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汪筱林:与翼龙打交道 探索远古生命的奥秘


http://www.sina.com.cn 2005年03月10日 15:42 北京青年报

  文/颜菁

汪筱林:与翼龙打交道探索远古生命的奥秘
汪筱林探索亿万年前生命的奥秘

  著名的美国《发现》杂志每年都会在世界范围内评选出100个本年度发生的重大科学事件,而刚刚揭晓的2004年度全球百大科学新闻中,有两条来自中国古生物界的重大发现,其中世界上第一枚翼龙蛋与胚胎的现身引起了巨大的轰动。

  当这篇关于翼龙胚胎的研究论文发表在国际权威科学杂志《自然》上时,古生物界的专家们惊呼这一发现填补了翼龙发育演化史中的一项空白,它证明了翼龙与其他爬行动物和鸟类一样是卵生的;媒体也争相报道,向人们展示这种生存在亿万年前的神秘动物。

  与翼龙这种古老生物打交道的人,全世界寥寥无几,中国科学院古脊椎动物与古人类研究所的研究员汪筱林就是一个,他也正是那篇引发轰动论文的第一作者。

  ■迄今为止,世界上还从未发现过翼龙的胚胎化石,然而汪筱林深信在辽西这座天然的化石宝库里,什么样的奇迹都可能发生

  得到这枚翼龙胚胎化石纯属偶然。2003年4月,汪筱林与同事周忠和正在辽宁锦州义县地区进行野外考察,当地老百姓交给他一件“从来没见过”的东西,是他们在山里挖狼鳍鱼化石时发现的,不知道是否有研究价值。

  “当时接过来一看,劈开的正负面两块页岩上各有一个鸡蛋大小的椭圆形化石,再用放大镜仔细观察,发现椭圆形里有很多很细小的骨骼。”尽管汪筱林从事了10多年的古生物研究,在辽西也见过形形色色的化石,但激动之情依然难以掩饰。根据蛋的大小和骨骼的特征,他和周忠和大致判断有可能是翼龙的胚胎!迄今为止,世界上还从未发现过翼龙蛋化石,更不用说翼龙的胚胎化石了,然而汪筱林深信在辽西这座天然的化石宝库里,什么样的奇迹都可能发生。他们满怀期待地将化石带回了北京的研究所。

  显微镜下的一切,最终肯定了初步的判断。让汪筱林更加惊喜的是,胚胎的骨骼不但完整,头骨和牙齿清晰可见,而且还保存了翼膜纤维和皮肤的印痕。若它展开两翼,有27厘米长,如果长大成年,将是一只大型的翼龙。

  翼龙属于会飞的爬行动物,传统观念认为爬行动物都是生蛋的,如此推测翼龙也应该是卵生,但长时间以来科学家们苦于没有证据,对翼龙究竟是胎生还是卵生无法定论。辽西翼龙胚胎化石的出现,第一次证明了翼龙是卵生的事实。

  化石的骨骼和软组织结构还显示出这只翼龙很快就要破壳而出,但突如其来的灾难却让它夭折了。汪筱林推断这枚翼龙蛋正在湖边的软泥上孵化,火山爆发造成的突发自然灾难导致它突然死亡,而后又被火山灰快速埋藏起来。辽西之所以蕴藏如此丰富的生物化石,同样也是出此原因。

汪筱林:与翼龙打交道探索远古生命的奥秘
著名的美国《发现》杂志刚刚揭晓的2004年度全球百大科学新闻中,有两条来自中国古生物界的重大发现,其中曾引起巨大轰动的就是第一枚翼龙蛋与胚胎的现身。中国科学院古脊椎动物与古人类研究所的研究员 汪筱林就是那篇引发轰动论文的第一作者。(中国恐龙网 邢立达/摄)

  尽管古生物学家在1784年就发现了第一件翼龙化石,比发现恐龙早半个多世纪,但它的祖先是谁至今没人知道,翼龙的起源仍然是个谜。一件翼龙胚胎化石,还不足以让人们完全了解这种在地球上成功生存了近1.6亿年的远古动物。

  然而它的现世绝对是令人振奋的。两百年来,数以万计的恐龙蛋化石在全球许多地方都已经被发现,恐龙的胚胎化石在亚洲、欧洲和南美洲大陆也陆续有所披露,但人们迟迟未见翼龙蛋化石或胚胎化石的踪影。由于翼龙与鸟一样,骨骼是中空的,能被完整地保存下来相当困难,更不用说一个小小的胚胎了。

  但奇迹总被辽西这片大地所创造,自1990年开始,研究人员在那里已经发掘出20多种鸟、10多种带羽毛的恐龙和10种以上的翼龙的化石。辽西得天独厚的古地理背景和埋藏环境,让一切都变得皆有可能。

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