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科学家欲破译3万年前消失的尼安德特人基因


http://www.sina.com.cn 2006年07月21日 11:28 新浪科技
科技时代_科学家欲破译3万年前消失的尼安德特人基因
尼安德特人不是现代人的祖先,3万年前他们突然消失了。图为尼安德特人复原图。
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  新浪科技讯 据有关媒体7月21日报道,美德两国科学家20日启动了一个为期两年的研究项目,欲破解尼安德特人的遗传密码,他们希望此举有助于加深对现代人类大脑进化过程的了解。

  尼安德特人是原始人类家族的一个分支,20万年前主要生活在欧洲和亚洲的西部地区。大约在3万年前,尼安德特人突然从地球消失了。德国莱比锡普朗克进化人类学研究所的
科学家正齐集美国康涅狄格州,破解尼安德特人基因组(DNA密码)。位于康涅狄格州布兰福特的454生命科学公司副总裁迈克尔·埃格霍尔姆表示:“尼安德特人是同现代人关系最为紧密的一个物种。我们相信,通过排列出尼安德特人的基因组图谱,我们会对他们有更多了解。”454生命科学公司在此研究项目中将动用其高速测序技术。

  迄今为止,人类如何形成诸如直立行走等显著特征以及如何开发出复杂的语言技能等问题尚无确切答案。尼安德特人据认为是一个相对复杂的人类家族,但仍缺乏现代人类较强的推理能力。去年,科学家成功破译黑猩猩的DNA密码,而黑猩猩被认为是现存同人类关系最为密切的“亲戚”。这种基因组图谱让研究人员见识了人类同黑猩猩之间的诸多DNA差异,有关这些差异的一些线索可能相当关键。454生命科学公司主席乔纳森·罗思伯格在一次电话采访中表示:“黑猩猩的基因组最终会解答许多问题,人类同黑猩猩有3500万处不同,分析起来可谓困难重重。”

  罗思伯格说:“一旦搞清楚尼安德特人的基因组图谱,我们就能聚焦于少数不同之处,这将给予我们较高的认知能力。尼安德特人也许能打开一个潘多拉盒子。尽管不能解答所有问题,但起码能告诉我们从何处下手,寻求了解所有较高的认知功能。”在未来两年,科学家的目标是重建尼安德特人基因组300万个“结构单元”的图谱。

  科学家将对几个尼安德特人的化石样本进行研究,由于这些样本已有4

万年历史,而且还要过滤他们死后沾染的细菌DNA,科学家的工作难度可想而知。据埃格霍尔姆估计,在化石样本中,仅仅有5%左右的DNA是尼安德特人自己的DNA。但他和罗思伯格均表示,先期试验令他们相信破译尼安德特人DNA密码是可行的。

  在德国普朗克进化人类学研究所,斯万特·帕博正积极从事着研究。9年前,他参与了对尼安德特人样本进行DNA检测的研究工作,尽管那次研究规模不大。研究结果表明,尼安德特人与现代人类是50万年前从同一个祖先分裂出来的,这支持了有关尼安德特人进化走进死胡同的理论。帕博20日在一份声明中表示,最新研究项目将有助于了解人类所具有的独特特征如何进化,“还将确认能够让现代人离开非洲,迅速向世界各地扩展的那些基因变化。”(杨孝文 任秋凌)

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