水从哪里来?就火星现有环境和以前最可能的环境来说,这些水又怎么能够一直保持为液体状态?这些水分布有多广?”

  科学家援引此前已经提出的一种假设猜测,火星表面有些地方会时不时有液态水从地表之下流出,从而让火星表面的液态水存在成为可能。科学家解释说,小行星对火星的撞击形成一些陨石坑,陨石坑壁上到处是裂缝,而地下水便可轻而易举从坑壁裂缝中喷涌而出。

  另一种可能性是这些斑纹是由液态二氧化碳喷射造成的,一些科学家之所以认为这一解释有道理,是因为之前的电脑模型表明液态水可能仅仅存在于火星表面以下数公里处。

  马林领导的团队甚至还考虑,人类将来探测火星时也许可以利用这些可能存在的水。

  陈济朋(新华社供本报特稿)杨孝文(本报专稿)

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