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南方都市报:第10颗行星挑战冥王星


http://www.sina.com.cn 2005年07月31日 12:09 南方都市报

  美科学家宣布发现迄今为止最遥远“行星”,人类已知星空图可能因此刷新

  美国加州理工学院天文学家麦克·布朗及其研究小组29日称,他们在太阳系发现一颗新的“行星”。如果这一消息得到证实,那么科学家们将不得不重新绘制星空图,改写关于太阳系的教科书。

  绕太阳转的最远星体

  麦克·布朗在当天下午举行的一个电话新闻发布会中说,这颗“行星”距离太阳约97天文单位(1天文单位为1.5亿公里,相当于太阳到地球的距离),3倍于冥王星到太阳的距离,是迄今为止发现的太阳系中环绕太阳转动的最远的星体。它位于太阳系外围的柯伊伯带,柯伊伯带是在海王星轨道远处的一个由冰冻的星体组成的环状星带。

  因黑客入侵而提前公布

  麦克·布朗小组在向公众发布这一惊人发现的时候,暂时将“新行星”命名为“2003-UB313”。原本他们希望在彻底完成他们的研究后再公布这一发现,但是由于电脑黑客入侵了他们保存研究资料的网站并威胁要将资料公之于世,所以他们不得不改变主意,提早公布了这一消息。

  已为新星体想好名字

  此外,麦克·布朗说,小组成员已经为新星体想好了名字,但是在国际天文学协会正式批准前,他们不打算公开。非正式场合下,小组成员把新星体称为“西娜”,其灵感来源于希腊的一部电视剧《战士公主》中主人公的名字。 

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  行星定义的争论再度成为热点

  冥王星地位是否降级?

  迄今为止,天文学家对什么是行星并没有一个正式的定义,甚至有人认为如果冥王星在今天才被发现的话,或许也不会被定义为行星。

  小行星中心1999年曾建议在保留冥王星太阳系主要行星地位的同时也给予它一个“柯伊伯带星体”的称呼。此建议最终被取消,原因是有部分人提出抗议,称这是一种“降级”。中心副主任加雷思·威廉斯说,他坚持要求冥王星同时拥有两个称呼,并且认为“2003-UB313”这个星体不应该列入主要行星的名单中。而作为冥王星行星地位的支持者,美国行星科技研究所主任马克·赛克斯则称,应该把“2003-UB313”定义为行星。他开始考虑该星体是否有大气层,是怎么样的地质变化才形成了现在这种明亮的表面。

  麦克·布朗说,他起初支持威廉斯的观点,即只把冥王星当做一颗小行星,但现在他放弃了这个观点。他说,如果历史原因导致冥王星能优先加入太阳系九大行星行列,那么他新发现的这个星体就应该成为“第十大行星”。 

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  -与众不同

  轨道平面与黄道面不平行

  “2003-UB313”星体由岩石和冰组成,表面覆盖着固态甲烷。星体的轨道为椭圆形,环绕太阳周期是560年,最近点距太阳33亿英里(约53亿公里)。奇怪的是,与其他太阳系行星不同,这个星体的轨道平面并不与地球运行轨道的平面(即黄道面)平行,而是倾斜了44度。

  麦克·布朗说:“该星体的反射率还没有确定,但是它现在的亮度至少确定了它的尺寸下限,即使它反射了100%来自太阳的光线,那么它的尺寸也起码跟冥王星一样,所以我们觉得它的尺寸可能是冥王星的1.5倍。”

  此外,由于该星体表面温度低达零下405度,无法利用“斯皮策”红外太空望远镜观测到,所以天文学家们认为它的直径应该小于1800英里(约2900公里)。 

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