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汪筱林:与翼龙打交道 探索远古生命的奥秘(2)


http://www.sina.com.cn 2005年03月10日 15:42 北京青年报

  文/颜菁

  ■成年满洲鳄的腹腔中,竟然保存着7个几乎完整的同种满洲鳄幼体的头骨!这样奇特的化石保存现象,汪筱林还是第一次见到

  就在意外得到翼龙胚胎化石的同时,汪筱林和周忠和又从当地老百姓手中获得一件采自义县金刚山的楔齿满洲鳄化石。满洲鳄化石在辽西非常常见,也不是汪筱林研究的主要项
目,但这件化石还是引起了他的注意。

  “我仔细观察这只满洲鳄,发现它的腹部保存的骨骼特别乱,有很多细小的骨骼叠压在一起,隐隐约约可以看见一些小的头骨。”

  貌似普通的满洲鳄化石经过半年的修理之后,让汪筱林大吃一惊。这只成年满洲鳄的腹腔中,竟然保存着7个几乎完整的同种满洲鳄幼体的头骨!这样奇特的化石保存现象,汪筱林还是第一次见到。

  “爬行动物一般是卵生,也发现过卵胎生的,先在肚子里孵化出来。但这只满洲鳄腹中只保存完整的头骨,几乎没有保存头后骨骼,所以它不可能是怀孕,而是主动嗜食了同类幼仔。”

  其实许多现生嗜食同类的动物也具有类似的捕食行为。而这些幼仔究竟是不是这只满洲鳄产下的,则无从知晓了。

  让汪筱林感到兴奋的是,这是在热河生物群中发现的第一件脊椎动物嗜食同类的化石证据,也是最早的关于脊椎动物嗜食同类行为的化石证据。

汪筱林:与翼龙打交道探索远古生命的奥秘(2)
满洲鳄标本腹腔特写(中国恐龙网 邢立达/摄)

  “在此之前,比较可靠的嗜食同类的化石证据只有两个,一个是距今7000万年前生活在马达加斯加西北部的恐龙——犸君颅龙,另一个是距今10万年前生活在法国的原始尼安德特人,而这只满洲鳄比犸君颅龙还要早5000万年。”

  汪筱林在一篇科普文章里写道:嗜食同类的现象在现生动物界中并不令人惊讶,雌螳螂在交配后会吃掉雄螳螂;当一只雄性狮子占领一块新领地后,它会杀死这个领地里新出生的幼狮,然后繁衍自己的后代。但在脊椎动物的演化历史上,却很少发现嗜食同类的化石证据,除去由于化石记录的不完整和化石保存条件的限制,也从侧面反映出在地球生命的演化过程中,这种奇特的生态习性并不常见。

  1.2亿年前的满洲鳄为什么要吃自己的同类,汪筱林做出这样的解释:“可能是早白垩世辽西地区频繁的火山爆发导致了环境的恶化和食物的暂时短缺,也可能是满洲鳄为了平衡快速的繁殖数量,用来降低生存空间的压力。”

  ■野外生活似乎很投合他这个西北人的豪放性格,他曾经在4个多月的时间里马不停蹄地考察了9个省

  与古生物化石朝夕相伴,探索亿万年前地球舞台上上演的一段生命史,这就是一个古生物学家的乐趣所在,也是他将为之奋斗一生的使命。

  因为从小喜欢大自然,向往四处行走的工作,在当年报考大学的志愿表里,汪筱林填的全部是地质院校。自己出生在大西北,就偏偏选择东北的长春地质学院,满足自己远行的梦想。毕业实习时,他跟随老师到山东寻找金刚石,带队的老师是学沉积岩的,在野外常常趴在地上观察地质现象,拿起一块岩石就大致能够推断它的形成环境,这让汪筱林觉得十分有趣,等回校参加研究生考试时,就报了沉积学专业。

  大自然中的沉积岩就像一本讲述地球演化历史的百科全书,而蕴藏其中的石油、煤和生物化石则像是多姿多彩的插图,这些都深深吸引着汪筱林。取得硕士学位后,汪筱林留校进入校博物馆工作。1990年,校博物馆与省里合作,在黑龙江的嘉荫地区进行为期两年的恐龙发掘工作,这也是汪筱林最早接触大型动物化石的开始。

  “那时,一件恐龙化石骨架就是一座博物馆的镇馆之宝,馆里希望能找到恐龙化石。而化石就埋藏在沉积岩中,我是学沉积学的,对化石的形成和埋藏有比较深入的了解。”

  发掘地点就位于黑龙江的江边上,那里也是我国最早发现恐龙的地方。白天他和其他成员一起坐船逆流而上,在当地森林防火部队的协助下进行挖掘,晚上回到江边的住处,大家一块畅饮东北军垦农场自己酿造的白酒。

  野外生活似乎很投合他这个西北人的豪放性格,还在读研期间,他就参加过当时地矿部的一项重大科研项目,几乎跑遍了整个华南地区,研究对比3亿多年前的海相地层和古生物化石。他曾经在4个多月时间里马不停蹄地考察了9个省,一个人测剖面、做记录、采集标本。对他来说,发现和探索未知事物的乐趣都是无法形容的,当得到一件重要的古生物化石,激动的心情更是难以抑制。

  挖掘行动没有让博物馆失望,两年中,他们得到了几十件标本,还发现了一些头骨的材料。汪筱林也经手熟悉了从野外的地点寻找、发掘、修理、制作石膏模型,到装架陈列这一整套的程序。古生物研究是材料的科学,拥有了材料才能获得发言权,丰富的野外经验为汪筱林日后在古生物领域取得的成就打下了坚实的基础。

  ■地震过后石头都松动了,当一行人走到一条沟边时,抬头看剖面的汪筱林一脚踩在石头上,连人带石头滚到山下,人暂时休克了

  寻找恐龙的任务结束后,汪筱林被调到能源地质系任教,不久就与辽河油田合作,在辽西开展石油调查工作。当他们来到义县金刚山地区的时候,当地老百姓对考察人员说,他们挖出一只像鸡那么大的恐龙。对古生物化石已经产生浓厚兴趣的汪筱林提出想看一看,但老百姓没有同意,他随即给北京的古脊椎与古人类研究所去信,告知研究人员这条信息。

  汪筱林联络到的正是年轻的鱼类学家周忠和,后来成为他最密切的合作伙伴。早在1990年9月,周忠和在辽宁朝阳波罗赤考察时,就偶然发现了华夏鸟,这是国内研究人员发现的第一件鸟化石,自此他也改变了自己的研究方向。在汪筱林的提议下,周忠和来到金刚山,打听那只“像鸡那么大的恐龙”,却意外得到了发现于北票尖山沟的第一个孔子鸟标本。经过研究,孔子鸟比华夏鸟的时代还要早,当时国内学者普遍认为它与始祖鸟的生存年代相差不多。华夏鸟和孔子鸟的发现,引起了古生物界的轰动。

  古脊椎与古人类研究所在古生物界和地质界都拥有显著地位,让汪筱林十分向往,一直想报考所里的博士生,虽然联系了几次,却总下不了决心,担心自己考不上。1995年的8月,他带学生去野外实习,等2个月后返回学校时,收到好几封古脊椎所的来信,所里的招生老师鼓励他一定要报考,于是他参加了10月份的考试。

  汪筱林如愿以偿地考取了古生物学与地层学专业的博士生,但还未报到,他报考的导师周明镇院士却不幸去世了。

  “当时学校跟石油部门又合作一个项目,在包头地区寻找有前景的油田。我喜欢出野外,收拾了东西又出发了。”

  1996年5月3日的那天,他和另外4人正在野外观察剖面。

  “中午,我们坐在一座小山包上画图、做记录。一个放羊的老头跟我们聊天,说今天很奇怪,羊儿不吃草,使劲往山顶上跑。正说着就传来轰隆隆的巨响,刚开始我们以为是矿上放炮,但马上就意识到地震了。山上风很大,我们抓着树还晃得厉害。周围到处冒烟,全是悬崖倒塌下来砸出的灰尘。”

  回到驻地汪筱林才得知包头发生了6.4级地震,而他们当时就在震中。但野外考察并没有因为大地震而中断。地震过后石头都松动了,一天一行人正走到一条沟边时,汪筱林抬头专注地看剖面,一脚踩在石头上,连人带石头滚到山下,人暂时休克了。

  仗着年轻,汪筱林没有在意,继续考察工作。等到第五天,他的腰彻底直不起来了。去包头医院检查,医生告诉他是急性腰挫伤,腰椎曲度异常,必须静卧休息。

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