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天文学家称土卫二曾翻转 故其南极温度较高


http://www.sina.com.cn 2006年06月01日 16:20 新华网

  新华网洛杉矶5月31日电 (记者 陈勇) 美国天文学家31日说,土星的卫星土卫二历史上可能发生过“翻转”,其内部一块较轻的物质“浮”到它南极地区的表面,这一理论可以解释为什么土卫二南极地区的温度较高。

  土卫二最近引起了天文学家的强烈兴趣。因为这颗卫星终年封冻,表面平均温度在零下200摄氏度左右,但其南极地区温度却比平均温度高出近40摄氏度,成为一个“热点”。此
外,美宇航局的土星探测飞船“卡西尼”还发现土卫二南极有冰屑和水蒸气喷发现象,说明其内部有热源。

  为什么土卫二南极会有热源?加州大学圣克鲁斯分校和美宇航局下属喷气推进实验室的研究人员认为,土卫二早期内部物质分布不均衡,可能有一块较轻的物质“上浮”到其表面,而这一过程导致了土卫二的“翻转”,也就是其自转轴改变方向,而围绕土星旋转的轴却维持不变。

  研究人员在6月1日出版的新一期《自然》杂志上发表论文称,星体只有在其大部分质量集中在赤道附近时才能维持稳定的自转,如果它内部物质分布发生变化,那么原先的自转轴就会歪斜,引起星体“翻转”。如果土卫二内部有一块较轻的物质慢慢上浮,那么这种“翻转”将使轻物质恰好处于极地。就好比一个装满水的旋转球形容器,如果里面存在气泡,气泡总是会出现在容器顶端。

  论文第一作者、加州大学圣克鲁斯分校天文学家尼莫认为,这一理论还可以解释为什么土卫二南极温度偏高。他说,土卫二承受着来自土星的潮汐性引力,而在它南极那块较轻物质的“上浮”过程中土卫二又承受地质结构的应力,几种作用结合起来,使土卫二南极的能量和温度明显高于周围。

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