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火星赤道惊现地下冰海 或成探寻现存生命首选地


http://www.sina.com.cn 2005年02月23日 07:54 北京青年报
科技时代_火星赤道惊现地下冰海 或成探寻现存生命首选地
图为:火星赤道上的“弹坑”
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科技时代_火星赤道惊现地下冰海 或成探寻现存生命首选地
图为:地下“冰海”模拟图
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  郑永秋

  火星上曾经水域遍布已经得到了证实。但一直以来,科学家只在火星两极极地发现了冰川。近日,科学家竟然在另一处不是极地的地方发现了一座大型“冰海”。更令人惊奇的是,该“冰海”竟然位于火星赤道附近,并暗藏于地表之下。英国《新科学报》2月21日对此进行了报道。

  -厚度达45米,面积72万平方公里

  该发现的主要带头人约翰·莫里最近在荷兰诺德惠克的科学研讨会上讲述了此次发现。莫里在英国开放大学组建了一个研究小组,专门研究火星地形。近日,他们从欧洲太空署“火星快车”号卫星携带的高技术图像处理摄像机发回的照片上看到,火星赤道附近板块的弹坑很不寻常。一般的弹坑比较深,可这些弹坑却很浅,看起来就好像有什么东西垫高了弹坑底盘一样。随后,他们马上想到了冰,因为此前有研究称这些弹坑万年前曾是承载冰或水的“容器”,后来因为冰水风化了,才留下了今天看到的弹坑。莫里研究小组分析发现,这些弹坑下层确实堆积着一个“冰海”。这块船形“冰海”位于火星赤道偏北5度角地域里,它的结构同地球的两极冰川十分相似。“冰海”平均厚度达45米,长900公里,宽800公里,覆盖了广达72万平方公里的面积。莫里小组随后探测了它的年代,发现其距今已有500万年。莫里研究小组的论文还将于3月18日送往得克萨斯州“月球与行星科学研讨会”,供众专家参考讨论。

  -冰海到底是怎样形成的呢?

  尽管火星现在看来干燥无比,但科学家已经有足够的证据证明火星史前曾经水域遍布:2002年,美国宇航局的“奥德赛”飞船曾经在火星上发现了氢原子。随后,科学家在火星两极发现了冰川,证实了火星上固态冰的存在。然而,此次发现的“冰海”地点距离两极如此之远,使人不禁产生疑问:这样巨大的“冰海”是怎样“流落”到赤道地区的呢?

  疑问一是:火星大气中不含水蒸气

  该“冰海”的存在最令人称奇的是,500万年的阳光竟然没把它吞噬掉。要知道,该“冰海”位于火星赤道附近,距赤道中心不过5度角,覆盖的“保护膜”也不过几厘米厚,地球

  上同步位置已经是艳阳高照了,在这个地面阳光这么充足的地点却保留住了如此大的冰库原因何在呢?据科学家猜测,最大功臣当属“冰海”的“火山灰外衣”。这件外衣是“冰海”在还未干涸之前“披”上的,厚仅几厘米,却有很强的保温功效。就是这种超强功效,使“冰海”一直安居于冷藏环境之中,不受阳光侵扰,得以幸存下来。但是,美国地质勘测研究院的火星专家迈克尔·卡尔认为,即使有“火山灰外衣”护体,“冰海”也应该有微量挥发。但科学家至今没有在火星大气中找到水蒸气的影子。

  疑问二是:相似板块中掩埋的是火山岩

  相似结构的板块在火星其他地方也有,但那些板块中掩埋的是固体火山岩,而不是“冰海”。莫里研究小组介绍,这些火山岩板块比地球上的大一倍,上面布满了一条条光滑而平直的渠道。这些渠道暗示了曾经流过当地的物质是一种高速移 动的液体,可能是滚滚热岩,它们冲过弹坑与岛屿留下这些沟壑。这种情况与赤道情况相悖。因为冰海的存在说明当时地面上急流而过的是夹着冰的水。但科学家猜测这种液体可能和水的特性差不多。

  难题是:探测其他结构地下冰困难重重

  据卡尔说,其他地区存在相似结构意味着“地下水储藏库”不止赤道一处,但若要最终证实那些结构之下是否仍存在地下冰海或液态水则很困难。为此,“火星快车”号卫星将配置电离层高级探测雷达Marsis,用于探测火星地下液态水。但雷达对固态冰与岩石的辨别能力很差。同时,固态冰又通常隐埋于地表之下,卫星图片很难看出,故探寻其他结构中的地下冰还尚需时日。

  -研究冰海的意义:将成为探寻火星现存生命的首选地

  美国科罗拉多州大学大气与空间物理学实验室研究专家布莱恩·海尼克认为,如果以上假设最终被验定属实,那么火星赤道周边地区就会从几个“热门地区”中脱颖而出,成为地球人类寻找火星现存生命的首选地点。


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