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发现号航天飞机将于7月1日至19日择机发射


http://www.sina.com.cn 2006年05月22日 07:26 新浪科技
科技时代_发现号航天飞机将于7月1日至19日择机发射
发现号运往发射架
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  新浪科技讯 据国外媒体报道,即将于今年7月升空前往国际空间站的美国“发现号”航天飞机已被运抵佛罗里达州卡纳维拉尔角的发射台。从装配车间到发射台,短短4英里的路程,工作人员却用了将近8小时才把这个庞然大物运到那里。“发现”号预计将于7月1日至19日之间某个时段发射。

  “发现”号是自“哥伦比亚”号失事以来,美宇航局第二次发射的航天飞机。2003
年“哥伦比亚”号航天飞机在返航过程中酿成悲剧,机上7名机组人员全部遇难。“发现”号已安装上了橙色的燃料箱和两枚固体火箭推进器,静静躺在巨型运输车上。美宇航局航天飞机项目主管韦恩·海尔颇有信心地表示,“发现”号将会如期发射,而且宇航局还能在今年年底之前再发射两架航天飞机。宇航局将于6月中旬最终敲定“发现”号是否会如期发射。“发现”号航天飞机最初定于本月发射,但由于发现一个燃料箱传感器存在故障,发射计划被迫推迟。

  若“发现”号7月份发射成功,美宇航局就将有机会继续建设已完成一半的国际空间站,同时还有可能延长哈勃太空望远镜的寿命。但由于所有航天飞机将于2010年退役,此次飞行任务中出现的任何重大问题均有可能提前结束美国航天飞机项目,同时打乱宇航局在开发出航天飞机替代品之前,继续保持其“飞行劳动”完好的计划。

  韦恩·海尔最近告诉记者说:“如果此次飞行再出现一场事故,这意味着航天飞机项目将就此走向结束。”在“发现”号按计划发射前,美宇航局还面临着一个重大障碍,即必须确定新近设计的航天飞机燃料箱是否安全。外挂燃料箱满载着航天飞机三个主

发动机在向轨道冲刺过程中(这一过程持续8分钟)所消耗的低温推进剂,自“哥伦比亚”号失事以来,美宇航局已对燃料箱重新设计了两次,修理费用总计达20亿美元。从航天飞机25年前首航至今,燃料箱上泡沫绝热材料在发射过程中脱落现象就从未间断过。

  泡沫绝热材料是防止燃料箱结冰的必要手段,因为燃料箱一旦结冰,泡沫绝热材料就会脱落,可能会击中航天飞机薄薄一层隔热屏。在“哥伦利亚”号航天飞机失事前,美宇航局从未想到如此轻的泡沫会如此致命。但绝热泡沫确实如此可怕,“哥伦比亚”号在发射过程中机翼被脱落的泡沫材料击中,16天后在返航进入地球大气层时分解,造成机毁人亡的悲剧。时隔两年,美宇航局在对燃料箱的泡沫材料进行改进后,于2005年7月发射“发现”号航天飞机,对改进之处进行测试。尽管发射过程中再次出现泡沫脱落问题,但幸运的是,脱落的大块泡沫碎片在经过时未撞到航天飞机,“发现”号逃过一劫,但也证明改进未获成功。在“发现”号安全返航后,美宇航局便宣布暂停所有航天飞机,第二次对燃料箱进行改进。

  为进行7月份的飞行测试,美宇航局对燃料箱进行了有史以来最大的改进。技术人员从燃料箱上取下两块长条泡沫,它们是作为遮风屏保护下面的电缆和加压线。美宇航局的几位主管将于下月讨论数次风洞试验结果,以确定燃料箱是否真的安全。“发现”号航天飞机指令长史蒂夫·林赛表示:“目前地球上尚未有测试整个航天飞机飞行效果的设施。我们只能对它一部分一部分检测,直到最终得出这样的结论:‘好了,在地面上该做的我们都做了。如今该是飞行的时候了。’”由于美宇航局计划启动一个让宇航员重返月球的新项目,目前所有涉及该项目的工作都已展开。宇航局希望一种称为“乘员探索飞行器”的新型运载工具能在航天飞机退役前两年内完成首次试飞。

  美国大学公共政策学教授霍华德·迈克迪说:“宇航局需要从航天飞机项目的困境中摆脱出来。这一点人人都同意。”美宇航局希望在将其工作重心转向探月项目前,兑现由多个国家协作建设的国际空间站计划的诺言。迈克迪教授说,如果此次测试失败,那以后就不用再将航天飞机运到佛罗里达的发射台了,它们将被送往博物馆。(杨孝文 任秋凌)

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